domingo, 23 de diciembre de 2007

Año Internacional de la Astronomia, 2009

Año Internacional de la Astronomia, 2009La Asamblea General de las Naciones Unidas ha declarado 2009 Año Internacional de la Astronomía, coincidiendo con el cuarto centenario del primer uso del telescopio por Galileo Galilei, en 1609. En España, el Ministerio de Educación y Ciencia, la Sociedad Española de Astronomía y otras instituciones tratarán de acercar los logros de esta ciencia a la sociedad.

El Año Internacional de la Astronomía, al que ya se han incorporado 99 países, supondrá, para la presidenta de la Unión Astronómica Internacional (UAI), Catherine Cesarsky, "la oportunidad de participar en una interesante revolución científica y tecnológica en marcha".

Unos 70 organismos relacionados con la enseñanza, la divulgación y la investigación están ya en coordinación para que el Año de la Astronomía cuente con la máxima difusión. "España reconoce la importancia de la ciencia como uno de los pilares básicos de cualquier sociedad moderna y, por eso, nuestro país ha apoyado en todos los ámbitos la iniciativa de la declaración", dijo Montserrat Villar, del Instituto de Astrofísica de Andalucía.

En su declaración, la ONU insta a fomentar actividades a todos los niveles destinadas a aumentar la conciencia pública de la importancia de las ciencias astronómicas y a promover un amplio acceso a los nuevos conocimientos y experiencias de la observación de los astros.

En España están previstas exposiciones al aire libre, noches de observación, actividades para los más pequeños, talleres educativos en centros de enseñanza y programas especiales en museos y planetarios.

jueves, 20 de diciembre de 2007

Los cambios del clima

Los cambios del climaLOS CAMBIOS DEL CLIMA
Autor/es: Varios autores
Editorial: Darwin
Formato: 21 x 21 cm
Páginas: 95 pag.
ISBN: 9788493583804
Precio: 14.95 €
Año de edición: 2007
Número de edición: 1ª

¿Por qué cambia el clima? ¿Cómo nos afecta? ¿Realmente están subiendo las temperaturas? ¿Ha habido episodios previos de calentamiento en la historia de la Tierra? ¿Qué papel juega el hielo de los polos? ¿Cuánto influye en todo esto el ser humano? Las respuestas se recogen en eeste libro monográfico que, con un formato original y muy visual, aborda todos los puntos de vista en torno al clima y sus cambios pasados, presentes y futuros. En sus páginas se toma un pulso a la climatología actual de la mano de los últimos estudios científicos, y con la colaboración de expertos como el climatólogo Eduardo Zorita, el geólogo y especialista en la Antártida Jerónimo López, el ecólogo y miembro del IPCC José Manuel Moreno o el prestigioso físico Josep Enric Llebot.

domingo, 16 de diciembre de 2007

Elaboran un mapa preciso de la Via Lactea

Reconstrucción artística de la Vía Láctea (NASA)La única galaxia de la cual nunca podremos tener una buena imagen es la nuestra. Tendríamos que salir fuera de ella para hacer esa foto lo que, obviamente, escapa a nuestras posibilidades técnicas.

Pero incluso dibujar un mapa entraña una enorme dificultad. Precisamente porque vivimos dentro de la Vía Láctea resulta complicado determinar la posición de muchas estrellas. Desde la perspectiva terrestre a menudo unas ocultan a otras. Además, hay muchas estrellas; al menos 200.000 millones de soles.

Todo esto explica que haya sido necesaria la colaboración internacional. Desde hace tiempo el proyecto IPHAS coordina a más de 50 astrónomos que trabajan en Australia, Norteamérica y Europa. Recientemente han publicado los primeros resultados, un mapa que cubre un área del cielo de 1.600 grados cuadrados (la Luna llena vista desde la Tierra tiene un área de 0,1 grados cuadrados), al norte del Plano Galáctico de la Vía Láctea (la zona con más estrellas). El catálogo final incluirá observaciones del sur del Plano Galáctico, y contendrá de 700 a 800 millones de objetos.

España ha participado al proyecto con, entre otros recursos, las observaciones realizadas desde el telescopio 'Isaac Newton' instalado en la isla de La Palma, Canarias.

Según Juan Fabregat, miembro del equipo e investigador del Observatorio Astronómico de la Universidad de Valencia, "la resolución de las imágenes es suficientemente alta para permitir la detección de estrellas individuales que posean emisión en Ha (emisión del hidrógeno en la región más roja del espectro), además del gas difuso que forma las hermosas y resplandecientes nebulosas que ya conocemos por cartografiados anteriores de menor resolución".

La doctora Julia Suso, que también participa en el proyecto, cree que el mayor interés del proyecto se centra en "el estudio de estrellas muy masivas en las que se observa emisión de luz por ciertos elementos químicos". La investigación también permitirá "trazar la estructura de los brazos más exteriores de la Galaxia, y localizar regiones de formación estelar reciente". Así como realizar estudios de evolución estelar.

martes, 4 de diciembre de 2007

El hadrosaurio Dakota, un dinosaurio sin secretos

Recreación del hadrosaurio Dakota- ASSOCIATED PRESS

Un dinosaurio extraordinariamente bien preservado, de unos 12 metros, con piel, tendón y ligamentos en buena parte del cuerpo, ha permitido avanzar de manera considerable en el conocimiento de cómo eran en realidad y se movían estos animales. Hallado en un yacimiento de fósiles en Dakota del Norte (EE UU), el espécimen, un hadrosaurio -perteneciente al género de los denominados dinosaurios de pico de pato- tiene 67 millones de años y es una de las mejores momias de dinosaurio jamás encontradas.

El término momia de dinosaurio es, por supuesto equívoco, pues se trata de individuos fosilizados, pero se aplica a los contadísimos especímenes, apenas un puñado, que aparecen con importantes restos de partes blandas. Dakota, el imaginativo nombre dado al hadrosaurio, es una de las más completas dinomomias halladas. National Geographic, que ha patrocinado la investigación, dio a conocer ayer el hallazgo y pormenorizado estudio del animal, al que dedica un documental que se emite el domingo (Dino Autopsia, National Geographic Channel, 21 horas).

El hadrosaurio Dakota presenta intacta, aunque mineralizada, una gran parte de la envoltura de piel sobre el cuerpo, los miembros y la cola. Además, la piel no ha colapsado sobre el hueso, sino que conserva el volumen ofreciendo una sorprendente imagen del dinosaurio en tres dimensiones. "Dakota hace que los otros fósiles parezcan animales aplastados en la carretera", señala muy gráficamente el paleontólogo de la Universidad de Manchester Philip Manning, encargado de la investigación del animal.

El fósil, sometido a complejos análisis, ha permitido calcular con exactitud la masa corporal y el volumen muscular y descubrir que los hadrosaurios, herbívoros del Cretácico, eran notablemente diferentes a como se creía desde hace 150 años. La espalda era un 25% más larga de lo estimado, lo que le permitía alcanzar velocidades de hasta 45 kilómetros por hora. Eso significa que superaban en 16 kilómetros por hora la velocidad punta de su peor depredador contemporáneo, el tiranosaurio (que por lo tanto sólo podría cazarlos por sorpresa o a los individuos viejos o enfermos). "Los hadrosaurios no eran las vacas del Cretácico, como se los ha retratado, sino animales ágiles y capaces de una buena carrera, inclinados hacia delante como velocistas", indica Manning.

La piel de Dakota muestra evidencias de que los hadrosaurios no eran de un color uniforme, sino que presentaban un diseño de camuflaje a rayas en algunas partes del cuerpo, como en la cola.

El espécimen fue hallado en 1999 en la formación Hell Creek en Marmarth, Dakota del Norte. Lo encontró un afortunado adolescente llamado Tyler Lyson durante una de sus acostumbradas excursiones en busca de fósiles por las tierras de su familia. La importancia del ejemplar quedó clara desde el principio, pues eran evidentes los trozos de piel fosilizada en la superficie del bloque de piedra en que estaba incrustado el dinosaurio. "Es algo muy raro, un hallazgo sensacional, una ventana directa a cómo eran los dinosaurios en realidad", subraya Manning, para el que la piel de Dakota "es lo más cerca que puedes estar de tocar a un dinosaurio vivo".

lunes, 26 de noviembre de 2007

Descubren un tipo desconocido de enana blanca en la Via Lactea

Recreación artística del nuevo tipo de enana blanca. (Foto: Reuters)Astrónomos de EEUU han detectado en la Vía Láctea ocho ejemplos de una nueva categoría de estrella que pertenece a la familia de las llamadas enanas blancas, pero nunca se había identificado hasta ahora.

Las enanas blancas constituyen la fase terminal en la que se convierten la mayor parte de las estrellas. De hecho, el 97% de los cuerpos estelares(incluyendo nuestro Sol) acaban transformándose en enanas blancas cuando se aproximan al final de su existencia.

Estas estrellas tienen una masa aproximadamente equivalente a la del Sol, pero sólo son un poco más grandes que la Tierra ya que pierden su capas externas, dejando sólo un núcleo pequeño, denso y con muy poca luminosidad. Son, en definitiva, estrellas moribundas que surgen tras el colapso de la fusión nuclear en su interior.

Lo que diferencia a la nueva categoría de enana blanca, cuyo descubrimiento se acaba de publicar en la revista 'Nature', es que posee una atmosfera de carbono. El astrofísico Patrick Dufour, de la Universidad de Arizona, y sus colaboradores han detectado ocho objetos con esta característica insólita, ya que hasta ahora todas las enanas blancas conocidas tenían atmósferas de hidrógeno o de helio.

La hipótesis con la que trabajan los autores del hallazgo es que esta nueva categoría de enana blanca surge tras el colapso de estrellas mucho más masivas que el Sol, aunque no lo suficientemente grandes como para explotar como las supernovas.

"Ha sido un descubrimiento totalmente inesperado porque todas las enanas blancas que habíamos detectado hasta ahora tenían atmósferas ricas en hidrógeno o helio, así que nos encontramos ante una estrella completamente nueva", explica Dufour.

Las ocho nuevas enanas blancas se encuentran en nuestra propia galaxia a una distancia de la Tierra de entre 1.000 y 2.000 años luz.

Además, los astrónomos han identificado al menos otras dos enanas blancas que podrían clasificarse tambíén en esta nueva categoría. Todas ellas se encuentran dentro de un grupo de 10.000 enanas blancas que se han identificado en un rastreo masivo que se ha realizado recientemente.

"Nuestro próximo gran desafío será explicar cómo se forman estas nuevas estrellas y descubrir lo que esto nos puede enseñar sobre la evolución estelar", concluye Dufour.

jueves, 22 de noviembre de 2007

Escorpion marino gigante con casi 400 m.a.

Comparación entre el tamaño del escorpión marino y un ser humano. (Foto: Biology Letters)Un grupo de científicos de la Universidad de Bristol (Gran Bretaña) han hallado la extremidad fosilizada de lo que han identificado como un escorpión marino de proporciones gigantescas, que, según sus cálculos, llegó a medir hasta dos metros y medio.

El descubrimiento, detectado en Alemania en una rocas con una antigüedad de unos 390 millones de años, confirma la teoría de que insectos, arañas y especies similares eran criaturas mucho más grandes de lo que lo son actualmente.

El doctor Simon Braddy, del departamento de Geología de la citada facultad, es coautor de un artículo que aparece publicado en la publicación digital Biology letters y en el que especifica la importancia de este hallazgo.

"Es un descubrimiento sorprendente. Sabíamos que en la antigüedad algunas especies alcanzaron dimensiones superiores a las que tienen actualmente, pero hasta ahora no habíamos podido concretar que tamaño llegaron a alcanzar", afirma Braddy

Los restos fosilizados pertenecen a un escorpión marino o euriptérido, cuya denominación científica es Jaekeloptrerus rhenaniae, y que vivió entre 255 y 460 millones de años atrás. Fue localizado en una mina próxima a la localidad alemana de Prüm.

