sábado, 29 de septiembre de 2007

Un pelo permite descifrar el ADN de los mamuts

Restos congelados de tejido muscular y pelo de mamut (Science)Unos pocos pelos de mamuts lanudos han bastado a un equipo internacional de investigadores para lograr secuenciar el ADN mitocondrial (el que se hereda de la madre) de un animal extinto. Se trata de la primera vez que se logra rescatar secuencias genómicas de este tejido, incluso en restos de ejemplares que llevan en los museos desde hace 200 años.

El hallazgo abre la puerta, según sus descubridores, a la posibilidad de secuenciar el genoma de otras especies extinguidas hace decenas y cientos de miles de años de las que se conserva algo de su antigua cabellera, que podría ser mucho más útil que los huesos.

Hasta ahora, sólo se conocía el genoma mitocondrial de siete animales extintos: cuatro pájaros, dos mamuts y un mastodonte, pero siempre se habían utilizado huesos, más susceptibles de haber sido contaminados con ADN de bacterias o de un grave deterioro por el paso del tiempo.

Los investigadores, dirigidos por Stephan C. Schuster y Webb Miller, de la Universidad de Penn State (EEUU), han utilizado los restos de 10 mamuts encontrados en el norte de Siberia que vivieron hace una media de 38.000 años.

Algunos de los pelos se conservaron en el permafrost siberiano (la capa de hielo superficial de esta región rusa), pero otros llevaban muchos años expuestos a temperatura ambiente. Tal es el caso de Adam, un mamut de hace 36.000 años encontrado en 1799 y conservado en un museo ruso sin condiciones especiales. "Sólo 0,2 gramos de su pelo han permitido completar el análisis de su ADN mitocondrial", ha comentado Schuster, que ya sueña con conseguir el análisis genómico de las especies de las colecciones de los famosos biólogos Charles Darwin, Alexandre von Humboldt o Carl von Linné. En este caso la técnica utilizada ha sido la pirosecuenciación 454, una compleja técnica conocida desde el año 2005 que también está sirviendo para descifrar el genoma de homínidos como los neandertales.

Carles Lalueza, experto español en genética prehistórica, explicaba ayer que consiste en generar centenares de miles de secuencias de muestras antiguas y modernas que se van superponiendo. "En este caso, se comparan con secuencias del elefante. Como hay miles de mitocondrias en cada célula, tras generar centenares de miles, se logra recuperar todo el genoma mitocondrial, como ha ocurrido con estos pelos".

Lalueza no cree que este hallazgo pueda ayudar en la secuenciación del genoma del Homo neanderthalensis. "Hasta ahora no ha aparecido ni un pelo de esta especie. Y no creo que ocurra. Es más fácil hallarlos de animales conservados en el permafrost", argumenta. Y da la casualidad de que, debido al cambio climático, cada vez aparecen más huesos de animales prehistóricos enterrados en el hielo de la gran región siberiana. De hecho, se encuentran tantos que ya hay un gran mercado de fósiles de animales del Paleolítico.

Los resultados de este trabajo, publicados en Science, destacan las ventajas protectoras de la queratina (una sustancia del folículo del pelo) frente a agresiones externas, y también que los cabellos son fáciles de limpiar de contaminantes. Para comprobarlo, lo lavaron con una solución que mató todo el ADN ajeno (de bacterias) sin dañar el material genético interno, como si estuviera guardado en un plástico biológico. "Gracias a ello, bastaron cinco minutos para secuenciar el ADN una vez que se tenían los datos", ha señalado Webb Miller.

Este trabajo, asegura, permitirá conocer mejor las relaciones entre diferentes especies animales. "Ya planeamos usar pelos, uñas y cuernos para descubrir los secretos de mamíferos hoy desaparecidos", adelanta Schuster.

jueves, 27 de septiembre de 2007

Dawn despega hacia el cinturon de asteroides

Recreación artística de Dawn (NASA)

Al amanecer, y como estaba previsto, la sonda 'Dawn' (en inglés, 'amanecer') ha emprendido el vuelo con dirección al cinturón de asteroides, donde llegará dentro de cuatro años. Se espera que aporte valiosa información sobre el origen del Sistema Solar.

