viernes, 4 de mayo de 2007

Nuevo tipo de seismo: Terremotos lentos

Movimientos de tierra en Guatemala en 2005 (Foto: AP)Científicos de EEUU y Japón han descubierto un nuevo tipo de seísmo. Han conseguido hallar la relación entre varios episodios menores relacionados con los movimientos de los materiales del interior de la Tierra, que hasta ahora se creían aislados, y los han agrupado en una nueva categoría: los 'terremotos lentos'.

Entre estos fenómenos se encuentran los conocidos como profundos temblores episódicos, los seísmos de baja intensidad, los terremotos de muy baja intensidad, los lentos deslizamientos de tierra y los seísmos silenciosos.

Esta nueva definición "unifica una clase diferente de fenómenos sísmicos lentos y puede contribuir a una mejor comprensión de los procesos de subducción —hundimiento— de la placa y de aparición de los grandes terremotos", han explicado los investigadores en un artículo publicado en la revista científica 'Nature'.

Estos episodios menores de movimientos en las entrañas del planeta irradian mucha menos energía sísmica que los terremotos ordinarios, a pesar de que tienen una duración mayor e incluso pueden prolongarse durante años.

Los científicos, que trabajan para las Universidades de Tokio y de Stanford (California), han hallado la que definen como "simple" relación que diferencia el comportamiento de estos terremotos lentos de la de los seísmos ordinarios y que los agrupa como distintas manifestaciones de un mismo fenómeno.

Según los investigadores, el momento sísmico de estos terremotos lentos, la cantidad de energía que liberan, es constante y proporcional a su duración. Esto no sucede en los seísmos ordinarios, cuya duración es proporcional a la raíz cúbica de su momento sísmico.

Hace poco, científicos de las mismas universidades publicaron un estudio en el que advertían de que los ligeros temblores detectados en varias fallas subterráneas del planeta, incluidos ahora en la categoría de 'terremotos lentos', podían ser la antesala de futuras catástrofes sísmicas.

Estos 'terremotos lentos' se producen en zonas de subducción como la de Chile o Japón, donde dos placas tectónicas se encuentran y una de ellas se hunde por debajo de la otra y en las que se han producido las mayores catástrofes sísmicas de la historia, todas de magnitud 8 o superior en la escala de Richter.

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