La extremidad es de 46 centímetros de longitud, lo que ha permitido establecer la proporción para establecer que la criatura alcanzó los 2,5 metros, casi 50 centímetros más que las estimaciones previas sobre estos artrópodos.

Los científicos consideran que los euriptéridos son la extinguida especie acuática que dio origen a los escorpiones y, probablemente, a todos los arácnidos.

domingo, 18 de noviembre de 2007

Los velociraptor tenian un sistema respiratorio como el de las aves marinas

Los velociraptor tenian un sistema respiratorio como el de las aves marinas

Un estudio publicado en “Proceedings of the Royal Society Biological Sciences” ofrece, por primera vez, una explicación de cómo los dinosaurios velociraptor y otros terópodos –dinosaurios carnívoros de dos patas– podrían haber respirado, empleando sistemas respiratorios como el de las aves marinas actuales.

De acuerdo con investigadores de la Universidad de Manchester, en el Reino Unido, al igual que la mayoría de los pájaros, estos dinosaurios tenían –además de pulmones– sacos de aire adheridos a su espina dorsal. Este sofisticado sistema de respiración les habría ayudado a perseguir a sus presas con gran velocidad.

“Numerosos estudios han mostrado que los dinosaurios eran ancestros directos de los pájaros y nosotros hemos identificado una serie de características de aves en los terópodos”, dijo Jonathan Codd, biólogo de la universidad mencionada que lideró la investigación.

El descubrimiento apoyaría esta conjetura y mostraría que las similitudes también se extenderían a las estructuras respiratorias, y que estos dinosaurios tenían todo lo necesario para respirar por medio de un sistema respiratorio de sacos de aire como en las aves. El hallazgo se basa en la identificación de pequeños huesos como los que, en el caso de los pájaros, actúan como impulsores y mueven las costillas hacia arriba y hacia abajo insuflando aire a los sacos.

Los investigadores estudiaron fósiles en colecciones y museos de todo el mundo, y encontraron que algunos dinosaurios tenían huesos móviles y pequeños, denominados unciformes.

El paleontólogo Phil Manning de la Escuela Ambiental y de la Tierra de la Universidad de Manchester, que también participó del trabajo, estudió restos fósiles de dinosaurios “maniraptoran” y peces extinguidos tales como el Archaeopteryx, y encontró que las estructuras de respiración también estaban presentes en los dinosaurios. “Nosotros los mamíferos tenemos un diafragma que nos permite cambiar el volumen de los pulmones cuando respiramos”, dijo Manning.

Los pájaros, descendientes de los dinosaurios como se cree, no tienen diafragma y usan su esternón en combinación con sus músculos, anexados al sistema unciforme que impulsa su eficiente respiración.

Según Codd, el trabajo realizado muestra que la forma en que los pájaros respiran es más compleja de lo que originalmente se pensaba. El sistema unciforme consiste en pequeños huesos que actúan como palancas para mover las costillas y el esternón durante la respiración.

“Creemos que los dinosaurios tuvieron un efectivo sistema respiratorio, dado que sabemos que el de los pájaros es eficientemente alto y tiene muchas adaptaciones que les permiten volar, una tarea que les demanda mucha energía”, explicó Codd.

De acuerdo con las conclusiones de los científicos, el proceso unciforme, presente en casi todas las especies vivientes de pájaros y también en los restos fósiles de algunos dinosaurios terópodos, fue una adaptación clave en el proceso de cambio de volumen en el pecho para poder respirar. Esto apoyaría la teoría de que el eficiente sistema respiratorio de los dinosaurios terópodos los convertía en veloces depredadores cuando perseguían a sus presas.

miércoles, 7 de noviembre de 2007

Descubren nuevo planeta en la estrella Cancri 55

Recreación artística del nuevo sistema- REUTERS

Un grupo de astrónomos de la Universidad de Berkeley, en California, ha descubierto un quinto planeta en órbita cerca de la estrella Cancri 55. La importancia de este hallazgo reside en que dicho sistema es el único, además del nuestro, que se conoce con tantos planetas.

"Este descubrimiento marca un excitante paso adelante en la búsqueda de mundos como el nuestro", ha comentado Michael Briley, astrónomo de la Fundación Nacional de Ciencia (NSF) de Estados Unidos.

Este quinto planeta, que es 45 veces más grande que la Tierra, acaba de salir a la luz después de casi 20 años estudiando la estrella Cancri 55, que está situada a 41 años luz en dirección a la constelación de Cáncer y que orbita una estrella que es similar en masa y edad a nuestro Sol.

Debra Fischer, otra de las investigadoras de la Universidad de San Francisco, ha dicho que en este planeta, que orbita dentro de la zona considerada potencialmente habitable de la estrella, podría haber agua en forma líquida, y aunque es una formación de gas, el agua líquida podría estar en su superficie o en satélites rocosos aún por descubrir.

"No hemos encontrado un sistema gemelo al nuestro, porque los 4 planetas cercanos a la estrella son todos del tamaño de Neptuno, o más grandes", ha dicho Geoffrey Marcy, uno de los científicos que ha trabajado en la investigación, y añadió que es optimista en que las investigaciones puedan progresar hacia el descubrimiento de un planeta rocoso en cuestión de pocos años.

Otra de las cosas que más ha intrigado a los científicos es el enorme agujero que existe entre este planeta y el resto de los de sus sistema, por lo que no se descarta que en este espacio pudieran existir otros muchos planetas del tamaño de la Tierra que todavía no son visibles para los científicos. Así mismo, añaden que Cancri 55 se puede ver fácilmente desde la Tierra con unos buenos prismáticos en el momento justo y durante una noche despejada.

viernes, 2 de noviembre de 2007

Mars Express detecta nuevos indicios de agua helada en Marte

Imagen captada por la sonda Mars Express de agua en el ecuador de Marte. (Foto: ESA)A la larga lista de indicios de presencia de agua en las regiones no polares de Marte, se añaden ahora nuevos datos, esta vez obtenidos con el radar que va instalado en la nave europea Mars Express, en órbita del planeta rojo. Los científicos han escudriñado los registros tomados en una región ecuatorial denominada Formación Medusa Fossae, que parece ser una de las zonas geológicamente más jóvenes de Marte.

Hasta ahora se pensaba que allí habría, sobre todo, cenizas volcánicas y sedimentos arrastrados por el aire. Pero un equipo internacional de científicos propone en la revista Science que tal vez se trate de "masivos depósitos" con un alto contenido de agua helada. "Sin embargo no se puede descartar que se trate de un material de densidad anómalamente baja pobre en hielo", reconocen los investigadores.

Tanto la Mars Express, de la Agencia Europea del Espacio (ESA), como las naves de la NASA en órbita marciana, llevan años buscando la firma del agua en bajas latitudes del planeta vecino a partir de sensores remotos de composición del suelo o de señales de radar capaces de penetrar en el subsuelo. Los dos vehículos que están en el suelo de Marte, Spirit y Opportunity, han encontrado el rastro del agua pero en el pasado, por las características físicas y químicas de las rocas y sedimentos analizados, que podrían haberse formado allí, hace millones de años.

El potente radar de la Mars Express, en cuyos registros de la Formación Medusa Fossae se basa el estudio de Thomas R. Watters (Smithsonian Institution, Washington) y sus colegas, mide las reflexiones de la señal en las capas del subsuelo, bajo los sedimentos de la superficie del planeta. El análisis del retraso del eco del radar al viajar por esos sedimentos es lo que da pistas sobre qué hay enterrado. En este caso los científicos concluyen que los resultados son compatibles con la existencia de agua helada bajo la superficie.

"Si es rica en hielo, la Formación Medusa Fossae debe contener un porcentaje de polvo y arena mayor que los depósitos en capas de las latitudes polares", describen Watters y sus colegas en Science. Y añaden: "El volumen de agua en depósitos ricos en hielo de esa formación serían comparables a los de los depósitos del Polo sur".

miércoles, 24 de octubre de 2007

China lanza su primera sonda a la Luna

China lanza su primera sonda a la Luna - AP

El objetivo de la misión es alunizar una nave automática en la Luna y regresarla a la Tierra. Japón, rival regional de China, fue el primero en poner en órbita una nave de este tipo en el único satélite natural de la Tierra.

La televisión estatal transmitió las escenas de la nave orbitadora Chang'e 1 cuando despegaba en medio de una estela de humo desde el Centro de Lanzamiento de Satélites de Xichang en la provincia de Sichuan en el suroeste de China.

El lanzamiento tuvo lugar semanas después de que Japón, rival regional de China, puso en la órbita de la Luna su primera sonda, en lo que marcó un gran salto en la carrera espacial no declarada en Asia. India podría sumarse pronto a la competencia con el plan de enviar su propia sonda lunar en abril.

El cohete Larga Marcha 3A con la sonda china despegó una vez que las autoridades de la Administración Nacional del Espacio de China dijeron que las condiciones meteorológicas eran buenas para el lanzamiento.

martes, 16 de octubre de 2007

Nueva especie de dinosaurio gigante

Paleontólogos argentinos presentan réplicas de los fósiles del Futalognkosaurus dukei (AFP)

Paleontólogos argentinos y brasileños anunciaron en la Academia de Ciencias de Rio de Janeiro el descubrimiento de una nueva especie de dinosaurio gigante de la familia de los titanosaurios que vivió en la Patagonia argentina hace 88 millones de años.

"Es uno de los más grandes fósiles de dinosaurios descubiertos en el mundo y el más completo de ellos pues hallamos el 70% del esqueleto", dijo Jorge Calvo, director del Centro Paleontológico de la Universidad Nacional de Comahue (Argentina).

El dinosaurio herbívoro, de entre 32 y 34 metros de largo, pesaba unas 8 toneladas. Pertenece a un nuevo grupo de titanosaurios denominados Lognkosauria que, hasta ahora, son exclusivos de la Patagonia.

Fue bautizado 'Futalognkosaurus dukei', un nombre derivado de la lengua Mapuche que significa "jefe gigante de los saurios". El nombre específico 'dukei' fue escogido en honor a la compañía Duke Energy Argentina. Esa empresa financió gran parte de las excavaciones en las orillas del lago artificial Barreales, ubicado a unos 90 kilómetros de de Neuquén, al norte de la Patagonia argentina.

El trabajo científico fue realizado por investigadores argentinos y brasileños que presentaron en Rio una réplica de la primera vértebra cervical, entre otras. Esa vértebra tiene 1,10 metros de altura, pesaría entre 200 y 300 kilos y fue descubierta en febrero de 2000 al comienzo de las excavaciones.

Además del esqueleto de 'Futalognkosaurus dukei', fueron encontrados un millar de fósiles de animales y plantas en un área de 400 metros cuadrados. Según los investigadores esos hallazgos permitieron "reconstruir un ecosistema del cretáceo superior con una precisión nunca vista hasta ahora".

"El hecho de que la mayoría de los fósiles fue hallada en una zona restringida y bajo una capa de roca de 0,50 metros permite deducir que todos los animales vivieron en la misma época", dijo Calvo.

En la zona fueron encontrados peces, conchas, al menos dos especies cocodriloformes y distintos tipos de dinosaurios, entre ellos carnívoros como el Megaraptor que tenía una garra de 40 centímetros. Asimismo se encontraron restos de pterosaurios (reptiles voladores) y hojas fosilizadas que indican la predominancia de plantas angiospermas.

viernes, 12 de octubre de 2007

Relampagos en Jupiter y volcanes en Io

Júpiter y su luna Io. NASA/JHU/APL. (Pulsar sobre la imagen para ampliarla)

Las misiones espaciales son empresas costosas y difíciles que los científicos aprovechan al máximo, desde el primero al último día, si es posible. La nave New Horizons, que se dirige a Plutón, tardará todavía siete años en llegar allí, pero mientras tanto observa lo que encuentra en el camino. Es el caso de Júpiter, el planeta gigante del sistema solar, por cuyas proximidades pasó esa sonda de la NASA el pasado febrero.