El objetivo de la nave es el cinturón de asteroides, un conjunto de cuerpos de diverso tamaño que orbitan alrededor del Sol entre Marte y Júpiter. En particular, 'Dawn' explorará los asteroides Vesta y Ceres, que son dos de sus cuerpos más grandes. Los científicos de la NASA creen que en ellos pueden estar las claves del origen del Sistema Solar.

Para hacerlo 'Dawn' realizará la pequeña 'proeza' de situarse en la órbita de dos cuerpos distintos. Esto será posible gracias a la extraordinaria eficiencia de su motor, que emplea gas xenón.

El periplo de 'Dawn' será el siguiente. Una vez que despegue gracias al impulso de un cohete 'Delta II' la sonda se situará en una órbita a 185 kilómetros alrededor de la Tierra. Luego iniciará una secuencia de activación para estabilizarse, poner en funcionamiento los sistemas de vuelo, y desplegar sus dos paneles solares. Sólo entonces la sonda se pondrá en contacto con la base terrestre.

Los ingenieros han calculado cuidadosamente el consumo de gas xenón que llevará a que la sonda alcance los 37.000 kilómetros por hora a su mayor velocidad. Aunque inicialmente irá mucho más lento: pasar de 0 a casi 100 kpm le exigirá cuatro días. La clave está en que el espacio, sin la resistencia del aire, es posible alcanzar velocidades muy elevadas.

'Dawn' tardará cuatro años en llegar a su destino. Entrará en la órbita de Vesta en 2011, y lo observará durante seis meses. Entonces saldrá y al cabo de tres años, en 2015 llegará a Ceres.

Vesta es el cuarto asteroide más grande, y el único que puede observarse a simple vista. Se trata de un cuerpo rocoso, mientras que Ceres, que es el mayor de todos los cuerpos, posiblemente sea un bloque de hielo con una tenue atmósfera. Así pues, son dos cuerpos muy distintos que, sin embargo, "residen en el mismo vecindario", como dice Christopher Russell, científico de la Universidad de California en la NASA.

En su opinión, esto constituye uno de los "misterios" que tratarán de resolver. Hace unos meses lo expresó de este modo: "Vesta nos hablará de la época primordial y Ceres de lo que pasó después". En efecto, el primer asteroide nos proporcionaría una visión de lo que fue el sistema solar en sus orígenes; mientras que Ceres, que no pudo tener su origen entonces, dará respuestas a la evolución posterior.

viernes, 21 de septiembre de 2007

El velocirraptor era mas pequeño y con plumas

El velocirraptor tenía plumas

Un análisis detallado de los restos fósiles almacenados en el Museo Nacional de Historia Natural de Estados Unidos revela que estos dinosaurios disponían de plumas, y eran más pequeños de lo que se suponía. Este es la conclusión de un informe paleontólogico que se ha dado a conocer en la revista 'Science'.

Hasta el momento se sabía que algunos de los dinosaurios tuvieron plumas, lo que les vincula con las aves. Pero ahora se ha verificado ese parentesco con las aves del más popular de los dinosaurios: el velocirraptor, el protagonista de la película que ha sido capaz de interesar mundialmente al público sobre estas especies extinguidas hace 60 millones de años.

La prueba de que tuvieron plumas proviene del hueso de un antebrazo de un velocirraptor hallado en Mongolia en 1998, es decir, cinco años después del estreno de la primera entrega de Parque Jurásico. El nuevo examen del fósil ha revelado indicios claros de marcas donde se asentaban los cañones de las plumas secundarias, que se unían al hueso con ligamentos.

La morfología es exactamente la misma que hay en las aves modernas, y más específicamente de aquellas que hacen vuelos largos, altos y potentes. "El haber hallado estas marcas en el cúbito derecho de aquel velocirraptor nos permite demostrar concluyentemente que tenía plumas, algo que sospechábamos, pero que nunca se había podido demostrar", afirma Alan Turner, paleontólogo de citado museo y autor del estudio.

Marcas dejadas en los huesos por los cañones de las plumas (Foto: Museo de Historia Natural de América)

Las únicas evidencias de que los dinosaurios tuvieron plumas sólo han sido halladas en otra especie más pequeña cuyos fósiles se han conservado mejor en un sedimento que lo ha favorecido.

