viernes, 26 de diciembre de 2008

Año Internacional de la Astronomia, mirando al cielo

El año 2009 es de los astrónomos. Las estrellas, planetas, agujeros negros, pero sobre todo la relación de los habitantes del planeta Tierra con el Universo que nos rodea serán los protagonistas. El nodo nacional español será el encargado de sacar adelante las actividades propuestas en España para celebrar el declarado por la Unesco Año Internacional de la Astronomía (AIA).

Los astrónomos, instituciones y aficionados se han puesto manos a la obra para celebrar su año y el resultado obtenido de momento es el reflejo de un buen trabajo. Lejos de haber organizado un año lleno de grandes palabras y presupuestos de escándalo, lo que se han propuesto hacer es acercar, de verdad, el Universo a la gente. Esta vez es la primera que la Astronomía es la protagonista de un 'año internacional' y la excusa ha sido la conmemoración de los 400 años del uso del telescopio por parte de Galileo Galilei para realizar observaciones del cielo.

Año Internacional de la Astronomía

La Astronomía es precisamente una de las ciencias a las que más tiempo se dedica comparativamente en los medios, y según algunos estudios, el interés de la opinión pública en los temas del espacio es muy alto. Quizás tenga que ver con esa innata curiosidad del ser humano por elevar su vista al cielo, que, recordemos, fue una de las actividades que le permitió sobrevivir como especie, al permitir crear la agricultura a partir de la observación de los ciclos estacionales.

Pero la Astronomía no sólo tiene interés para el gran público, sino que también enfrenta a los científicos a desafíos fascinantes por resolver, como el hallazgo de vida extraterrestre en algunos lugares potenciales para ello, como el planeta Marte, Europa (satélite de Júpiter) o Encélado (satélite de Saturno) o aproximarse más a la verdad de teorías cosmológicas actuales sobre el origen, evolución y destino futuro del Universo, que aun hoy presentan muchas incógnitas.

En 2009 lo abstracto se concreta, se enfoca y nacen las actividades, ya programadas, cuyo pistoletazo de salida no será con la última campanada de este año —2008— (que durará un segundo más como consecuencia de la desaceleración de la rotación de la Tierra, por lo que, añadido a que ha sido bisiesto, tiene una duración récord), sino el 15 de enero, en una ceremonia de apertura en la sede de la Unesco en París.

Actividades para todos

A través de la emoción que produce la observación y descubrimiento del cosmos, los organizadores se proponen, entre otros objetivos, cosas muy concretas, como por ejemplo, fomentar el crecimiento de comunidades astronómicas en países en vías de desarrollo mediante la estimulación de colaboraciones internacionales; fortalecer las redes que unan a astrónomos aficionados, educadores, científicos y profesionales de la comunicación o la mejora de la paridad de género dentro del mundo científico.

Aunque la mayoría de las actividades y eventos serán organizados localmente por astrónomos profesionales y aficionados de cada región, se ha establecido una red de nodos nacionales, responsables de las puesta en marcha del AIA-IYA2009 en sus respectivos países. Y a su vez, se ha creado una organización internacional con el objetivo de asegurar que las mejores ideas y prácticas puedan ser compartidas. Como el Universo, bien común. Entre los proyectos pilares destacan 'Descubre el cielo oscuro'. Es más urgente que nunca luchar por la preservación y protección de un cielo oscuro, no contaminado por las luces artificiales.

La Unión Astronómica Internacional colaborará con la Asociación Internacional para el Cielo Oscuro, y otras asociaciones, en aspectos como el desarrollo de nuevas técnicas de iluminación y actividades. Se pretende que ciudadanos de todo el mundo tomen medidas de la luminosidad de sus cielos con sus propios ojos y medidores digitales.

Entre los proyectos nacionales, destacan las actividades astronómicas dirigidas a personas con discapacidad (psíquicas y física), mediante la creación de un software de código libre que pueda ser usado por personas con discapacidad motora; la edición en braille de un libro didáctico de Astronomía; o el desarrollo de un programa para invidentes adaptado para cualquier tipo de planetario.

Hay muchas y poderosas razones para divulgar la Astronomía: nos ayuda a ubicarnos en un Universo enorme, esencialmente vacío y hostil, casi imposible de concebir en su tamaño y edad, y a poder saber con exactitud la preciosa singularidad que supone vivir en un oasis como es nuestro planeta Tierra, nos da una perspectiva que de otro modo pasaría desapercibida.