Gracias a los datos tomados por esta sonda de la NASA, los científicos han descubierto por primera vez relámpagos en otro mundo diferente de la Tierra, en ambos polos de Júpiter. También han seguido la evolución de las nubes de amoniaco helado, han estudiado las auroras boreales y han recibido datos tomados de cerca que ayudan a comprender la estructura profunda de las nubes que envuelven el planeta. Sobre todo ello versan nueve artículos científicos que recoge la revista Science y cuyas conclusiones se presentaron en una reunión de la sociedad Americana de Astronomía (División de ciencias planetarias) celebrada en Orlando (Florida).

La New Horizons partió de la Tierra el 19 de enero de 2006 y llegará al planeta menor Plutón y su luna Caronte en julio de 2015. A su paso por Júpiter (se acercó hasta algo más de dos millones de kilómetros), los instrumentos científicos de la nave tomaron datos sobre los tenues anillos del planeta gigante, su magnetosfera y sobre sus lunas. Es la octava nave que pasa por las cercanías del sistema joviano, pero la combinación de trayectoria, tiempo y tecnología hace que cada una de ellas haya recogido información diferente. En esta ocasión se han hecho más de 700 observaciones.

"El encuentro con Júpiter fue un éxito mucho más allá de nuestros sueños más atrevidos", afirma Alan Stern, investigador principal de la misión. Su colega Jeff Moore, líder del equipo científico, explica: "El sistema de Júpiter cambia constantemente y la New Horizons estaba en el lugar correcto y en el momento correcto para presenciar algunos desarrollos interesantes". La meteorología allí era una de las prioridades. Además de la detección de relámpagos en los polos, que muestra el desplazamiento de nubes y las variaciones térmicas asociadas, los expertos han obtenido las primeras imágenes de cerca de la formación de una tormenta, una pequeña mancha roja que mide aproximadamente la mitad que la famosa gran mancha roja del planeta o un 70% del diámetro terrestre. De las cuatro grandes lunas jovianas, la sonda se centró especialmente en Io, donde detectó 11 plumas volcánicas de diferente tamaño.

jueves, 11 de octubre de 2007

Descubren en China un extraño dinosaurio

Suzhousaurus megatherioides

En China se ha descubierto un dinosaurio muy extraño. Tenía el cuello largo, brazos increíblemente enormes, probablemente con garras gigantes. Medía unos 6 metros y medio de la cabeza a la cola. Se cree que caminaba sólo con sus patas traseras, y que tenía el andar de un pato.

El Suzhousaurus megatherioides era herbívoro. Fue descubierto por Daqing Li, en la provincia Gansu, al noroeste de China. Su nombre significa “gigante parecido a un reptil perezoso de Suzhou”.

Este dinosaurio pertenece a un grupo llamado Therizinosaurios, que es parte de los terópodos. Los terópodos son en su mayoría carnívoros, a excepción justamente de este grupo. Los therizinosaurios eran de cuellos largos, manos pequeñas, y brazos muy grandes con garras. Tenían costillas y caderas muy amplias.

“Suzhousaurus es único al ser el más antiguo integrante de este grupo con miembros tan grandes”, dijo Li. Antes sólo se conocían terizinosaurios de hace 90 a 66 millones de años, cerca del fin de la era de los dinosaurios, pero este fósil de Suzhousaurus tiene unos 115 millones de años.

Al principio se creía que los terizinosaurios eran parientes de las tortugas gigantes, y luego se creía que eran algún tipo raro de terópodos. Después se los relacionó con los saurópodos, e incluso hay quienes dicen que no son ni terópodos ni saurópodos, sino un suborden especial que tendría su origen en el Triásico cuando los dinosaurios aparecieron sobre la Tierra.

Pero ya en los 90, los paleontólogos acordaron que los terizinosaurios son terópodos muy modificados que se convirtieron en vegetarianos. Tenían dientes pequeños, con forma lanceolada, como otros dinosaurios come plantas. No se les vieron dientes filosos como en los carnívoros, y en la mayoría de los terópodos.

A pesar de ser herbívoros, los terizinosaurios retuvieron los miembros superiores con tres garras típicos de los terópodos carnívoros. Se cree que podrían haberlas usado para atraer ramas a sus bocas como solían hacer los perezosos gigantes, y también como defensa contra dinosaurios carnívoros.

martes, 9 de octubre de 2007

Muere el paleoantropologo Jose Gibert

José Gibert Clos. Foto: EFE / JUAN FERRERASEl paleoantropólogo José Gibert Clos, fallecido en Barcelona a los 66 años, puso de moda en España la discusión científica sobre la evolución humana cuando anunció en 1982 que había descubierto el Hombre de Orce, un homínido según él y un équido según el grueso de la comunidad internacional.

Gibert, que falleció ayer en Barcelona, anunció que había encontrado los restos del primer poblador de Europa Occidental en el yacimiento de Venta Micena, en Granada, y lo bautizó como el Hombre de Orce.

Posteriores hallazgos, como el de comienzos de este mismo año en Tarragona, donde se halló el esqueleto de una niña de hace 2.000 años, constituyeron para el investigador la prueba de que se trataba de un humano y que era, por tanto, el primer poblador de Europa Occidental.

El director del Centro Nacional de Investigación sobre Evolución Humana (CENIEH) y codirector de las excavaciones de Atapuerca (Burgos), José María Bermúdez de Castro, resaltó que la noticia de la muerte de Gibert es "muy triste" porque fue un hombre que "movía muchas cosas".

"Fue una época -hace 25 años- con mucha discusión y debate y se habló mucho de evolución humana. Promovió un congreso muy importante en Orce y consiguió que hubiera mucho movimiento y actividad científica, y esa es una aportación muy valiosa independientemente de si tenía razón o no".

Para el director del Instituto Catalán de Paleoecología Humana y Evolución Social (IPHES) y también codirector de Atapuerca, Eudald Carbonell, la muerte de Gibert deja un gran vacío en la paleontología española por el gran conocimiento del fallecido sobre la evolución biológica en Europa.

En nombre de todo su equipo de investigadores, Carbonell explica en una nota que a pesar de sus discrepancias "en algunas cuestiones", compartieron "muchas horas de discusión científica". "Con su desaparición, deja un vacío muy importante en la paleontología española por sus numerosas aportaciones durante los años de trabajo intenso", añade Carbonell.

Gibert, natural de Valls (Tarragona), era doctor en Ciencias Geológicas, catedrático de Ciencias Naturales de los institutos de Montcada y Egara y, desde 1983, investigador del Instituto de Paleontología de Sabadell.

Según informó el alcalde de Orce, José Ramón Martínez, Gibert había manifestado a su familia su deseo de que a su muerte sus cenizas fueran esparcidas en el yacimiento granadino de Venta Micena.

El Ayuntamiento de Orce, localidad donde Gibert estaba censado y poseía una cueva, ha emitido un bando informando de su muerte y ha puesto a disposición de los vecinos un libro de condolencias.

miércoles, 3 de octubre de 2007

El misterio de la energia oscura

El misterio de la energía oscura

El problema a resolver es un fenómeno extraño e inesperado: la expansión del universo, a partir del Big Bang en que se originó, se acelera, en lugar de ir cada vez más despacio, como cabría esperar de la materia proyectada por una explosión. Así, las galaxias se están separando unas de otras cada vez más deprisa. Los primeros indicios de este fenómeno se observaron hace 10 años, y la reacción de los científicos al principio se inclinó más bien hacia la incredulidad y la duda. Pero una década de nuevas mediciones, cada vez más seguras, ha convencido a casi todos de que la aceleración del universo es cierta, convirtiéndose en uno de los más, si no el más, candente reto de la cosmología actual.

Los expertos no tienen explicación -aunque sí varias teorías- sobre la causa de tan extraño fenómeno y se refieren a él con un apropiado calificativo: energía oscura. Sí son capaces de estimar que la energía oscura supone el 75% de la masa-energía total del universo, mientras que el 21% es la también bastante misteriosa materia oscura y sólo el 4% es materia corriente, la que forma las galaxias, las estrellas, los planetas y todos los seres vivos.

"No sólo no entendemos por qué hay esta aceleración de la expansión, sino que algunas de las teorías con las que podríamos explicarla indican que debería ser mucho mayor de lo que se observa", explica Belén Gavela, catedrática de Física Teórica de la Universidad Autónoma de Madrid (UAM) y una de las impulsoras del proyecto español, denominado PAU (siglas en inglés de Física del Universo Acelerado).

Es posible que se trate de la llamada Constante Cosmológica, un efecto gravitatorio que Einstein introdujo en su teoría de la relatividad general y que luego descartó. Pero también puede que esta gran teoría no sea completamente exacta. "Nuestro objetivo es medir con gran precisión la aceleración, y tal vez los datos permitan determinar qué explicación teórica es la correcta", continúa Gavela.

El proyecto PAU, que cuenta con una financiación pública de cinco millones de euros del programa Consolider Ingenio 2010, ha superado una rigurosa evaluación internacional con óptima calificación y los científicos que lo integran están ya preparando la construcción de la cámara especial que necesitan. "El objetivo es ver el efecto de la energía oscura con un método de observación astronómica distinto de los utilizados hasta ahora", explica Enrique Fernández, director del Instituto de Física de Altas Energías (Universidad Autónoma de Barcelona) y coordinador de PAU.

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lunes, 1 de octubre de 2007

El Sputnik cumple 50 años

El Sputnik. (Foto: NASA)El 4 de octubre de 1957 la Unión Soviética enviaba a órbita el primer satélite artificial de la historia, el Sputnik, con lo que inició una carrera con EEUU que extendía los confines de la guerra fría hasta el espacio. El Sputnik, una bola metálica de 83 kilos dotada de cuatro antenas y dos transmisores de radio, despegó a las 2.28 horas gracias en un cohete R7, el antepasado del Soyuz, desde la estepa de Kazajistán. El mismo sitio desde el que partiría, el 12 de abril de 1961, el primer hombre que viajó al espacio, el ruso Yuri Gagarin.

"Preparamos el lanzamiento del Sputnik sin muchas esperanzas. En aquella época, nuestro objetivo primordial era la puesta a punto de un misil de combate", recuerda el constructor Boris Chertok, uno de los creadores de los primeros cohetes soviéticos R7 y colaborador de Serguei Korolev, padre del sector espacial soviético.

Después de los tres accidentes sufridos por el misil R7, luego convertido en cohete, Korolev propuso otro proyecto: un satélite artificial. Puesto que la URSS intentaba ya construir un aparato que estudiara la atmósfera y el espacio, Korolev tuvo la idea de fabricar un satélite simplificado, con "dos hemisferios, un transmisor de radio, antenas y un sistema de alimentación", según cuenta Chertok. Temiendo que los estadounidenses lanzaran un satélite el 5 de octubre con motivo de una conferencia internacional, Korolev decidió acelerar los trabajos. El 4 de octubre el Sputnik fue puesto en órbita y comenzó a emitir su famoso "bip bip".

Un logro que en la Unión Soviética simbolizaba, más que la rivalidad con EEUU, el optimismo que sucedió a la muerte del dictador Josef Stalin en 1953. Aunque el lanzamiento apenas ocupó unas discretas líneas en el Pravda, la prensa occidental pronto se hizo eco del potencial propagandístico y de la "amenaza" militar que suponía el Sputnik. EEUU, por su lado, no tardó en ponerse manos a la obra, sobre todo al ver que la URSS lanzaba un mes más tarde al espacio el primer ser vivo a bordo del Sputnik 2: la perrita Laika.