Aunque aquellas plumas debían ser muy grandes por las huellas halladas, el velocirraptor había perdido la capacidad de volar. Pero el estudio apunta que esa capacidad la tuvieron sus ancestros. El velocirraptor del museo sólo conservaba las plumas en el antebrazo y no en un ala. Algo que le servía para las exhibiciones sexuales, demostrar la jerarquía e incluso ayudarle en las maniobras más rápidas.

La investigación también modifica el tamaño de los dinosaurios de ficción de Spielberg. Los amenazantes saurios que aterrorizan al profesor Grant medían tan sólo 90 centímetros de alto, 1,5 metros de largo incluida la cola y pesaban 15 kilos. Es decir, lo que un mamífero medio actual, aunque con una mandíbula muy amenazante, como se ve en la foto superior.

"Cuanto más sabemos de los dinosaurios más se confirma que no hay diferencias con las actuales aves", afirma Mark Norell, jefe del Departamento de Paleontología del Museo Nacional de Historia Natural.

miércoles, 19 de septiembre de 2007

Explican los cambios internos de la atmosfera de Neptuno

Hemisferio austral de Neptuno (Foto: NASA)

Hace tiempo que se sabe que la atmósfera de Neptuno, como la de otros planetas gigantes, está formada por metano. Pero fue una sorpresa descubrir que ese gas se reparte de forma muy desigual. En el polo Sur hay ocho veces más metano que en el Norte. Un equipo internacional de científicos ha resuelto este misterio con la ayuda de las imágenes proporcionadas por el telescopio del Observatorio Europeo Austral de La Silla (Chile), que está dotado de un instrumento de observación del infrarrojo. Los resultados de la investigación han sido publicados en la revista 'Astronomy and Astrophysics'.

La explicación se encuentra en el Sol. Neptuno es el planeta más alejado del Astro Rey (bien entendido que Plutón ha 'dejado' de ser un planeta). Desde la lejanía de sus 4.500 millones de kilómetros, el Sol parece poco más que una estrella. No obstante, su pálida luz es suficiente para calentar, aunque levemente, la superficie del planeta.

Este efecto no sería tan relevante si no fuera porque se combina con otro. El año neptuniano dura 165 años terrestres. Como en la Tierra, cada polo permanece iluminado durante la mitad del año. En este momento el polo sur lleva 40 años calentándose con la débil luz solar; y ese calor favorece el desplazamiento hacia el Sur del metano.

Según esta investigación, estos movimientos sugieren que la atmósfera de Neptuno es más activa que la de otros planetas gaseosos más próximos al Sol, como Júpiter o Saturno. Los científicos aventuran que dentro de 80 años la situación será la contraria: el metano será mucho más abundante en el Norte que en el Sur.

domingo, 16 de septiembre de 2007

Japon lanza con exito su primera sonda lunar

Momento en el que un cohete H-IIA lanza el satélite, Kaguya. AFP / Jiji Press

Japón comenzó su aventura lunar con el exitoso lanzamiento del satélite Kaguya, que ha logrado adelantar al programa espacial de China con su objetivo de orbitar durante casi un año alrededor de la Luna. Un cohete H-IIA, con la marca del fabricante Mitsubishi en su exterior, lanzó con precisión nipona el Kaguya, de tres toneladas de peso, desde el centro espacial de la isla de Tanegashima, en el oeste de Japón.

El Kaguya, el primer satélite que Japón pondrá en su historia en la órbita lunar, se separó de la lanzadera media hora después, iniciando un viaje de 380.000 kilómetros hacia la Luna.

La Agencia de Exploración Aeroespacial de Japón (JAXA) afirma orgullosa que se trata de la misión lunar más compleja desde el programa Apolo, responsable del famoso paseo del astronauta Neil Armstrong en 1969, y señala que marcará un antes y un después en el "camino a la Luna".

El objetivo es recopilar durante cerca de un año información para tratar de resolver "el misterio de cuándo y cómo fue creada la Luna", según JAXA, que cree que sus investigaciones podrán facilitar en un futuro la instalación allí de una base humana permanente.

El programa Kaguya, llamado así en honor de una princesa selenita de un conocido cuento infantil nipón, ha costado 55.000 millones de yenes (unos 480 millones de dólares), en parte financiados por la aportación privada de Mitsubishi Heavy Industries.