Puede sonar demasiado épico, pero es bonito pensar que los astrofísicos y astrónomos profesionales se han aliado con los aficionados, las universidades, los planetarios, los museos, los colegios... un colectivo de gente muy amplio, con ganas de hacer que en 2009 todo el mundo oiga hablar de la astronomía, del telescopio, que mire por uno. Se ha montado todo con el esfuerzo, dedicación y el enorme potencial de gente en torno a la astronomía que ya lleva años hablando al público de ella, entusiasmando a la gente o colaborando con los medios de comunicación.

Vivimos todos bajo un mismo cielo. Todos miramos al cielo y vemos lo mismo: quizá lo contemos con palabras o mitos diferentes, quizá nos sorprenda más o menos, quizá entendamos algo o nos parezca una pérdida de tiempo. Pero lo cierto es que, a lo largo de miles y miles de años, ha habido gente que miró ese mismo cielo y aprendió a contar el tiempo, a ordenar los días, meses y años, o a medir las horas, a seguir el curso de los astros o imaginar qué era todo aquello. Es un paisaje común, parte de nuestra herencia, y de nuestro futuro.

Trailer Año Internacional de la Astronomia 2009

jueves, 25 de diciembre de 2008

Los diez mejores logros cientificos en 2008

La reprogramación celular, que permite extraer la célula de un paciente enfermo para llevarla hacia su estado embrionario, haciendo que muestre propiedades de las células madre para convertirse en varios tipo de tejidos, es el logro científico del año, de acuerdo con la revista norteamericana Science.

Durante el pasado verano, investigadores de la Universidad de Harvard lograron extraer células de piel de pacientes de la terrible enfermedad llamada Esclerosis Lateral Amiotrófica (ELA), la misma que padece el popular físico Stephen Hawking.

Cultivaron estas células y mediante una técnica de ingeniería genética, las "revertieron" a su estado embrionario, y a partir de ahí, las indujeron a convertirse en neuronas motoras. En otro estudio, realizado en ratones, se logró transformar células exocrinas del páncreas en un tipo de células llamadas beta.

De acuerdo con Robert Coontz, el editor de noticias de Science, estos hallazgos "abren un nuevo campo de la biología casi de la noche a la mañana, y mantienen la esperanza de que se traduzcan en avances médicos que salven vidas".

Dos importantes consideraciones: en el caso de los dos pacientes con ELA, las neuronas motoras obtenidas no les sirven para un potencial cura regenerativa, puesto que proceden de células enfermas y son por tanto inservibles, pero sí sirven como un modelo perfecto para estudiar la enfermedad, y en especial, ver lo que falla en estas neuronas. Sin embargo, en este caso la reprogramación celular no necesitó de la destrucción de embriones, por lo que supone un importante avance para salvar este escollo ético.

Por otra parte, el refinamiento de la técnica, junto con la ingeniería genética, abre una perspectiva para que en el futuro los expertos produzcan tejido nervioso sano a partir de estos pacientes, y usarlo como terapia.

Pero ese futuro aún tiene que llegar. En perspectiva, estamos en la prehistoria de la ingeniería celular, pero este comienzo parece prometedor. Los otro nueve hallazgos que destaca Science, son los siguientes:

Planetas extrasolares en directo: la observación directa de planetas extrasolares orbitando su estrella constituye un logro histórico para los astrónomos, en busca ya de otros mundos parecidos al nuestro. Se han catalogado más de 300 planetas. En especial, tres mundos que orbitan una estrella llamada HR 8799, que se encuentra a 128 años luz de la Tierra. Estos mundos tienen un tamaño 10 veces mayor que Júpiter y están a unas distancias que oscilan entre 24 a 68 veces mayor que la de nuestro planeta al Sol.

Secuenciar el cáncer: los expertos están aplicando las nuevas técnicas de secuenciación para "leer" el genoma de los tumores de los pacientes, especialmente en casos de cánceres terribles cono el de páncreas o de pulmón. El catálogo de nuevos genes está aumentando. El proyecto Cáncer Genoma promete revolucionar los tratamientos actuales, aunque se precisa tiempo y más investigaciones. Pero parece que el futuro consiste en tratamientos cada vez más individualizados, atacando quizá a un tumor por varios flancos, intentando romper su metabolismo.