Ahora que Rusia conmemora el 50° aniversario del lanzamiento del primer satélite artificial al espacio, hay un cierto clima de optimismo entre sus científicos, según el experto Igor Lysov. El próximo año, el presupuesto estatal para proyectos espaciales es de unos 1.000 millones de euros. "Es 11 veces menos que la financiación de la NASA, pero 10 veces más que el presupuesto del programa espacial ruso de hace una década".

Especial 50 aniversario del Sputnik

sábado, 29 de septiembre de 2007

Un pelo permite descifrar el ADN de los mamuts

Restos congelados de tejido muscular y pelo de mamut (Science)Unos pocos pelos de mamuts lanudos han bastado a un equipo internacional de investigadores para lograr secuenciar el ADN mitocondrial (el que se hereda de la madre) de un animal extinto. Se trata de la primera vez que se logra rescatar secuencias genómicas de este tejido, incluso en restos de ejemplares que llevan en los museos desde hace 200 años.

El hallazgo abre la puerta, según sus descubridores, a la posibilidad de secuenciar el genoma de otras especies extinguidas hace decenas y cientos de miles de años de las que se conserva algo de su antigua cabellera, que podría ser mucho más útil que los huesos.

Hasta ahora, sólo se conocía el genoma mitocondrial de siete animales extintos: cuatro pájaros, dos mamuts y un mastodonte, pero siempre se habían utilizado huesos, más susceptibles de haber sido contaminados con ADN de bacterias o de un grave deterioro por el paso del tiempo.

Los investigadores, dirigidos por Stephan C. Schuster y Webb Miller, de la Universidad de Penn State (EEUU), han utilizado los restos de 10 mamuts encontrados en el norte de Siberia que vivieron hace una media de 38.000 años.

Algunos de los pelos se conservaron en el permafrost siberiano (la capa de hielo superficial de esta región rusa), pero otros llevaban muchos años expuestos a temperatura ambiente. Tal es el caso de Adam, un mamut de hace 36.000 años encontrado en 1799 y conservado en un museo ruso sin condiciones especiales. "Sólo 0,2 gramos de su pelo han permitido completar el análisis de su ADN mitocondrial", ha comentado Schuster, que ya sueña con conseguir el análisis genómico de las especies de las colecciones de los famosos biólogos Charles Darwin, Alexandre von Humboldt o Carl von Linné. En este caso la técnica utilizada ha sido la pirosecuenciación 454, una compleja técnica conocida desde el año 2005 que también está sirviendo para descifrar el genoma de homínidos como los neandertales.

Carles Lalueza, experto español en genética prehistórica, explicaba ayer que consiste en generar centenares de miles de secuencias de muestras antiguas y modernas que se van superponiendo. "En este caso, se comparan con secuencias del elefante. Como hay miles de mitocondrias en cada célula, tras generar centenares de miles, se logra recuperar todo el genoma mitocondrial, como ha ocurrido con estos pelos".

Lalueza no cree que este hallazgo pueda ayudar en la secuenciación del genoma del Homo neanderthalensis. "Hasta ahora no ha aparecido ni un pelo de esta especie. Y no creo que ocurra. Es más fácil hallarlos de animales conservados en el permafrost", argumenta. Y da la casualidad de que, debido al cambio climático, cada vez aparecen más huesos de animales prehistóricos enterrados en el hielo de la gran región siberiana. De hecho, se encuentran tantos que ya hay un gran mercado de fósiles de animales del Paleolítico.

Los resultados de este trabajo, publicados en Science, destacan las ventajas protectoras de la queratina (una sustancia del folículo del pelo) frente a agresiones externas, y también que los cabellos son fáciles de limpiar de contaminantes. Para comprobarlo, lo lavaron con una solución que mató todo el ADN ajeno (de bacterias) sin dañar el material genético interno, como si estuviera guardado en un plástico biológico. "Gracias a ello, bastaron cinco minutos para secuenciar el ADN una vez que se tenían los datos", ha señalado Webb Miller.

Este trabajo, asegura, permitirá conocer mejor las relaciones entre diferentes especies animales. "Ya planeamos usar pelos, uñas y cuernos para descubrir los secretos de mamíferos hoy desaparecidos", adelanta Schuster.

jueves, 27 de septiembre de 2007

Dawn despega hacia el cinturon de asteroides

Recreación artística de Dawn (NASA)

Al amanecer, y como estaba previsto, la sonda 'Dawn' (en inglés, 'amanecer') ha emprendido el vuelo con dirección al cinturón de asteroides, donde llegará dentro de cuatro años. Se espera que aporte valiosa información sobre el origen del Sistema Solar.

El objetivo de la nave es el cinturón de asteroides, un conjunto de cuerpos de diverso tamaño que orbitan alrededor del Sol entre Marte y Júpiter. En particular, 'Dawn' explorará los asteroides Vesta y Ceres, que son dos de sus cuerpos más grandes. Los científicos de la NASA creen que en ellos pueden estar las claves del origen del Sistema Solar.

Para hacerlo 'Dawn' realizará la pequeña 'proeza' de situarse en la órbita de dos cuerpos distintos. Esto será posible gracias a la extraordinaria eficiencia de su motor, que emplea gas xenón.

El periplo de 'Dawn' será el siguiente. Una vez que despegue gracias al impulso de un cohete 'Delta II' la sonda se situará en una órbita a 185 kilómetros alrededor de la Tierra. Luego iniciará una secuencia de activación para estabilizarse, poner en funcionamiento los sistemas de vuelo, y desplegar sus dos paneles solares. Sólo entonces la sonda se pondrá en contacto con la base terrestre.

Los ingenieros han calculado cuidadosamente el consumo de gas xenón que llevará a que la sonda alcance los 37.000 kilómetros por hora a su mayor velocidad. Aunque inicialmente irá mucho más lento: pasar de 0 a casi 100 kpm le exigirá cuatro días. La clave está en que el espacio, sin la resistencia del aire, es posible alcanzar velocidades muy elevadas.

'Dawn' tardará cuatro años en llegar a su destino. Entrará en la órbita de Vesta en 2011, y lo observará durante seis meses. Entonces saldrá y al cabo de tres años, en 2015 llegará a Ceres.

Vesta es el cuarto asteroide más grande, y el único que puede observarse a simple vista. Se trata de un cuerpo rocoso, mientras que Ceres, que es el mayor de todos los cuerpos, posiblemente sea un bloque de hielo con una tenue atmósfera. Así pues, son dos cuerpos muy distintos que, sin embargo, "residen en el mismo vecindario", como dice Christopher Russell, científico de la Universidad de California en la NASA.

En su opinión, esto constituye uno de los "misterios" que tratarán de resolver. Hace unos meses lo expresó de este modo: "Vesta nos hablará de la época primordial y Ceres de lo que pasó después". En efecto, el primer asteroide nos proporcionaría una visión de lo que fue el sistema solar en sus orígenes; mientras que Ceres, que no pudo tener su origen entonces, dará respuestas a la evolución posterior.

viernes, 21 de septiembre de 2007

El velocirraptor era mas pequeño y con plumas

El velocirraptor tenía plumas

Un análisis detallado de los restos fósiles almacenados en el Museo Nacional de Historia Natural de Estados Unidos revela que estos dinosaurios disponían de plumas, y eran más pequeños de lo que se suponía. Este es la conclusión de un informe paleontólogico que se ha dado a conocer en la revista 'Science'.

Hasta el momento se sabía que algunos de los dinosaurios tuvieron plumas, lo que les vincula con las aves. Pero ahora se ha verificado ese parentesco con las aves del más popular de los dinosaurios: el velocirraptor, el protagonista de la película que ha sido capaz de interesar mundialmente al público sobre estas especies extinguidas hace 60 millones de años.

La prueba de que tuvieron plumas proviene del hueso de un antebrazo de un velocirraptor hallado en Mongolia en 1998, es decir, cinco años después del estreno de la primera entrega de Parque Jurásico. El nuevo examen del fósil ha revelado indicios claros de marcas donde se asentaban los cañones de las plumas secundarias, que se unían al hueso con ligamentos.

La morfología es exactamente la misma que hay en las aves modernas, y más específicamente de aquellas que hacen vuelos largos, altos y potentes. "El haber hallado estas marcas en el cúbito derecho de aquel velocirraptor nos permite demostrar concluyentemente que tenía plumas, algo que sospechábamos, pero que nunca se había podido demostrar", afirma Alan Turner, paleontólogo de citado museo y autor del estudio.

Marcas dejadas en los huesos por los cañones de las plumas (Foto: Museo de Historia Natural de América)

Las únicas evidencias de que los dinosaurios tuvieron plumas sólo han sido halladas en otra especie más pequeña cuyos fósiles se han conservado mejor en un sedimento que lo ha favorecido.

Aunque aquellas plumas debían ser muy grandes por las huellas halladas, el velocirraptor había perdido la capacidad de volar. Pero el estudio apunta que esa capacidad la tuvieron sus ancestros. El velocirraptor del museo sólo conservaba las plumas en el antebrazo y no en un ala. Algo que le servía para las exhibiciones sexuales, demostrar la jerarquía e incluso ayudarle en las maniobras más rápidas.

La investigación también modifica el tamaño de los dinosaurios de ficción de Spielberg. Los amenazantes saurios que aterrorizan al profesor Grant medían tan sólo 90 centímetros de alto, 1,5 metros de largo incluida la cola y pesaban 15 kilos. Es decir, lo que un mamífero medio actual, aunque con una mandíbula muy amenazante, como se ve en la foto superior.

"Cuanto más sabemos de los dinosaurios más se confirma que no hay diferencias con las actuales aves", afirma Mark Norell, jefe del Departamento de Paleontología del Museo Nacional de Historia Natural.

miércoles, 19 de septiembre de 2007

Explican los cambios internos de la atmosfera de Neptuno

Hemisferio austral de Neptuno (Foto: NASA)

Hace tiempo que se sabe que la atmósfera de Neptuno, como la de otros planetas gigantes, está formada por metano. Pero fue una sorpresa descubrir que ese gas se reparte de forma muy desigual. En el polo Sur hay ocho veces más metano que en el Norte. Un equipo internacional de científicos ha resuelto este misterio con la ayuda de las imágenes proporcionadas por el telescopio del Observatorio Europeo Austral de La Silla (Chile), que está dotado de un instrumento de observación del infrarrojo. Los resultados de la investigación han sido publicados en la revista 'Astronomy and Astrophysics'.

La explicación se encuentra en el Sol. Neptuno es el planeta más alejado del Astro Rey (bien entendido que Plutón ha 'dejado' de ser un planeta). Desde la lejanía de sus 4.500 millones de kilómetros, el Sol parece poco más que una estrella. No obstante, su pálida luz es suficiente para calentar, aunque levemente, la superficie del planeta.

Este efecto no sería tan relevante si no fuera porque se combina con otro. El año neptuniano dura 165 años terrestres. Como en la Tierra, cada polo permanece iluminado durante la mitad del año. En este momento el polo sur lleva 40 años calentándose con la débil luz solar; y ese calor favorece el desplazamiento hacia el Sur del metano.

Según esta investigación, estos movimientos sugieren que la atmósfera de Neptuno es más activa que la de otros planetas gaseosos más próximos al Sol, como Júpiter o Saturno. Los científicos aventuran que dentro de 80 años la situación será la contraria: el metano será mucho más abundante en el Norte que en el Sur.

domingo, 16 de septiembre de 2007

Japon lanza con exito su primera sonda lunar

Momento en el que un cohete H-IIA lanza el satélite, Kaguya. AFP / Jiji Press

Japón comenzó su aventura lunar con el exitoso lanzamiento del satélite Kaguya, que ha logrado adelantar al programa espacial de China con su objetivo de orbitar durante casi un año alrededor de la Luna. Un cohete H-IIA, con la marca del fabricante Mitsubishi en su exterior, lanzó con precisión nipona el Kaguya, de tres toneladas de peso, desde el centro espacial de la isla de Tanegashima, en el oeste de Japón.