Consiste en un observador orbital de tres toneladas de peso, 2,1 metros de largo, 2,1 de ancho y 4,8 de alto, que lleva consigo dos pequeños satélites de 50 kilos. Está equipado con catorce instrumentos científicos que recolectarán información sobre la superficie lunar para averiguar su composición mineral, estructura y geografía, así como su campo gravitatorio y los vestigios de su campo magnético.

Ahora el Kaguya orbitará alrededor de la Tierra dos veces antes de viajar hacia la Luna, donde está previsto que llegue dentro de 20 días para orbitar a cien kilómetros de su superficie. Entonces se separarán los dos pequeños satélites, Relay y VRAD para observar la superficie lunar desde distintas órbitas elípticas, lo que ocurrirá a partir de diciembre de acuerdo con la agencia local Kyodo.

Según la JAXA, el Kaguya, también conocido por SELENE (del inglés Selenological and Engineering Explorer), permitirá una investigación más precisa de la Luna de las realizadas hasta ahora por cualquier otra misión de exploración.

Los responsables japoneses de la investigación espacial calificaron como "un éxito" el comienzo de la aventura lunar nipona, que ha logrado adelantarse a la misión china Change I, prevista para el segundo semestre de este año.

Muchos expertos habían asistido divertidos a la carrera espacial entre las dos grandes potencias asiáticas, pues sus misiones lunares están entre las más ambiciosas de las que se organizan actualmente a la espera de la que planea la NASA, que pretende volver a colocar un hombre en la Luna en 2020.

Aunque Japón ha lanzado antes su satélite y defiende que su programa espacial es técnicamente superior y logrará más avances científicos, la misión china, además de orbitar la Luna, tiene previsto un alunizaje.

El Kaguya estudiará además el impacto del Sol sobre la Luna a través de la observación de las auroras sobre los dos polos y llevará también una cámara de alta definición, que permitirá capturar fotografías de la Tierra sobre el horizonte de la Luna.

sábado, 15 de septiembre de 2007

Google patrocina el Lunar X PRIZE en una nueva carrera espacial

Google patrocina el Lunar X PRIZE en una nueva carrera espacialX PRIZE Foundation y Google Inc. (NASDAQ: GOOG) han anunciado el Google Lunar X PRIZE, una carrera de robots, con destino en la Luna, el ganador recibirá un fantástico premio de 30 millones de dólares. “El Google Lunar X PRIZE reta a empresarios, ingenieros y visionarios de todo el mundo a idear métodos que nos permitan volver a la superficie lunar y explorar su entorno para beneficio de toda la Humanidad” declaró el Dr. Peter H. Diamandis, presidente y director ejecutivo de X PRIZE Foundation.

Empresas privadas de todo el mundo competirán para ver cuál de ellas es la primera en hacer aterrizar en la Luna un vehículo robótico de financiación privada que sea capaz de llevar a cabo diversos objetivos de una misión, incluido un recorrido por la superficie lunar durante al menos 500 metros o el envío a la Tierra de vídeo, imágenes y datos.

El Google Lunar X PRIZE es una competición internacional sin precedentes que, para ingenieros y empresarios de todo el mundo, supondrá un reto y una inspiración para el desarrollo de métodos de exploración espacial de bajo coste mediante vehículos robóticos. La X PRIZE Foundation, más ampliamente conocida por su premio Ansari X PRIZE (que recompensa con 10 millones de dólares al mejor de los vuelos espaciales de financiación privada), es una organización educativa sin ánimo de lucro cuyo objetivo se basa en fomentar la aparición de nuevos y radicales avances que permitan resolver algunos de los principales retos a los que se enfrenta el mundo en la actualidad.

Asimismo, Diamandis añadió: “El hecho de contar con Google, que se encarga de abonar este premio y de dar título a la competición, es indicio de nuestro enorme deseo de lograr ideas novedosas y una participación global”. “Mediante nuestra colaboración con el equipo de Google, esperamos ser capaces de llevar esta carrera espacial hasta todos los hogares y aulas. Esperamos poder encender la chispa de la imaginación en niños de todo el mundo.”

Durante la década de los 60, los Estados Unidos y la Unión Soviética emprendieron una histórica carrera espacial, que culminó cuando un equipo de 12 hombres logró explorar la superficie de la Luna. La primera etapa de la exploración lunar llegó a una dramática conclusión en diciembre de 1972, cuando los astronautas del Apollo 17, el capitán Gene Cernan y el Dr. Harrison Schmitt, fueron los últimos hombres en llegar a la Luna.