Más superconductores: este año, investigadores chinos y japoneses han creado un nuevo tipo de superconductor a base de compuestos de hierro que no oponen resistencia al paso de la electricidad a unas temperaturas consideradas "altas" por los expertos en superconductividad: 217 grados bajo cero. La búsqueda de un material casi mágico en la que las pérdidas de transferencia de energía sean nulas continúa impulsando esta carrera hacia un futuro sólo posible para la ciencia ficción. El récord está en unos compuestos de cobre que son superconductores a -138 grados bajo cero, descubiertos en 1996.

Proteínas en acción: vivimos gracias a las proteínas. Y precisamente porque estas moléculas se han especializado en interaccionar y "cazar" a otras moléculas, acelerando el metabolismo y las reacciones químicas de forma descomunal. En esencia, eso es la vida: reacciones y transformaciones increíblemente aceleradas a una velocidad asombrosa de metabolitos y sustancias. Ahora, investigadores alemanes y norteamericanos han averiguado, gracias a una técnica de visualización, que las proteínas "prueban" varias configuraciones antes de encajar con su sustrato. En la base del proceso también están las enfermedades, entre otros fenómenos biológicos, como el desarrollo y la expresión de estas proteínas en los tejidos.

Romper el agua para obtener energía: ¿Cómo solucionar el problema energético mundial? Respuesta: consiga usted una manera fácil y barata de producir hidrógeno (que no sea a base de quemar gas, echando dióxido de carbono a la atmósfera, dicho sea de paso) para usarlo después en células de combustible. El agua es el elemento más abundante de la Tierra.

Para romperla en hidrógeno y oxígeno, los expertos han creado este año un nuevo catalizador a base de cobalto y fósforo. Anteriormente, se usaba platino, un metal caro y raro, demasiado para su aplicación industrial. El cobalto es un paso adelante. Es más abundante, aunque resulta demasiado lento en su faceta de rompedor de moléculas de agua para aplicarlo a escala industrial. Pero es un gran paso hacia un futuro de energías renovables.

La balanza de protones: El 99 por ciento de la masa que vemos está compuesta de protones. ¿Se acuerdan de lo que nos enseñaron en la escuela? Los átomos están compuestos por electrones en "órbita" (con carga negativa) y un núcleo hecho de protones (con carga positiva) y neutrones. En detalle, los protones están compuestos por partículas más pequeñas llamadas quarks y gliones, unidos por un pegamento y su cohesión les hace responsable de un 95 por ciento de la masa del protón. Pues bien, físicos teóricos de Francia, Alemania y Hungría han usado un modelo de ecuaciones de la física y superordenadores para calcular la masa del protón con un error de sólo un 2 por ciento. En definitiva, han construido una balanza para calcular el peso de todo lo conocido, el Universo, por ejemplo.

ADN más barato de secuenciar: Secuenciar el genoma de una persona por sólo unos 3.500 euros. Es algo que va a estar al alcance de algunas compañías de biotecnología dentro de muy poco. Durante este año, las nuevas técnicas, que usan fluorescencia y una red de potentes ordenadores, han logrado poner sobre la mesa el genoma de un asiático, un africano y un paciente de cáncer. Por no hablar del 80 por ciento del los genes de mamut, o los genes mitocondriales del hombre de Neandertal.

La película de un embrión: Al completo. Nada menos que 16.000 células bailando de forma intrincada durante el primer día del desarrollo del embrión del pez cebra. Investigadores alemanes han filmado el acontecimiento con un detalle asombroso, nunca visto con anterioridad. Gracias a los ordenadores, han podido rastrear a los grupos de células para ver como se disponen, por ejemplo, para formar la retina.

En tiempo real. Antes era impensable, debido al fastidio de tener que rodar bajo condiciones de luz y calor que secaban el material biológico. Ahora, gracias a un escaneado por láser, es posible seguir el destino de cada célula. Y posiblemente, dentro de no mucho, tengamos la película completa.