El Kaguya, el primer satélite que Japón pondrá en su historia en la órbita lunar, se separó de la lanzadera media hora después, iniciando un viaje de 380.000 kilómetros hacia la Luna.

La Agencia de Exploración Aeroespacial de Japón (JAXA) afirma orgullosa que se trata de la misión lunar más compleja desde el programa Apolo, responsable del famoso paseo del astronauta Neil Armstrong en 1969, y señala que marcará un antes y un después en el "camino a la Luna".

El objetivo es recopilar durante cerca de un año información para tratar de resolver "el misterio de cuándo y cómo fue creada la Luna", según JAXA, que cree que sus investigaciones podrán facilitar en un futuro la instalación allí de una base humana permanente.

El programa Kaguya, llamado así en honor de una princesa selenita de un conocido cuento infantil nipón, ha costado 55.000 millones de yenes (unos 480 millones de dólares), en parte financiados por la aportación privada de Mitsubishi Heavy Industries.

Consiste en un observador orbital de tres toneladas de peso, 2,1 metros de largo, 2,1 de ancho y 4,8 de alto, que lleva consigo dos pequeños satélites de 50 kilos. Está equipado con catorce instrumentos científicos que recolectarán información sobre la superficie lunar para averiguar su composición mineral, estructura y geografía, así como su campo gravitatorio y los vestigios de su campo magnético.

Ahora el Kaguya orbitará alrededor de la Tierra dos veces antes de viajar hacia la Luna, donde está previsto que llegue dentro de 20 días para orbitar a cien kilómetros de su superficie. Entonces se separarán los dos pequeños satélites, Relay y VRAD para observar la superficie lunar desde distintas órbitas elípticas, lo que ocurrirá a partir de diciembre de acuerdo con la agencia local Kyodo.

Según la JAXA, el Kaguya, también conocido por SELENE (del inglés Selenological and Engineering Explorer), permitirá una investigación más precisa de la Luna de las realizadas hasta ahora por cualquier otra misión de exploración.

Los responsables japoneses de la investigación espacial calificaron como "un éxito" el comienzo de la aventura lunar nipona, que ha logrado adelantarse a la misión china Change I, prevista para el segundo semestre de este año.

Muchos expertos habían asistido divertidos a la carrera espacial entre las dos grandes potencias asiáticas, pues sus misiones lunares están entre las más ambiciosas de las que se organizan actualmente a la espera de la que planea la NASA, que pretende volver a colocar un hombre en la Luna en 2020.

Aunque Japón ha lanzado antes su satélite y defiende que su programa espacial es técnicamente superior y logrará más avances científicos, la misión china, además de orbitar la Luna, tiene previsto un alunizaje.

El Kaguya estudiará además el impacto del Sol sobre la Luna a través de la observación de las auroras sobre los dos polos y llevará también una cámara de alta definición, que permitirá capturar fotografías de la Tierra sobre el horizonte de la Luna.

sábado, 15 de septiembre de 2007

Google patrocina el Lunar X PRIZE en una nueva carrera espacial

Google patrocina el Lunar X PRIZE en una nueva carrera espacialX PRIZE Foundation y Google Inc. (NASDAQ: GOOG) han anunciado el Google Lunar X PRIZE, una carrera de robots, con destino en la Luna, el ganador recibirá un fantástico premio de 30 millones de dólares. “El Google Lunar X PRIZE reta a empresarios, ingenieros y visionarios de todo el mundo a idear métodos que nos permitan volver a la superficie lunar y explorar su entorno para beneficio de toda la Humanidad” declaró el Dr. Peter H. Diamandis, presidente y director ejecutivo de X PRIZE Foundation.

Empresas privadas de todo el mundo competirán para ver cuál de ellas es la primera en hacer aterrizar en la Luna un vehículo robótico de financiación privada que sea capaz de llevar a cabo diversos objetivos de una misión, incluido un recorrido por la superficie lunar durante al menos 500 metros o el envío a la Tierra de vídeo, imágenes y datos.

El Google Lunar X PRIZE es una competición internacional sin precedentes que, para ingenieros y empresarios de todo el mundo, supondrá un reto y una inspiración para el desarrollo de métodos de exploración espacial de bajo coste mediante vehículos robóticos. La X PRIZE Foundation, más ampliamente conocida por su premio Ansari X PRIZE (que recompensa con 10 millones de dólares al mejor de los vuelos espaciales de financiación privada), es una organización educativa sin ánimo de lucro cuyo objetivo se basa en fomentar la aparición de nuevos y radicales avances que permitan resolver algunos de los principales retos a los que se enfrenta el mundo en la actualidad.

Asimismo, Diamandis añadió: “El hecho de contar con Google, que se encarga de abonar este premio y de dar título a la competición, es indicio de nuestro enorme deseo de lograr ideas novedosas y una participación global”. “Mediante nuestra colaboración con el equipo de Google, esperamos ser capaces de llevar esta carrera espacial hasta todos los hogares y aulas. Esperamos poder encender la chispa de la imaginación en niños de todo el mundo.”

Durante la década de los 60, los Estados Unidos y la Unión Soviética emprendieron una histórica carrera espacial, que culminó cuando un equipo de 12 hombres logró explorar la superficie de la Luna. La primera etapa de la exploración lunar llegó a una dramática conclusión en diciembre de 1972, cuando los astronautas del Apollo 17, el capitán Gene Cernan y el Dr. Harrison Schmitt, fueron los últimos hombres en llegar a la Luna.

Moon 2.0, la segunda etapa de la exploración lunar, no será una misión de “banderas y huellas”. Esta vez llegaremos a la Luna para quedarnos. La Luna supone sólo un paso intermedio para el resto del Sistema Solar, y es una fuente de soluciones a algunos de los más acuciantes problemas medioambientales a los que debemos hacer frente en la Tierra: la dependencia energética y el cambio climático. Algunos gobiernos de todo el mundo reconocen ya la importancia de la exploración lunar, y las agencias espaciales de Estados Unidos, Rusia, China, India, Japón y de algunos países europeos tienen previsto el envío de sondas a la Luna en la próxima década.

Lunar X PRIZE

Video explicativo de proyecto:

jueves, 13 de septiembre de 2007

Los hallazgos en Atapuerca acercan el sapiens al antecessor

Huesos hioides hallados en Atapuerca (Foto: Javier Trueba)Las manos de los distintos homínidos que habitaron en Atapuerca (Burgos) hace entre unos 800.000 y 350.000 años eran tan hábiles como las nuestras. El conjunto de huesos que permiten el habla tampoco era significativamente distinto del nuestro. Así pues, no habría diferencias morfológicas importantes que explicasen una mayor inteligencia.

El estudio de las manos de los distintos homínidos que habitaron en Atapuerca (Burgos) hace entre unos 800.000 y 350.000 años revela que aquellos homínidos eran tan hábiles como nosotros. Sus manos eran más robustas, más fuertes y más capacitadas para agarrar objetos con fuerza. Pero no por ello sus habilidades para manipular objetos eran menores que las nuestras. Tenían nuestro mismo repertorio de movimientos manuales

Ésta es una de las principales conclusiones de un estudio inédito del investigador Carlos Lorenzo, del Área de Prehistoria de la Universidad Rovira i Virgili de Tarragona, y miembro del equipo de Investigación de Atapuerca, que es además el trabajo más completo realizado hasta ahora sobre la evolución de la mano humana.

El estudio se basa, fundamentalmente, en los fósiles encontrados en la Sierra de Atapuerca, en los yacimientos de Gran Dolina y la Sima de los Huesos. Se han estudiado cerca de 500 restos de mano de diferentes especies de homínidos.

Pero las manos no son el único parecido. Según otra investigación que también parte de los hallazgos de Atapuerca, y que ha dado pie a un artículo aparecido en 'Journal of Human Evolution' el sistema fónico era similar.

En el yacimiento de Atapuerca se han encontrado dos huesos denominados 'hioides', los cuales desempeñan un papel fundamental para la articulación de sonidos. Según indica Ignacio Martínez Mendizabal, uno de los autores del estudio, debieron pertenecer a dos individuos adultos; uno de los cuales con seguridad sería una mujer.

La importancia del hallazgo estriba en que son los hioides del género Homo más antiguos conocidos: unos 500.000 años. De su comparación con los hioides de chimpancés, gorilas, humanos modernos, y los tres hioides fósiles (pertenecientes a australopithecus y neandertales mucho más recientes) se desprende una conclusión fundamental: la garganta de aquellos humanos era similar a la nuestra y, en consecuencia, produciría los mismos sonidos.

Por supuesto, esto no asegura que aquellos homínidos hablasen; pero, al menos refuta que hubiera algún impedimento anatómico para que lo hicieran.

martes, 11 de septiembre de 2007

Buscan el origen de la anomalia observada en la radiacion del Big Bang

Buscan el origen de la anomalia observada en la radiacion del Big Bang. Foto EFEUn grupo de investigadores del Instituto de Astrofísica de Canarias (IAC) sugiere que la anomalía detectada hace dos años en la radiación del fondo cósmico de microondas, que es la procedente de la explosión del Big Bang, se debe a la presencia de un gas. De confirmarse esta hipótesis, se abre una vía para poder detectar la materia que falta en el Universo actual.

La investigadora madrileña Inés Flores, perteneciente a este grupo de trabajo, explicó que en el Universo "actual" no se había detectado la presencia de esta materia, aunque los científicos sabían que debió estar en su origen.

Flores, alumna del primer máster universitario sobre astrofísica que organizan la Universidad de La Laguna y el Instituto de Astrofísica de Canarias, indicó que este descubrimiento supone un avance en el estudio de las estructuras del Universo y deja de manifiesto que sólo la mitad de la materia es perceptible, ya que la otra puede estar compuesta de gas, que se encuentra a una temperatura cuya detección no es posible.

De acuerdo con el modelo del Big Bang, el Universo, que inicialmente era muy denso y caliente, se expandió, y como consecuencia de esta expansión se enfrió y dejó paso a una radiación de fondo, que fue descubierta de forma casual en 1965 por los científicos Penzias y Wilson, lo que les valió un Premio Nobel.

Flores explicó que desde entonces se han llevado a cabo numerosos experimentos y observaciones del fondo cósmico, aunque apuntó que el 75 por ciento de la composición del Universo todavía es desconocido. Del 25 por ciento que se conoce gran parte no se puede medir, ya que o bien por su propia naturaleza o bien por sus condiciones de temperatura y densidad no emite radiaciones perceptibles.

Esto se debe a que, tras el largo viaje en el espacio y en el tiempo, las radiaciones procedentes de la gran explosión se han enfriado y llegan de forman debilitada como microondas.

Por ello valoró el descubrimiento de esta anomalía no esperada en la radiación del fondo cósmico de microondas porque, de esta forma, dijo, se abre una nueva ventana para conocer la composición y origen del Universo.

Respecto a su proyecto, que dirigido por los astrofísicos José Alberto Rubiño y Rafael Rebolo tendrá continuidad en la tesis doctoral, Flores explicó que, por medio de simulaciones numéricas, después comparadas con las observaciones, pretende caracterizar el efecto "Sunyaev-Zel'dovich", que es la interacción de la radiación del fondo de microondas en los supercúmulos de las galaxias.

Los científicos Sunyaev y Zel'dovich estudiaron, a través de la combinación de fotones y electrones, los diversos tipos de radiaciones del fondo cósmico, lo que ha permitido, según explicó la investigadora, conocer más a fondo "el pasado del Universo".

