sábado, 12 de mayo de 2007

Telescopio Espacial James Webb

James Webb Space Telescope. Creditos: NASA

La agencia espacial estadounidense, NASA, ha presentado un modelo de un telescopio espacial que, según los científicos, les permitirá ver los lugares más recónditos del Universo. El Telescopio Espacial James Webb (JWST, por sus siglas en inglés) sustituirá al Hubble, que entró en funcionamiento hace 17 años.

El nuevo telescopio, nombrado en honor a un ex director de la NASA, será mayor que su predecesor, estará situado a mayor distancia de la Tierra y tendrá un espejo gigante, que le permitirá realizar observaciones más amplias.

Según funcionarios de la NASA, el lanzamiento del JWST, propulsado por un cohete Ariane V de la Agencia Espacial Europea, está previsto para junio de 2013.

En estos momentos se puede ver un modelo del telescopio, a escala completa, frente al Museo Nacional Espacial y Aéreo Smithsonian en Washington, la capital de Estados Unidos.

James Webb Space Telescope. Creditos: Rob Gutro, NASA/GSFC

El aparato, que costará cerca de US$4.500 millones, estará a unos 1,5 millones de kilómetros de la Tierra, en el Punto Lagrange 2, un área de equilibrio gravitatorio que lo mantendrá estacionario con respecto a nuestro planeta y al Sol. Medirá 24 metros de largo por 12 metros de ancho e incluirá un espejo hexagonal de 6,5 metros de diámetro, casi tres veces el tamaño del que tiene el Hubble.

El Hubble ha enviado imágenes de nuestro Sistema Solar, de estrellas y planetas distantes, así como de galaxias que se formaron poco después del Big Bang.

Pero los científicos calculan que, a través del JWST, podrán ver objetos mucho más distantes, tanto en el espacio como en el tiempo.

"Necesitamos un telescopio mucho mayor para ver más hacia atrás en el tiempo y ver el propio nacimiento del universo", según el director del Centro de Vuelos Espaciales Goddard de la NASA, Edward Weiler.

Se prevé que la vida útil del JWST sea de diez años. La NASA tiene planes de enviar astronautas en 2008 a darle mantenimiento al Hubble, que seguirá funcionando hasta el lanzamiento del nuevo telescopio.

Animación del despliegue

Imagen/animación. Click sobre la imagen pare ver la animación. Creditos: Animación cortesía de Northrop Grumman Space Technology

James Webb Space Telescope

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