Grasas de colores: El tejido adiposo marrón es el combustible que caliente el cuerpo humano, muy distinto de la grasa blanca, que acumula la energía, y los kilos cuando la dieta es más que excesiva. Durante 400 años se pensaba que los dos tipos de grasas procedían de un mismo tipo de células. Ahora se ha descubierto que la grasa marrón puede transformarse en músculo y viceversa, gracias a la inactivación de un gen. El estudio se ha hecho en ratones. Si se quema esta grasa marrón, se puede ayudar a quemar la blanca, la de los michelines. De momento, sólo una promesa, pero el hallazgo puede revolucionar el tratamiento contra la obesidad.

sábado, 13 de diciembre de 2008

Los terremotos pueden desencadenar erupciones volcanicas

En contra de lo que se pensaba hasta ahora, un equipo de investigadores de la Universidad de Oxford (Reino Unido) ha llegado a la conclusión de que los terremotos de gran magnitud pueden desencadenar erupciones en los volcanes cercanos.

Este equipo, dirigido por el profesor Sebastian Watt, ha estudiado el historial de terremotos y erupciones volcánicas en el sur de Chile desde 1835, año en el que Charles Darwin ya sugirió la posibilidad de que hubiera una conexión entre los dos fenómenos.

La sugerencia de Darwin ha contado con pocos adeptos entre geólogos y vulcanólogos, entre los que la creencia general es que hay pocos casos que permitan vincular los temblores de tierra con posteriores erupciones volcánicas, y que no hay evidencia científica que permita hablar de algo más que coincidencias.

La investigación de los geólogos de Oxford, que aparece en el último número de la revista Earth and Planetary Science Letters, contradice esta creencia y defiende que cuando hay un terremoto superior a 8 grados en la escala de Richter los volcanes que están a menos de 500 kilómetros del epicentro reaccionan.

Los profesores de Oxford estudiaron los registros históricos de los últimos 150 años y descubrieron que la actividad volcánica se incrementó durante al menos un año después de cada gran seísmo (más de 8 grados) que sacudió el sur de Chile en ese periodo.

El estudio pone el ejemplo de las dos grandes sacudidas sísmicas registradas en Chile en el siglo XX: la de 1906 y la de 1960 (la más fuerte de la Historia con una magnitud de 9,6 grados), tras las cuales hubo actividad en siete volcanes en el periodo de un año, cuando lo normal es que se produzca una erupción anual de media.

Según el director del estudio, parece demostrado que "las ondas sísmicas generadas por la ruptura del terremoto pueden activar una erupción, agitando o sacudiendo la lava que hay en los volcanes".

"Las alteraciones resultantes derivan en una erupción, pero teniendo en cuenta que es necesario cierto tiempo para que se acumule presión dentro del volcán y para que el magma avance hacia la superficie, la erupción puede no producirse hasta pasados unos meses desde que se produjo el terremoto", explicó Watt.

Este vulcanólogo consideró que el estudio "es importante, porque demuestra que el riesgo de erupción volcánica aumenta de manera exponencial después de que se produzcan terremotos de envergadura en lugares del planeta, como Chile, afectados por este fenómeno".

sábado, 6 de diciembre de 2008

La nueva estrella de Tycho Brahe es una supernova normal

Imagen de la supernova 1572, descubierta por Tycho BraheUna de las supernovas más famosas de la historia de la Astronomía, la primera que se identificó hace más de 400 años, es un tipo Ia normal de supernova, según un estudio del Instituto Max Planck de Astronomía en Heidelberg (Alemania) que se publica en la revista 'Nature'.

Se cree que las supernovas Ia son explosiones termonucleares de estrellas enanas blancas y juegan un importante papel como indicadores cosmológicos de distancia. Tycho Brahe, un astrónomo danés, fue uno de los primeros en observar de forma inesperada la aparición de una brillante "nueva estrella" en 1572, en la constelación de Casiopea, y concluyó a partir de sus observaciones exactas que debía estar situada "más allá de la Luna".

Su descubrimiento en parte condujo al abandono de la teoría de que los planetas y las estrellas están fijos en el espacio y la Tierra en el centro del Universo.

Los investigadores, dirigidos por Oliver Krause, informan de un espectro óptico de la supernova de Tycho cerca de su iluminación máxima, obtenido de un eco de luz 400 años después de que la luz directa de la explosión rozara la Tierra. Sus observaciones revelan que la supernova, ahora conocida como SN 1572, pertenece a la clase de las supernovas normales tipo Ia.