Esta astrofísica insistió en que para estudiar este pasado el fondo cósmico de microondas y sus formas se han convertido en las herramientas claves, y precisó que a su vez el efecto "Sunyaev-Zel'dovich" permite no solo un estudio cosmológico, sino también conocer la materia de la que está compuesto el Universo.

Inés Flores explicó que las investigaciones sobre este asunto están en auge. "Se trata de un proyecto ilusionante porque es una ventana al pasado de nuestro Universo", comentó Flores, quién recordó que el IAC dispone de los instrumentos más completos y específicos para realizar este tipo de investigaciones, como el Experimento VSA (Very Small Array), instalado en el Observatorio del Teide.

sábado, 8 de septiembre de 2007

Telescopios Hubble y Spitzer descubren galaxias miniatura

Telescopios Hubble y Spitzer descubren galaxias miniatura. Foto JPLLos telescopios espaciales "Hubble" y "Spitzer" han descubierto nueve de las más pequeñas, tenues y compactas galaxias observadas hasta ahora en el universo distante, según información del Laboratorio de Propulsión a Chorro (JPL) de la NASA.

Cada una de esas galaxias, que cuentan con millones de estrellas, son entre 100 y 1.000 veces más pequeñas que la Vía Láctea, añadió el JPL en un informe. "Se trata de las galaxias de menor masa detectadas en el universo", manifestó Nor Pirzkal, del Instituto de Ciencias Astronómicas.

Las teorías sobre la evolución de las galaxias señalan que los conjuntos menores de estrellas se unieron para convertirse en galaxias de enorme masa. "Es probable que estas galaxias, como ladrillos de un juego de Lego y que fueron inicialmente detectadas por el Hubble, hayan contribuido a la formación del Universo como lo conocemos ahora", dijo JPL.

Pirzkal señaló que se utilizó el telescopio "Spitzer" para confirmar la pequeña masa de las galaxias y sus observaciones constataron que son los "ladrillos más pequeños del Universo".

Las estrellas que las componen tienen una antigüedad de sólo unos pocos millones de años y están en el proceso de convertir elementos del Big Bang (la explosión que creó el Universo) en elementos más pesados como hidrógeno y helio.

Según Sageeta Malhotra, científico de la Universidad de Arizona y participante en el estudio, la luz azul del Hubble comprueba la presencia de estrellas jóvenes en esos conjuntos galácticos.

Sin embargo, "la ausencia de luz roja en las imágenes proporcionadas por el Spitzer demuestra de manera concluyente que se trata de galaxias jóvenes sin que haya habido otra generación estelar antes que ellas".

viernes, 7 de septiembre de 2007

Un dinosaurio de Mongolia cuestiona el origen de las aves

Reconstrucción del dinosaurio Mahakala omnogovae (Science)

Una especie de dinosaurio encontrada en Mongolia demuestra que algunos de los antecesores de los pájaros eran animales pequeños mucho antes de que 'levantaran' el vuelo. El dinosaurio, denominado 'Mahakala omnogovae', tan sólo tiene 70 centímetros de altura. Su descripción y las implicaciones del hallazgo constituyen el cuerpo de un artículo publicado en 'Science'.

En 1861, dos años después de que Charles Darwin publicara su conocida obra 'El origen de las especies' se encontró en Solnhofen, Alemania, el fósil de un dinosaurio de pequeño tamaño que parecía tener plumas. Recibió el nombre de 'archaeopteryx' (de 'archaeo', antiguo, y 'pteryx', pluma).

El 'archaeopteryx' era un animal pequeño, lo que no es casual. Volar exige mucha energía y, por tanto, mucho alimento. De ahí que no esté al alcance de los animales grandes. El descubrimiento de varios 'dinosaurios emplumados' de gran tamaño fue consolidando la idea de que la miniaturización fue una de las últimas etapas del proceso evolutivo que llevó a algunos dinosaurios a convertirse en aves.

Un ejemplo es el 'beipiaosaurus', un dinosaurio de 2,2 metros de largo, que fue encontrado en China. Cubriendo su cuerpo se encontraron 'protoplumas', estructuras filamentosas similares a pelos. Obviamente, con semejante tamaño este animal no podía volar; pero podría ser un buen antepasado de 'algo' que sí lo hiciera. 'Archaeopteryx', 'beipiaosaurus' y otros 'dinosaurios emplumados' habrían evolucionado de un ancestro común denominado 'protoave'; que también sería el antecesor de las aves.

Pero el descubrimiento realizado en Mongolia por un equipo de investigadores estadounidenses podría cambiar esta visión de los hechos. El análisis filogenético de 'Mahakala omnogovae' (o 'Honey', miel, como le llaman sus descubridores) demuestra que se trata de una especie 'basal' de 'dromeosaurio'; es decir, se encuentra en el origen mismo de esta familia de dinosaurios, que es muy cercana a la de las aves.

Dicho de otro modo: 'Mahakala omnogovae', alias 'Honey', es una especie de dinosaurio muy cercano a las 'protoaves'. Por tanto, la miniaturización no habría sido una etapa final del proceso que llevó a los dinosaurios hacia las aves.

Un aspecto sobre el que los investigadores inciden es que hubo bastantes dinosaurios que evolucionaron por agrandamiento de las 'paraaves'. De hecho, al menos cuatro dinosaurios multiplicaron enormemente su tamaño con respecto a aquéllas. Tres serían dromeosaurios; es decir, 'hermanos evolutivos' de 'Honey'.

miércoles, 5 de septiembre de 2007

Erupcion en el volcan Etna

Uno de los momentos en los que el Etna escupió lava. (Foto: REUTERS)

El monte Etna, en la isla italiana de Sicilia, volvió a 'escupir' lava en una espectacular erupción en la noche del martes, que no tuvo peligro para los pueblos vecinos.

Las chispas provocadas por la erupción del volcán activo más grande de Europa iluminaban el cielo y un riachuelo de lava descendía desde el macizo por un valle deshabitado, pero no hubo peligro para los pueblos que viven en las laderas, dijeron funcionarios locales.

El viento llevó las cenizas volcánicas hasta varias localidades aledañas y los funcionarios afirmaron que el aeropuerto de Catania, una ciudad que se encuentra a los pies del monte Etna, permanecería cerrado durante la noche como medida de precaución.

El Etna entra en erupción a menudo, pero normalmente deja pocos daños en zonas despobladas. El volcán, que ronda los 3.340 metros de altura, tuvo su última gran erupción en verano de 2001.

jueves, 30 de agosto de 2007

Spitzer descubre agua en un sistema planetario en formacion

Ilustración (NASA)

El telescopio espacial 'Spitzer' ha descubierto un sistema planetario en formación que guarda suficiente agua como para llenar cinco veces los océanos de la Tierra, según informa el Laboratorio de Propulsión a Chorro (JPL), organismo dependiente de la NASA.

Dan Watson, astrónomo de la Universidad de Rochester e investigador de dicho organismo, señaló que la importancia del hallazgo estriba en que "por primera vez estamos viendo como el agua se vierte en una región donde probablemente se formen los planetas".

El agua no es un elemento extraño en el universo. En forma de hielo existe, por ejemplo, en asteroides, anillos planetarios o cometas. Pero ésta es la primera vez en la que se observa cómo el agua empieza a formar parte de los planetas. "Ahora hemos visto que el agua, que cae en forma de hielo desde un sistema estelar joven, se evapora para después congelarse nuevamente y convertirse en asteroides y cometas", señaló Watson.

Según Michael Wenero, científico de la misión del 'Spitzer', "Hemos detectado la fase muy especial en la evolución de una joven estrella en la que el material de la vida avanza dinámicamente hacia un ambiente en el que se podrían formar los planetas".

miércoles, 29 de agosto de 2007

Los infatigables Spirit y Opportunity

Ilustración del vehículo Spirit sobre la superficie de Marte (NASA)

"Ya ni siquiera nos sorprende. Pero seguimos maravillados ante la supervivencia de estos vehículos". Éste es el estado de ánimo de Guy Webster, uno de los portavoces de la NASA, y de muchos de sus colegas, ante la nueva 'demostración de fuerza' de los dos pequeños titanes.

El último incidente tuvo lugar en junio. Los vehículos quedaron atrapados por una tormenta de polvo que cubrió los paneles solares que les proporcionan la energía necesaria para moverse y comunicarse con la Tierra. Los técnicos que los controlaban desde la Tierra señalaron que habría una reducción en el alcance de sus brazos robóticos, con una caída paralela de la "memoria" en sus sistemas informáticos. En su opinión, había llegado el final de la misión.

Pero una vez más se equivocaron, y como aves-fénix que renacen de las cenizas los dos vehículos han vuelto a recuperar su movilidad. 'Opportunity' avanzó 13 metros hacía el borde del cráter Victoria. 'Spirit' se acercó más de medio metro a una roca para conseguir un ángulo propicio para enviar imágenes de ella a la Tierra. Son pequeños recorridos; pero que parecían imposibles hace dos meses.

La situación es esperanzadora. "Poco a poco se están recuperando y creemos que en las próximas semanas estarán acercándose a su funcionamiento casi normal", señaló Webster. Por su parte, John Callas, director del proyecto, observó que "la situación climática y la de energía continúan mejorando, aunque muy lentamente para ambos vehículos".

En efecto, el suministro de electricidad recibido por 'Opportunity' de sus paneles solares aumentó a 300 vatios/hora el 23 de agosto; es decir, el doble de hace cinco semanas, aunque menos de la mitad de hace dos meses. Por su parte, los paneles de 'Spirit' también están suministrando alrededor de 300 vatios/hora.

No obstante, los dos vehículos presentan numerosos 'achaques', propios de su edad. Los ingenieros que los diseñaron no esperaban que su vida útil superase los tres meses; y ya llevan dos años 'correteando' por la superficie del planeta. El motor de la rueda derecha de 'Spirit' ha dejado de funcionar, y una de las lentes de su cámara espectrográfica continúa afectando la claridad de las imágenes que transmite a la Tierra. En 'Opportunity' se ha interrumpido el circuito del calefactor, y su brazo robótico funciona sin defensa contra los ciclos diarios de temperatura del planeta, lo que intensifica el desgaste.

Los ingenieros reconocen que es poco lo que pueden hacer para que los vehículos trabajen igual que hace dos años. Pero tampoco cabe pedirles más. Durante estos dos años cada vehículo ha recorrido más de siete kilómetros, once veces más de lo previsto. En conjunto, han transmitido más de 150.000 fotografías de la superficie del planeta. Entre sus descubrimientos quizás el más relevante sea el de que una vez hubo agua en el planeta rojo.

domingo, 26 de agosto de 2007

Descubren un enorme agujero en el universo

Imagen del agujero descubierto con los radiotelescopios del NRAO (Foto: Rudnick et al., NRAO/AUI/NSF, NASA)Tres astrónomos de la Universidad de Minnesota han descubierto un enorme agujero en el universo que carece tanto de materia normal como estrellas, galaxias o gas, como de la misteriosa 'materia negra'. El hallazgo será explicado con detalle en un artículo que se publica en 'Astrophysical Journal'.

Lawrence Rudnick, investigador de la Universidad de Minnesota, afirma que "no sólo nadie había encontrado nunca un agujero tan grande, sino que no esperábamos encontrarlo". Liliya R. Williams, otra de los astrónomos, indicó que "lo que hemos encontrado no es normal, ya sea basándonos en estudios de observación o en simulaciones informáticas de la evolución a larga escala del universo".

Desde hace años se sabe que el universo tiene agujeros en los que prácticamente no hay materia; pero la mayoría son mucho más pequeños que el que han descubierto los astrónomos norteamericanos. De hecho, el número de agujeros crece conforme su tamaño es menor. De ahí lo inusual de este hallazgo.