Moon 2.0, la segunda etapa de la exploración lunar, no será una misión de “banderas y huellas”. Esta vez llegaremos a la Luna para quedarnos. La Luna supone sólo un paso intermedio para el resto del Sistema Solar, y es una fuente de soluciones a algunos de los más acuciantes problemas medioambientales a los que debemos hacer frente en la Tierra: la dependencia energética y el cambio climático. Algunos gobiernos de todo el mundo reconocen ya la importancia de la exploración lunar, y las agencias espaciales de Estados Unidos, Rusia, China, India, Japón y de algunos países europeos tienen previsto el envío de sondas a la Luna en la próxima década.

Lunar X PRIZE

Video explicativo de proyecto:

jueves, 13 de septiembre de 2007

Los hallazgos en Atapuerca acercan el sapiens al antecessor

Huesos hioides hallados en Atapuerca (Foto: Javier Trueba)Las manos de los distintos homínidos que habitaron en Atapuerca (Burgos) hace entre unos 800.000 y 350.000 años eran tan hábiles como las nuestras. El conjunto de huesos que permiten el habla tampoco era significativamente distinto del nuestro. Así pues, no habría diferencias morfológicas importantes que explicasen una mayor inteligencia.

El estudio de las manos de los distintos homínidos que habitaron en Atapuerca (Burgos) hace entre unos 800.000 y 350.000 años revela que aquellos homínidos eran tan hábiles como nosotros. Sus manos eran más robustas, más fuertes y más capacitadas para agarrar objetos con fuerza. Pero no por ello sus habilidades para manipular objetos eran menores que las nuestras. Tenían nuestro mismo repertorio de movimientos manuales

Ésta es una de las principales conclusiones de un estudio inédito del investigador Carlos Lorenzo, del Área de Prehistoria de la Universidad Rovira i Virgili de Tarragona, y miembro del equipo de Investigación de Atapuerca, que es además el trabajo más completo realizado hasta ahora sobre la evolución de la mano humana.

El estudio se basa, fundamentalmente, en los fósiles encontrados en la Sierra de Atapuerca, en los yacimientos de Gran Dolina y la Sima de los Huesos. Se han estudiado cerca de 500 restos de mano de diferentes especies de homínidos.

Pero las manos no son el único parecido. Según otra investigación que también parte de los hallazgos de Atapuerca, y que ha dado pie a un artículo aparecido en 'Journal of Human Evolution' el sistema fónico era similar.

En el yacimiento de Atapuerca se han encontrado dos huesos denominados 'hioides', los cuales desempeñan un papel fundamental para la articulación de sonidos. Según indica Ignacio Martínez Mendizabal, uno de los autores del estudio, debieron pertenecer a dos individuos adultos; uno de los cuales con seguridad sería una mujer.

La importancia del hallazgo estriba en que son los hioides del género Homo más antiguos conocidos: unos 500.000 años. De su comparación con los hioides de chimpancés, gorilas, humanos modernos, y los tres hioides fósiles (pertenecientes a australopithecus y neandertales mucho más recientes) se desprende una conclusión fundamental: la garganta de aquellos humanos era similar a la nuestra y, en consecuencia, produciría los mismos sonidos.

Por supuesto, esto no asegura que aquellos homínidos hablasen; pero, al menos refuta que hubiera algún impedimento anatómico para que lo hicieran.

martes, 11 de septiembre de 2007

Buscan el origen de la anomalia observada en la radiacion del Big Bang

Buscan el origen de la anomalia observada en la radiacion del Big Bang. Foto EFEUn grupo de investigadores del Instituto de Astrofísica de Canarias (IAC) sugiere que la anomalía detectada hace dos años en la radiación del fondo cósmico de microondas, que es la procedente de la explosión del Big Bang, se debe a la presencia de un gas. De confirmarse esta hipótesis, se abre una vía para poder detectar la materia que falta en el Universo actual.

La investigadora madrileña Inés Flores, perteneciente a este grupo de trabajo, explicó que en el Universo "actual" no se había detectado la presencia de esta materia, aunque los científicos sabían que debió estar en su origen.

