viernes, 22 de junio de 2007

Los iceberg generan vida

El iceberg 56B en el mar de Weddell. (Foto. Science)

Según un equipo de investigadores estadounidenses, los icebergs que rodean la Antártida, lejos de ser estériles cubos de hielo, son lugares llenos de actividad que pueden tener un papel importante en la lucha contra el cambio climático.

Los pequeños ecosistemas marinos que se forman alrededor de los bloques de hielo, con agua derretida mezclada con el agua del mar, pueden servir para absorber el dióxido de carbono de la atmósfera y sumergirlo en las aguas del océano, dado que las algas absorben el carbono -liberando el oxígeno- a través de la fotosíntesis y luego lo pasan a la cadena alimentaria. Se convierten así en un foco de atracción para pequeños peces, algas e incluso aves.

Una de las principales consecuencias del cambio climático ha sido el incremento de temperatura, lo que ha provocado que se multiplique la aparición de icebergs en las aguas del sur, trozos de hielo que van desde apenas unos centímetros cuadrados que sobresalen en la superficie hasta otros tan grandes como países europeos.

Para tratar de evaluar la influencia en los ecosistemas del mar abierto de estos icebergs, el equipo de científicos, dirigido por Kenneth Lawrence Smith, del Instituto de Investigación Marina de Monterrey, estudió varios icebergs a la deriva en el mar de Weddell, y las aguas a su alrededor.

Las conclusiones del estudio, que publica esta semana la revista 'Science', han sorprendido a la comunidad científica, porque las aguas cercanas a los icebergs tienen clorofila, krills y aves marinas en mucha mayor cantidad que las aguas donde no hay témpanos de hielo flotantes. Además, esta tendencia es visible en aguas hasta a cuatro kilómetros de los icebergs.

En la zona estudiada los investigadores detectaron 89 icebergs de un tamaño más o menos similar, y calcularon que alrededor del 40% del agua superficial había sido influida por el hielo que estaba derritiéndose y a la deriva, por lo que, según los autores del estudio, estos bloques de hielo contribuyen a aumentar la producción, captura y almacenamiento de carbono orgánico en estas áreas, y su efecto se extiende conforme las tasas de calentamiento y producción de icebergs aumenten.

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