El descubrimiento ha sido posible gracias a las observaciones realizadas con radiotelescopios de largo alcance del Observatorio Nacional de Radioastronomía (NRAO). La región vacía tendría casi mil millones de años luz de extensión, y se encontraría entre 6.000 y 10.000 millones de años de la Tierra, en la constelación (desde la perspectiva terrestre) de Eridano, al suroeste de Orión.

Precisamente hace una semana el satélite de la NASA Chandra descubrió la presencia de 'materia oscura' en extensas regiones del universo, pero no especialmente cerca de las galaxias, lo que complicaba las interpretaciones cosmológicas habituales.

sábado, 25 de agosto de 2007

Una megainundacion separo a Gran Bretaña de Francia

Una megainundación separó a Gran Bretaña de Francia. Foto ICLUna megainundación separó a Gran Bretaña de Francia hace cientos de miles de años, cambiando el curso de la historia británica, según una nueva investigación.

El estudio, desarrollado por Sanjeev Gupta y Jenny Collier del Imperial College de Londres, ha revelado espectaculares imágenes de un enorme valle de decenas de kilómetros de ancho y hasta 50 metros de profundidad, tallado por la naturaleza en el lecho de roca caliza del fondo del Canal de la Mancha.

Utilizando las ondas de un sonar de alta resolución, el equipo capturó imágenes de un mundo sumergido que se ha conservado notablemente bien en la cuenca del canal. Los mapas resaltan las profundas marcas de la erosión y los relieves creados por los torrentes de agua que se precipitaron sobre la cuenca del canal.

Al norte de ese lugar, había un lago que se formó en el área que hoy ocupa la zona sur del Mar del Norte. Era alimentado por el Rin y el Támesis, estaba cerrado al norte por glaciares, y al sur por la colina de caliza de Weald-Artois, que abarcaba el Estrecho de Dover (Paso de Calais).

Se cree que una elevación del nivel del lago condujo a que se produjera finalmente una brecha en la colina de Weald-Artois, excavando un masivo valle a lo largo del Canal de la Mancha, que estuvo expuesto durante un período glacial.

Se estima que en su punto máximo, la cataclísmica inundación pudo durar varios meses, descargando una cantidad de agua estimada en alrededor de un millón de metros cúbicos por segundo. Este flujo fue una de las mayores megainundaciones de las que queda constancia en la historia, y pudo haber ocurrido hace entre 450.000 y 200.000 años.

Los investigadores creen que la brecha en la colina de Weald-Artois y las inundaciones subsiguientes reorganizaron las desembocaduras de los ríos en el noroeste de Europa, reencauzando el río combinado Rin-Támesis a través del Canal de la Mancha, para formar el Río del Canal.

La brecha y la permanente separación de Gran Bretaña también afectaron a las pautas de su ocupación humana temprana. Los investigadores especulan con que los cambios inducidos por la inundación de la topografía crearon barreras a la migración que llevaron a una completa ausencia de seres humanos en Gran Bretaña hace unos cien mil años.

Este evento prehistórico reescribe la historia de cómo Gran Bretaña se convirtió en una isla y puede explicar por qué su temprana ocupación por seres humanos se detuvo abruptamente durante casi 120 mil años.

jueves, 23 de agosto de 2007

Compsognathus, el dinosaurio mas veloz

Reconstrucción del 'Compsonathus' (AGE)

Un grupo de científicos de la Universidad de Manchester ha empleado simulaciones por ordenador para estimar la velocidad que podrían alcanzar los dinosaurios. El ganador de esta peculiar carrera ha sido un dinosaurio muy pequeño, del tamaño de un gato, que correría a 64 kilómetros/hora. Los resultados de esta investigación han sido publicados en 'Proceedings of the Royal Society B'.

El animal es conocido como 'compsognathus'. Vivió hace 150 millones de años. Tenía el aspecto de un lagarto; pesaba tres kilos y podía cubrir cien metros en poco más de seis segundos; lo que resulta notable teniendo en cuenta su pequeña dimensión. Aún más: podría ser el animal de dos patas más rápido que se conoce, vivo o extinguido.

El dinosaurio podía alcanzar una velocidad próxima a los 64 kilómetros/hora, lo que le permitiría adelantar a un avestruz, el ave viva más rápida -sobre tierra-. También superaría al 'velociraptor', un dinosaurio al que se le atribuye, en el mismo nombre, una gran velocidad.

Para llegar a estos resultados los investigadores se valieron de un ordenador de gran capacidad, en el que introdujeron los detalles de la anatomía de varios tipos de dinosaurios, como el 'velociraptor', el 'tiranosaurio rex' o el 'alosaurio'. Se trata de animales muy diferentes, aunque sólo sea por el tamaño. El 'tiranosaurio' pesaba hasta seis toneladas, mientras que el pequeño 'compsognathus' sólo llegaba a los tres kilos.

jueves, 16 de agosto de 2007

La estrella Mira arrastra una enorme estela

Detalle de la estrella 'Mira' (NASA)El satélite Galaxy Evolution Explorer (Galex) de la NASA ha descubierto una estela extraordinariamente larga, parecida a la de un cometa, procedente de la estrella Mira. Los responsables de la investigación coincidieron en que "nunca se ha visto algo similar alrededor de una estrella".

La estela que arrastra Mira mide 13 años luz; es decir, tres veces la distancia que separa el sol de su estrella más cercana, alfa-centauro. Sin embargo, la estela nunca había sido observada porque sólo brilla en la luz ultravioleta. Precisamente el satélite Galex, puesto en órbita en abril de 2003, posee un telescopio de 50 centímetros de diámetro que observa galaxias en busca de fuentes de luz ultravioleta. Fue así como se topó como la estela de Mira.

La estrella no es ninguna desconocida en el firmamento. Fue descubierta en 1596 por el astrónomo alemán David Fabricius. Su nombre deriva del latín, y significa 'maravilloso'. Esto hace que el descubrimiento sea aún más sorprendente. A decir de Mark Seibert, uno de los descubridores de la estela, "es simplemente increíble descubrir una característica tan importante de un objeto que se conoce, y ha sido estudiado, desde hace 400 años". El investigador principal de Galex, Christopher Martin afirmó que "me quedé impactado cuando vi una estela tan inesperada como enorme, detrás de una estrella tan conocida".

Por ahora no existe una explicación. "Éste es un fenómeno completamente nuevo para nosotros y todavía tratamos de entender la física que implica", dijo Seibert, quien adelantó que la NASA va a estudiar con detenimiento la estela. En su trayecto desprende carbono, oxígeno y otros elementos de los que, hipotéticamente, incluso podría surgir la vida, según uno de los expertos de la agencia espacial estadounidense.

Mira forma parte de un sistema binario formado por dos estrellas: 'Mira A' -que es la que arrastra la estela- y 'Mira B'. La primera es una gigante roja que se mueve a gran velocidad, a 130 kilómetros por segundo; "inusualmente más rápido" que otras gigantes rojas, explicó Martín. 'Mira B' es una enana blanca, una estrella más densa y pequeña. Desde la perspectiva terrestre el sistema se sitúa en la Constelación de la Ballena; a unos 350 años luz de la Tierra.

miércoles, 15 de agosto de 2007

Una nueva especie de dinosaurio en China

El Hylaeosaurio es uno de los dinosaurios que pertenece a la familia de los nodosaurios. (Paleored)

Una nueva especie de dinosaurio, que vivió hace 100 millones de años y estaba dotado de una fuerte coraza corporal, ha sido identificada por científicos chinos y japoneses en el sureste de China, según un artículo publicado por estos expertos en el último número de Acta Geológica Sínica. Los científicos han bautizado al animal Zhejiangosaurus Lishuiensis, en homenaje al lugar donde fue descubierto por accidente (la localidad de Lishui, en la provincia de Zhejiang), durante las obras de una carretera.

Según los resultados de la investigación, que ha durado más de siete años, el animal, de sólo un metro de alto y seis de largo, pertenecía la familia de los nodosaurios, con restos muy abundantes en Norteamérica pero muy escasos en China, donde hasta ahora sólo se había encontrado un fósil.

El artículo, publicado por la Sociedad Geológica de China, describe la nueva especie como un herbívoro de "temperamento moderado" y una impresionante armadura natural, que incluía placas óseas a modo de escamas sobre el lomo del dinosaurio y, sobre ellas, dos filas de agudas espinas en forma de punta de lanza.

Tras el descubrimiento de los restos de este animal, en 2000, un equipo de cinco expertos chinos dirigido por un colega japonés, Yoichi Azuma, condujo las investigaciones.

Angkor era tres veces mas grande de lo que se suponia

Imagen aérea del lugar antiguamente ocupado por un templo urbano (PNAS)Gracias a los satélites de la NASA, un equipo internacional de investigadores ha descubierto en las ruinas de Angkor, Camboya, al menos 74 nuevos templos, más de 1.000 charcas artificiales, y varios sistemas de irrigación complejos que alcanzaban los 25 kilómetros. Así pues, el lugar, que desde 1983 forma parte del Patrimonio de la Humanidad, era unas tres veces más grande de lo que se pensaba. El trabajo ha sido publicado en la revista 'Proceedings of National Academy of Science'.

Para llevar a cabo esta tarea el equipo de investigadores se sirvió de fotografías aéreas y de imágenes de radar proporcionadas por un satélite de la NASA. Como explica Damian Evans, de la Universidad de Sydney, y uno de los autores del trabajo, "el radar puede apreciar las diferencias en el tamaño de las plantas y en la humedad que se derivan de variaciones en el suelo de menos de un metro".

El nuevo mapa triplica la extensión anteriormente atribuida al complejo. El área urbana y periurbana de Angkor alcanzaría los 3.000 kilómetros cuadrados de superficie; es decir, más de de dos veces la de la ciudad de Los Ángeles, en Estados Unidos; que es la más extensa del mundo.

El tamaño también puede explicar uno de los misterios de este sorprendente reino: su rápida desaparición. A luz de este trabajo se refuerza la hipótesis de que Angkor murió como consecuencia de su propio éxito. El mismo crecimiento urbano llevó a un desequilibrio entre recursos y población. La ciudad creció sobre los bosques que la rodeaban, lo que provocó problemas de agotamiento del suelo y erosión. Las inundaciones, causadas por esos mismos procesos, habrían puesto fin a la que, sin duda, fue una brillante civilización.

viernes, 10 de agosto de 2007

Un nuevo modelo climatico preve mas calor a partir de 2009

La próxima década llegará cargada de un calor sofocante que hará subir los termómetros hasta temperaturas superiores a las registradas en 1998, conocido por ser el más caluroso que se recuerda a nivel global. Así lo vaticina un nuevo modelo de predicción climática que asegura que las altas temperaturas serán una constante al menos durante la mitad de la próxima década - a partir de 2009- , y que el ritmo actual de calentamiento frenará durante los próximos años para volver a dispararse de nuevo años más tarde.

Estos son algunos de los pronósticos que hace el Centro Hadley de Predicción e Investigación Climática de Exeter (Reino Unido), a través de su nuevo modelo de predicción del clima global, que arroja algunos interrogantes sobre los métodos utilizados hasta el momento por los expertos de la meteorología e introduce en escena nuevos factores a tener en cuenta para predecir el tiempo a corto y a largo plazo.

Según el nuevo modelo, dado a conocer por la revista «Science», no basta con fijarse en la radiación solar, los aerosoles atmosféricos o los gases de efecto invernadero -todos ellos afectados por los cambios externos al sistema climático-. Ponen el acento sobre los cambios naturales que se producen dentro del sistema climático, como el estado y las fluctuaciones de los océanos y la atmósfera.

