jueves, 11 de octubre de 2007

Descubren en China un extraño dinosaurio

Suzhousaurus megatherioides

En China se ha descubierto un dinosaurio muy extraño. Tenía el cuello largo, brazos increíblemente enormes, probablemente con garras gigantes. Medía unos 6 metros y medio de la cabeza a la cola. Se cree que caminaba sólo con sus patas traseras, y que tenía el andar de un pato.

El Suzhousaurus megatherioides era herbívoro. Fue descubierto por Daqing Li, en la provincia Gansu, al noroeste de China. Su nombre significa “gigante parecido a un reptil perezoso de Suzhou”.

Este dinosaurio pertenece a un grupo llamado Therizinosaurios, que es parte de los terópodos. Los terópodos son en su mayoría carnívoros, a excepción justamente de este grupo. Los therizinosaurios eran de cuellos largos, manos pequeñas, y brazos muy grandes con garras. Tenían costillas y caderas muy amplias.

“Suzhousaurus es único al ser el más antiguo integrante de este grupo con miembros tan grandes”, dijo Li. Antes sólo se conocían terizinosaurios de hace 90 a 66 millones de años, cerca del fin de la era de los dinosaurios, pero este fósil de Suzhousaurus tiene unos 115 millones de años.

Al principio se creía que los terizinosaurios eran parientes de las tortugas gigantes, y luego se creía que eran algún tipo raro de terópodos. Después se los relacionó con los saurópodos, e incluso hay quienes dicen que no son ni terópodos ni saurópodos, sino un suborden especial que tendría su origen en el Triásico cuando los dinosaurios aparecieron sobre la Tierra.

Pero ya en los 90, los paleontólogos acordaron que los terizinosaurios son terópodos muy modificados que se convirtieron en vegetarianos. Tenían dientes pequeños, con forma lanceolada, como otros dinosaurios come plantas. No se les vieron dientes filosos como en los carnívoros, y en la mayoría de los terópodos.

A pesar de ser herbívoros, los terizinosaurios retuvieron los miembros superiores con tres garras típicos de los terópodos carnívoros. Se cree que podrían haberlas usado para atraer ramas a sus bocas como solían hacer los perezosos gigantes, y también como defensa contra dinosaurios carnívoros.

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