Indicios de glaciaciones en Marte

Imagen recogida por la Mars Reconaissance Orbiter. Foto: ScienceEn Marte también se producen cambios climáticos y glaciaciones similares a los que ha sufrido la Tierra. Esto es lo que ha revelado un estudio basado en datos recopilados por la sonda Mars Reconaissance Orbiter (MRO) y publicado por la revista Science.

Según los científicos del Instituto Tecnológico de California (Caltech), esa información mostró pruebas de los cambios que sufrió el planeta causados por su inclinación astronómica.

Mediante los mapas transmitidos por la cámara de alta resolución de MRO, los científicos identificaron y midieron elevaciones rocosas dentro de cuatro cráteres en la región Arabia Terra del planeta. Esas capas surgen en escalas que van de unos pocos metros a decenas de metros, pero en cada lugar tienen un espesor y otras características similares.

Al medir un patrón de capas sobrepuestas en el cráter Becquerel, los científicos proponen la teoría de que cada una de ellas se formó en un período de unos 100.000 años y que su causa fueron los mismos cambios climáticos cíclicos.

En su estudio, los científicos tomaron unidades de 10 capas para un millón de años. Así se puede observar el fenómeno ya conocido de los cambios en la inclinación del planeta causado por la dinámica del sistema solar.

"Debido a la escala de las capas, las pequeñas variaciones en la órbita de Marte son el mejor candidato para (explicar) los cambios del clima", manifiesta Kevin Lewis, uno de los autores del estudio. Según el científico, "éstos son los mismos cambios que han marcado el paso de las glaciaciones en la Tierra".

Pero el fenómeno también tiene otras consecuencias, entre ellas el depósito de sedimentos y el desplazamiento de gases atmosféricos, entre ellos el dióxido de carbono.

"Este estudio nos proporciona una idea de cómo operó el antiguo clima en Marte. Nos muestra un ambiente más predecible que lo que se pudiera deducir de otras características geológicas que indican inundaciones catastróficas y erupciones volcánicas", señala Lewis.

No obstante, el científico admite que será necesario realizar otros estudios para comprender en toda su dimensión todos los datos que están incluidos en "esos archivos geológicos".

jueves, 4 de diciembre de 2008

Lacusovagus, el pterosaurio mas grande conocido

Lacusovagus. Foto: Mark WittonUn paleontólogo de la Universidad de Portsmouth (Reino Unido) ha descubierto que el pterosaurio más grande del que se tiene noticia hasta ahora vivió en Brasil hace 115 millones de años, según publica la revista Paleontology.

El profesor Mark Witton, de la Universidad de Portsmouth, explicó en su investigación que el hallazgo corresponde a un pterosaurio (chaoyagopteridae) que voló sobre el noreste brasileño y que tuvo una altura de un metro y una envergadura de 5 metros.

"Para decirlo de manera simple, esto convierte en enanos a los chaoyagopteridae (con una altura no superior a los 60 centímetros) que hemos conocido hasta ahora", afirmó Witton, que ha bautizado a la nueva especie como "Lacusovagus" (morador del lago), en honor del lugar donde el fósil fue encontrado.

El lago forma parte de la cuenca del río Araripe, que los paleontólogos consideran uno de los lugares más ricos en fósiles del mundo y de donde salió hace años este ejemplar, que estuvo expuesto durante varios años en un museo de Alemania.

Witton lo estudió y constató que el "Lacusovagus" tenía "un cráneo de unas proporciones inusualmente anchas, lo que implica que sus hábitos alimentarios incluyeron animales de tamaño medio.

El paleontólogo afirmó que el estudio sigue abierto y subrayó que "el descubrimiento de algo como esto en Brasil, tan lejos de sus congéneres más cercanos en China, demuestra lo poco que realmente sabemos sobre la historia de la evolución y el emplazamiento de este fascinante grupo de criaturas".

Los pterosaurios o "reptiles alados" existieron durante casi toda la era Mesozoica (hace entre 228 y 65 millones de años). La Paleontología los describe como los primeros vertebrados que conquistaron el aire, gracias a unas alas formadas por una compleja membrana sostenida por un cuarto dedo de la mano hipertrofiado.

El cuerpo de los pterosaurios estaba cubierto de pelo, según los fósiles encontrados hasta ahora de al menos tres especies distintas. Estos restos son muy comunes y han sido hallados centenares de especímenes, pertenecientes a ocho géneros distintos en África, Asia, Australia, Europa, Norteamérica y Sudamérica.

