viernes, 11 de mayo de 2007

El planeta extrasolar mas caliente

Reconstrucción del planeta. (Foto: NASA/JPL-Caltech)

Un equipo de científicos de la Universidad Central de Florida, dirigido por Joe Harrington, ha encontrado el planeta extrasolar más caliente de los registrados hasta ahora: 2.000 grados centígrados en la superficie, muchísimo más caliente que astros como Mercurio, donde el termómetro puede subir hasta los 400 grados, o Venus, donde se registran temperaturas de hasta 485 grados, suficientes como para fundir el plomo.

Utilizando imágenes y datos obtenidos por el telescopio 'Spitzer', de la NASA, Harrington y su equipo observaron al diminuto planeta, denominado HD149026b, desaparecer detrás de una estrella, para luego volver a aparecer. Para poder medir su temperatura, los científicos tuvieron que observar la radiación que emite, y de ahí deducir la temperatura que se registra en el lado del planeta que está de cara a su estrella.

Los resultados de la investigación, que publica la revista 'Nature', desvelan que el planeta HD 149026b, descubierto por los astrónomos en 2005, es de un tamaño algo menor que Saturno, lo que le convierte en el más pequeño de los planetas extrasolares medidos hasta la actualidad. Su masa es mayor de la de Saturno, y se sospecha que tiene un núcleo entre 70 y 90 veces mayor que el planeta Tierra. Según los astrónomos, el planeta tiene más elementos sólidos (material distinto del hidrógeno y el helio) de los que existen en todo el Sistema Solar, a parte del Sol.

La temperatura registrada por los científicos en la zona del planeta más cercana a la estrella es de unos 2.000 grados centígrados, una temperatura altísima pero muy alejada de estrellas como el Sol, donde se pueden llegar a registrar unos 6.000 ºC.

Por el momento, los astrónomos han detectado más de 230 planetas extrasolares, pero ésta es la cuarta ocasión en la que han tenido ocasión de medir la temperatura directamente. "Es el planeta más extraño y exótico que hemos encontrado nunca", señaló Harrington. "Es pequeño, muy denso y además extremadamente caliente".

Para alcanzar esa temperatura, que implica que el planeta absorbe prácticamente toda la luz solar que llega hasta él, significa que la superficie debe ser negra como el carbón, lo que es un hecho insólito en los planetas conocidos hasta ahora. "Esto provocaría que el calor emanante provocara un efecto como de brillo que sale del planeta, lo que le hace ser como una especie de brillante en el espacio, absorbiendo toda la luz entrante y brillando con un ligero tono rojizo".

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