Flores, alumna del primer máster universitario sobre astrofísica que organizan la Universidad de La Laguna y el Instituto de Astrofísica de Canarias, indicó que este descubrimiento supone un avance en el estudio de las estructuras del Universo y deja de manifiesto que sólo la mitad de la materia es perceptible, ya que la otra puede estar compuesta de gas, que se encuentra a una temperatura cuya detección no es posible.

De acuerdo con el modelo del Big Bang, el Universo, que inicialmente era muy denso y caliente, se expandió, y como consecuencia de esta expansión se enfrió y dejó paso a una radiación de fondo, que fue descubierta de forma casual en 1965 por los científicos Penzias y Wilson, lo que les valió un Premio Nobel.

Flores explicó que desde entonces se han llevado a cabo numerosos experimentos y observaciones del fondo cósmico, aunque apuntó que el 75 por ciento de la composición del Universo todavía es desconocido. Del 25 por ciento que se conoce gran parte no se puede medir, ya que o bien por su propia naturaleza o bien por sus condiciones de temperatura y densidad no emite radiaciones perceptibles.

Esto se debe a que, tras el largo viaje en el espacio y en el tiempo, las radiaciones procedentes de la gran explosión se han enfriado y llegan de forman debilitada como microondas.

Por ello valoró el descubrimiento de esta anomalía no esperada en la radiación del fondo cósmico de microondas porque, de esta forma, dijo, se abre una nueva ventana para conocer la composición y origen del Universo.

Respecto a su proyecto, que dirigido por los astrofísicos José Alberto Rubiño y Rafael Rebolo tendrá continuidad en la tesis doctoral, Flores explicó que, por medio de simulaciones numéricas, después comparadas con las observaciones, pretende caracterizar el efecto "Sunyaev-Zel'dovich", que es la interacción de la radiación del fondo de microondas en los supercúmulos de las galaxias.

Los científicos Sunyaev y Zel'dovich estudiaron, a través de la combinación de fotones y electrones, los diversos tipos de radiaciones del fondo cósmico, lo que ha permitido, según explicó la investigadora, conocer más a fondo "el pasado del Universo".

Esta astrofísica insistió en que para estudiar este pasado el fondo cósmico de microondas y sus formas se han convertido en las herramientas claves, y precisó que a su vez el efecto "Sunyaev-Zel'dovich" permite no solo un estudio cosmológico, sino también conocer la materia de la que está compuesto el Universo.

Inés Flores explicó que las investigaciones sobre este asunto están en auge. "Se trata de un proyecto ilusionante porque es una ventana al pasado de nuestro Universo", comentó Flores, quién recordó que el IAC dispone de los instrumentos más completos y específicos para realizar este tipo de investigaciones, como el Experimento VSA (Very Small Array), instalado en el Observatorio del Teide.

sábado, 8 de septiembre de 2007

Telescopios Hubble y Spitzer descubren galaxias miniatura

Telescopios Hubble y Spitzer descubren galaxias miniatura. Foto JPLLos telescopios espaciales "Hubble" y "Spitzer" han descubierto nueve de las más pequeñas, tenues y compactas galaxias observadas hasta ahora en el universo distante, según información del Laboratorio de Propulsión a Chorro (JPL) de la NASA.

Cada una de esas galaxias, que cuentan con millones de estrellas, son entre 100 y 1.000 veces más pequeñas que la Vía Láctea, añadió el JPL en un informe. "Se trata de las galaxias de menor masa detectadas en el universo", manifestó Nor Pirzkal, del Instituto de Ciencias Astronómicas.

Las teorías sobre la evolución de las galaxias señalan que los conjuntos menores de estrellas se unieron para convertirse en galaxias de enorme masa. "Es probable que estas galaxias, como ladrillos de un juego de Lego y que fueron inicialmente detectadas por el Hubble, hayan contribuido a la formación del Universo como lo conocemos ahora", dijo JPL.

Pirzkal señaló que se utilizó el telescopio "Spitzer" para confirmar la pequeña masa de las galaxias y sus observaciones constataron que son los "ladrillos más pequeños del Universo".

Las estrellas que las componen tienen una antigüedad de sólo unos pocos millones de años y están en el proceso de convertir elementos del Big Bang (la explosión que creó el Universo) en elementos más pesados como hidrógeno y helio.