Uno de los muchos ejemplos que citan los científicos es el fenómeno climático conocido como «El Niño», que se reproduce cíclicamente a causa de la fluctuación en la circulación de los océanos y las anomalías en el calor que albergan los océanos. «Ignora las condiciones del océano y arruinarás tus predicciones del calentamiento global para 2020», afirma el científico Richard A. Kerr.

¿Significa esto que habría que desechar los pronósticos sobre el calentamiento global que han sido realizados en base a las emisiones de gases con efecto invernadero? Según Doug Smith y sus colegas científicos, no se trata de excluir estas tesis pero denuncian que «hasta ahora los meteorólogos se preocupaban de los efectos de los gases con efecto invernadero sobre el clima ignorando lo que ocurre de forma natural».

Según el centro de predicción británico, estas variaciones naturales podrían provocar cambios a corto plazo muy diferentes a los que se espera que se produzcan durante el próximo siglo como consecencia de la actividad humana. Muchos han sido los pronósticos, los estudios que en los último dos años han advertidos del calentamiento global como consecuencia de la emisión de gases con efecto invernadero.

En este sentido la UE ha sido líder a nivel mundial en tomar la iniciativa para poner freno a las emisiones de CO2 a través de su sistema de comercio de emisiones (ETS, en sus siglas en inglés), cuya primer fase está a punto de concluir sin que el balance de resultados sea demasiado positivo.

miércoles, 8 de agosto de 2007

Spitzer detecta una gigantesca colision cosmica

El observatorio espacial Spitzer de la NASA captó una de las mayores colisiones cósmicas en la historia de la astronomía. EFE/Nasa

El observatorio espacial "Spitzer" de la NASA ha captado una de las mayores colisiones cósmicas en la historia de la astronomía, informó el Laboratorio de Propulsión a Chorro (JPL) de Estados Unidos.

Se trata de cuatro galaxias que han chocado entre sí esparciendo en el cosmos miles de millones de estrellas, según el laboratorio de la NASA en un comunicado. En última instancia esas cuatro galaxias quedarán reducidas a una sola que tendrá una masa superior 10 veces a la de la Vía Láctea donde reside el sistema solar de la Tierra.

"La mayoría de las galaxias se fusionan en un choque como si fueran automóviles compactos", manifestó Kenneth Rines, del Centro de Astrofísica Harvard-Smithsonian. Sin embargo, "lo que tenemos aquí es el choque de cuatro camiones cargados con arena que se disemina por todas partes", señaló.

La fusión de cuatro galaxias fue descubierta accidentalmente por el telescopio espacial cuando realizaba una exploración de un conjunto galáctico llamado CL0958+4702 situado a casi 5.000 millones de años luz de la Tierra.

Los datos de Spitzer muestran que en esta fusión hay muy poco gas, a diferencia de otras fusiones galácticas, señaló Rines. Añadió que la información que ha suministrado el telescopio es "la mejor evidencia de que las galaxias del universo se formaron recientemente a través de grandes fusiones".

lunes, 6 de agosto de 2007

Hallan un femur y una tibia de un gran dinosaurio en Burgos

Vista de un fémur y una tibia en Burgos. (Foto: EFE)

Un fémur y una tibia de más de un metro de longitud pertenecientes a un gran dinosaurio han sido hallados en el yacimiento de La Tejera, en el término municipal de Barbadillo del Mercado (Burgos), en el que se excava desde el pasado 31 de julio.

El director de las excavaciones, Fidel Torcida, explicó que se trata de piezas cuya existencia era conocida, puesto que una parte había quedado al descubierto como consecuencia de la erosión provocada por el agua.

Explicó que esta fue la razón principal de que se decidiera este año actuar de forma urgente en este yacimiento, ya que de no hacerlo se podía poner en riesgo el patrimonio arqueológico que contiene.

Estas piezas recuperadas pueden pertenecer a un dinosaurio ornitópodo, probablemente un iguanadóntido. Los restos pertenecen a un dinosaurio herbívoro, de un gran tamaño, ya que el fémur mide 1,20 metros de longitud y la tibia 1,10; lo que hace pensar que podía pesar una cinco toneladas.

El director de las excavaciones recordó que en este mismo yacimiento hace varios años se recuperó una escápula de un iguanodón de hace unos 130 millones de años. Además se han encontrado restos de otros animales, como dientes de cocodrilo y restos de tortugas.

Una vez recuperadas todas estas piezas no se continuará con la excavación en este yacimiento, ya que para ello sería necesaria la utilización de una pala excavadora para mover el terreno.

Fidel Torcida señaló que el Colectivo Arqueológico de Salas de los Infantes (Burgos), que promueve la excavación, no dispone de presupuesto suficiente para continuar con la misma. Estos dos grandes huesos serán trasladados al Museo de Dinosaurios de Salas de los Infantes que próximamente será incluido en la red regional de museos.

sábado, 4 de agosto de 2007

Cassini descubre el posible origen del anillo G de Saturno

Sección del anillo G de Saturno - NASA

Los científicos han dado un significativo e importante paso adelante en la comprensión de la dinámica del magnífico y misterioso sistema de anillos de Saturno.
El comportamiento de un anillo en particular -el anillo G -, ha desconcertado a los expertos.


Sus partículas de polvo deben esparcirse porque no hay lunas cercanas que las mantengan en su lugar, o que las alimenten. Pero la misión Cassini a Saturno ha arrojado nuevas luces sobre el tenue y estrecho anillo, mostrando que interactúa con un anillo saturniano mucho más distante.

El trabajo, publicado en la revista Science, también revela la extraña estructura del anillo. El anillo G es uno de los lejanos y extremos anillos de Saturno: está localizado a más de 168.000 kilómetros del centro del planeta, y a mas de 15.000 kilómetros de la luna más cercana.

"Es un anillo de polvo", explicó Matthew Hedman, un investigador asociado a la Universidad de Cornell, y director del estudio. "Igual que los anillos E y F, el anillo G está compuesto principalmente de diminutos granos de hielo".

Para que los anillos permanezcan en su sitio, ellos necesitan algo que les suministre constantemente más polvo y hielo, o un objeto grande, por ejemplo una luna, para confinar las partículas en la banda a través de sus interacciones gravitacionales.

La luna Encelados directamente suministra nuevo material al cercano anillo E, mientras que los satélites Prometeo y Pandora podrían ayudar a sostener las partículas dentro de la estrecha región del anillo F. "Pero el anillo G no está localizado cerca de una luna, y eso es lo que lo hace tan extraño", explicó el doctor Hedman.

La información de la misión Cassini-Huygens a Saturno, una colaboración entre la Agencia Nacional para la Aeronáutica y el Espacio (NASA), la Agencia Espacial Europea (ESA) y la Agencia Espacial Italiana (ASI), ha permitido a los científicos examinar el anillo G más detalladamente que nunca.

Hay partículas de hielo en el arco brillante del borde interior del anillo
Además de minúsculos granos de polvo esparcidos de manera uniforme alrededor del anillo, había también un arco brillante en una sexta parte de la banda que contenía partículas heladas más grandes, que van de pocos centímetros a pocos metros.

El doctor Hedman explicó que "uno esperaría que este material se dispersara, pero se mantenía junto. La pregunta es cómo". El equipo descubrió que la órbita del anillo interactúa con Mimas, la mayor de las lunas de Saturno localizada a 15.000 kilómetros, y que su influencia gravitatoria hace que las partículas se acumulen en el arco brillante del borde interno del anillo.

Es el fenómeno de las resonancias magnéticas, que tienen influencias interesantes, y que pueden confinar el material dentro del anillo. Según los científicos, los micro meteoritos colisionan permanentemente con esas partículas que están dentro del anillo, y generan nuevas partículas más pequeñas que posteriormente se dispersan por todo el anillo.

Son esas partículas más pequeñas las que producen el brillo que caracteriza el arco. "Todo el anillo G podría provenir de un arco de polvo que permanece unido gracias a la interacción con Mimas," afirman los científicos en la Revista Science.

lunes, 30 de julio de 2007

La sonda Phoenix viaja a Marte

Ilustración de la sonda Phoenix - NASA

En los polos de Marte hace todavía más frío que en los terrestres. Temperaturas mínimas de 73 grados bajo cero y máximas de 33 grados bajo cero es lo que tendrá que soportar, durante tres meses, la nueva sonda de exploración planetaria de la NASA, la Phoenix, si llega sin contratiempos a su destino, en el Ártico marciano, en mayo o junio de 2008. Habrá recorrido 680 millones de kilómetros.

La partida de la nave está preparada para el próximo viernes desde la base de Cabo Cañaveral (Florida), y si algún contratiempo impide el lanzamiento en esa fecha, todavía podrá salir hasta el 24 de agosto. Su objetivo es averiguar si el planeta rojo ha sido en algún momento de su historia un entorno apto para la existencia de microorganismos, aunque, como advierte la NASA, "Phoenix no está diseñada para detectar vida".

No es la primera vez que se pretende llegar a una región polar de Marte, pero en el anterior intento, en 2001, todo acabó en un sonado fracaso con la pérdida de la sonda Mars Polar Lander (MPL) antes de llegar al suelo. Los expertos confían en haber aprendido de los fallos de entonces y lograrlo esta vez.

Phoenix debe descender hasta el suelo marciano, a 68 grados de latitud Norte, en las planicies de una región llamada Vastitas Borealis. Al llegar, quedará fijada sobre tres patas y desplegará los instrumentos, sobre todo un brazo articulado capaz de extenderse 2,2 metros para excavar pequeñas zanjas a su alrededor y tomar muestras. La detección de compuestos orgánicos sería su gran trofeo.

El acceso al subsuelo -hasta medio metro podría profundizar el brazo excavador de la Phoenix- es importante porque los científicos creen que hay agua helada bajo la superficie de Marte, sobre todo en los casquetes polares. Las naves en órbita han tomado muchos datos y todo apunta hacia el agua, pero nada como ir allí, al suelo, hacer un agujero, comprobarlo y hacer análisis.

Con excavar no es suficiente, por supuesto, así que los ingenieros han dotado a la nave de varios equipos para tomar fotografías, someter las muestras al poder de ampliación de un microscopio e incluso derretirlas para analizar los compuestos evaporados. Para esto, Phoenix lleva ocho pequeños hornos -de un solo uso cada uno, así que los científicos tendrán que elegir con mucho cuidado sus ocho mejores muestras- en los que el brazo articulado debe depositar porciones de tierra o de hielo. Para evitar cualquier contaminación terrestre, la sonda y todos sus componentes han sido sometidos a medidas especiales de esterilización. Una cámara montada en un mástil de dos metros de altura, otra para grabar el descenso y caracterizar la zona de caída, así como una estación meteorológica completan la carga científica.

Phoenix viajará plegada desde la Tierra, pero una vez en Vastitas Borealis será una plataforma fija de un metro y medio de diámetro con las tres patas y dos paneles solares de casi dos metros de diámetro cada uno. En total pesa 350 kilos.

En la fecha prevista de llegada, mayo de 2008, será primavera en el Ártico de Marte, y el plan es que la sonda funcione durante el verano. En principio, todo está previsto para que sean tres meses de operación que, como mucho, podrá alargarse unas semanas, pero no más, ya que, cuando caiga el invierno, allí no habrá luz solar para cargar sus baterías.

Desde que en 1997 puso en marcha su plan de exploración sistemática de Marte, la NASA está enviando naves cada 26 meses. También la Agencia Europa del Espacio (ESA) se ha apuntado a esta aventura y tiene allí en órbita su propia sonda, la Mars Express. El intervalo de 26 meses se debe a la dinámica celeste, ya que la Tierra y Marte, siguiendo su camino alrededor del Sol, tienen una fase de máximo acercamiento cada 26 meses. Al aprovechar esta circunstancia de proximidad se facilitan las comunicaciones con las naves en las fases críticas de la llegada y las primeras semanas de operación.

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