jueves, 27 de septiembre de 2007

Dawn despega hacia el cinturon de asteroides

Recreación artística de Dawn (NASA)

Al amanecer, y como estaba previsto, la sonda 'Dawn' (en inglés, 'amanecer') ha emprendido el vuelo con dirección al cinturón de asteroides, donde llegará dentro de cuatro años. Se espera que aporte valiosa información sobre el origen del Sistema Solar.

El objetivo de la nave es el cinturón de asteroides, un conjunto de cuerpos de diverso tamaño que orbitan alrededor del Sol entre Marte y Júpiter. En particular, 'Dawn' explorará los asteroides Vesta y Ceres, que son dos de sus cuerpos más grandes. Los científicos de la NASA creen que en ellos pueden estar las claves del origen del Sistema Solar.

Para hacerlo 'Dawn' realizará la pequeña 'proeza' de situarse en la órbita de dos cuerpos distintos. Esto será posible gracias a la extraordinaria eficiencia de su motor, que emplea gas xenón.

El periplo de 'Dawn' será el siguiente. Una vez que despegue gracias al impulso de un cohete 'Delta II' la sonda se situará en una órbita a 185 kilómetros alrededor de la Tierra. Luego iniciará una secuencia de activación para estabilizarse, poner en funcionamiento los sistemas de vuelo, y desplegar sus dos paneles solares. Sólo entonces la sonda se pondrá en contacto con la base terrestre.

Los ingenieros han calculado cuidadosamente el consumo de gas xenón que llevará a que la sonda alcance los 37.000 kilómetros por hora a su mayor velocidad. Aunque inicialmente irá mucho más lento: pasar de 0 a casi 100 kpm le exigirá cuatro días. La clave está en que el espacio, sin la resistencia del aire, es posible alcanzar velocidades muy elevadas.

'Dawn' tardará cuatro años en llegar a su destino. Entrará en la órbita de Vesta en 2011, y lo observará durante seis meses. Entonces saldrá y al cabo de tres años, en 2015 llegará a Ceres.

Vesta es el cuarto asteroide más grande, y el único que puede observarse a simple vista. Se trata de un cuerpo rocoso, mientras que Ceres, que es el mayor de todos los cuerpos, posiblemente sea un bloque de hielo con una tenue atmósfera. Así pues, son dos cuerpos muy distintos que, sin embargo, "residen en el mismo vecindario", como dice Christopher Russell, científico de la Universidad de California en la NASA.

En su opinión, esto constituye uno de los "misterios" que tratarán de resolver. Hace unos meses lo expresó de este modo: "Vesta nos hablará de la época primordial y Ceres de lo que pasó después". En efecto, el primer asteroide nos proporcionaría una visión de lo que fue el sistema solar en sus orígenes; mientras que Ceres, que no pudo tener su origen entonces, dará respuestas a la evolución posterior.

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