Según Sageeta Malhotra, científico de la Universidad de Arizona y participante en el estudio, la luz azul del Hubble comprueba la presencia de estrellas jóvenes en esos conjuntos galácticos.

Sin embargo, "la ausencia de luz roja en las imágenes proporcionadas por el Spitzer demuestra de manera concluyente que se trata de galaxias jóvenes sin que haya habido otra generación estelar antes que ellas".

viernes, 7 de septiembre de 2007

Un dinosaurio de Mongolia cuestiona el origen de las aves

Reconstrucción del dinosaurio Mahakala omnogovae (Science)

Una especie de dinosaurio encontrada en Mongolia demuestra que algunos de los antecesores de los pájaros eran animales pequeños mucho antes de que 'levantaran' el vuelo. El dinosaurio, denominado 'Mahakala omnogovae', tan sólo tiene 70 centímetros de altura. Su descripción y las implicaciones del hallazgo constituyen el cuerpo de un artículo publicado en 'Science'.

En 1861, dos años después de que Charles Darwin publicara su conocida obra 'El origen de las especies' se encontró en Solnhofen, Alemania, el fósil de un dinosaurio de pequeño tamaño que parecía tener plumas. Recibió el nombre de 'archaeopteryx' (de 'archaeo', antiguo, y 'pteryx', pluma).

El 'archaeopteryx' era un animal pequeño, lo que no es casual. Volar exige mucha energía y, por tanto, mucho alimento. De ahí que no esté al alcance de los animales grandes. El descubrimiento de varios 'dinosaurios emplumados' de gran tamaño fue consolidando la idea de que la miniaturización fue una de las últimas etapas del proceso evolutivo que llevó a algunos dinosaurios a convertirse en aves.

Un ejemplo es el 'beipiaosaurus', un dinosaurio de 2,2 metros de largo, que fue encontrado en China. Cubriendo su cuerpo se encontraron 'protoplumas', estructuras filamentosas similares a pelos. Obviamente, con semejante tamaño este animal no podía volar; pero podría ser un buen antepasado de 'algo' que sí lo hiciera. 'Archaeopteryx', 'beipiaosaurus' y otros 'dinosaurios emplumados' habrían evolucionado de un ancestro común denominado 'protoave'; que también sería el antecesor de las aves.

Pero el descubrimiento realizado en Mongolia por un equipo de investigadores estadounidenses podría cambiar esta visión de los hechos. El análisis filogenético de 'Mahakala omnogovae' (o 'Honey', miel, como le llaman sus descubridores) demuestra que se trata de una especie 'basal' de 'dromeosaurio'; es decir, se encuentra en el origen mismo de esta familia de dinosaurios, que es muy cercana a la de las aves.

Dicho de otro modo: 'Mahakala omnogovae', alias 'Honey', es una especie de dinosaurio muy cercano a las 'protoaves'. Por tanto, la miniaturización no habría sido una etapa final del proceso que llevó a los dinosaurios hacia las aves.

Un aspecto sobre el que los investigadores inciden es que hubo bastantes dinosaurios que evolucionaron por agrandamiento de las 'paraaves'. De hecho, al menos cuatro dinosaurios multiplicaron enormemente su tamaño con respecto a aquéllas. Tres serían dromeosaurios; es decir, 'hermanos evolutivos' de 'Honey'.

miércoles, 5 de septiembre de 2007

Erupcion en el volcan Etna

Uno de los momentos en los que el Etna escupió lava. (Foto: REUTERS)

El monte Etna, en la isla italiana de Sicilia, volvió a 'escupir' lava en una espectacular erupción en la noche del martes, que no tuvo peligro para los pueblos vecinos.

Las chispas provocadas por la erupción del volcán activo más grande de Europa iluminaban el cielo y un riachuelo de lava descendía desde el macizo por un valle deshabitado, pero no hubo peligro para los pueblos que viven en las laderas, dijeron funcionarios locales.

El viento llevó las cenizas volcánicas hasta varias localidades aledañas y los funcionarios afirmaron que el aeropuerto de Catania, una ciudad que se encuentra a los pies del monte Etna, permanecería cerrado durante la noche como medida de precaución.

El Etna entra en erupción a menudo, pero normalmente deja pocos daños en zonas despobladas. El volcán, que ronda los 3.340 metros de altura, tuvo su última gran erupción en verano de 2001.

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