No son dinosaurios, aunque sí convivieron con ellos durante decenas de millones de años, ni tampoco aves. Son reptiles voladores.

jueves, 20 de noviembre de 2008

Glaciares inmensos bajo la superficie de Marte

Una imagen panorámica de los glaciares descubiertos en Marte. Foto: ScienceLa sonda Mars Reconnaissance Orbiter (MRO) de la NASA ha detectado glaciares que cubren una superficie de decenas de miles de kilómetros cuadrados y se extienden desde las montañas marcianas con un espesor en algunos casos de unos 800 metros.

"Se trata de un descubrimiento muy importante porque no sólo constata la existencia de agua en Marte sino que cubre la necesidad del líquido elemento que tendrán las futuras misiones interplanetarias", asegura Ali Safaeinili, científico del Laboratorio de Propulsión a Chorro (JPL) de la NASA.

"El hallazgo también es importante porque el agua de esos glaciares se encuentra en latitudes bajas del planeta, lejos de los polos, y en algunos casos a sólo unos tres metros de profundidad", indicó.

Debido a que el agua es uno de los ingredientes esenciales de la vida tal como la conocemos en la Tierra, la existencia de grandes reservas del líquido congelado es un signo alentador para los científicos que buscan vida más allá de nuestro planeta, según señala el estudio publicado por 'Science'.

Los primeros indicios de agua en Marte fueron detectados hace cuatro años por los vehículos 'Spirit' y 'Opportunity' y confirmados después por el 'Phoenix', un tercer vehículo de la NASA.

"Sin duda estos glaciares representan la mayor reserva de agua en Marte, lejos de las capas polares. Sólo uno de los que examinamos es tres veces más extenso que la ciudad de Los Ángeles (California)... y hay muchos más", indica John Holt, de la Escuela de Geociencias de la Universidad de Texas y autor del informe. Además "son una ventana a un clima que fue muy diferente a lo que es hoy Marte", agrega Holt.

El descubrimiento logrado por el radar de la sonda MRO despejó un misterio que había surgido en la década de 1970 cuando las sondas Viking de la NASA detectaron faldas ondulantes que provenían de las montañas. Una teoría indicaba que se trataba de flujos de rocas lubricadas por el hielo. Sin embargo, Holt indicó que se parecían mucho a los enormes glaciares detectados también bajo la roca en la Antártida y para cuyo estudio se había utilizado el radar.

"Y en la Tierra, esas masas de hielo oculto en la Antártida preservan el registro de antiguos organismos y la historia del pasado climático", explica James Head, científico de la Universidad de Brown.

La solución del rompecabezas fue proporcionada por el radar de la sonda de la NASA, el cual indicó que esas configuraciones topográficas contienen enormes cantidades de hielo.

Según el informe de 'Science', las pruebas de la presencia de agua congelada son múltiples. Los ecos del radar recibidos por el orbitador pasan a través del material y rebotan desde una superficie interior más profunda sin una pérdida importante de su fuerza, como ocurre cuando hay agua con una capa relativamente delgada que la cubre.

Por otra parte, la velocidad de las ondas de radio que atraviesan la capa se ajusta a una composición de agua congelada, indicó el informe.

Los glaciares en los que se centró el estudio están ubicados en la región de la cuenca de Hellas, en el hemisferio sur marciano, pero el radar también detectó formaciones similares en el hemisferio norte. "Existe un volumen todavía mayor de agua congelada en los depósitos del norte", aseguró Jeffrey Plaut, científico de JPL.

sábado, 15 de noviembre de 2008

La primera imagen de tres planetas que orbitan una estrella

Imagen de la estrella con los tres planetas. Foto: ScienceCientíficos de Canadá y Estados Unidos han conseguido tomar la primera imagen directa que muestra tres planetas que orbitan una estrella distinta a la nuestra. El estudio se publica en 'Science Express', la edición digital de la revista 'Science'.

Los investigadores suelen inferir la presencia de un planeta, normalmente a través de su influencia gravitacional sobre una estrella. Sin embargo, el equipo de Christian Marois tomó fotografías de tres planetas de forma directa utilizando los telescopios Keck y Gemini.

La estrella, HR 8799, es lo que se denomina una "estrella de secuencia principal", que como el Sol están en la primera fase de su vida y la más amplia y cuya energía procede de reacciones nucleares y que se encuentra a unos 128 años luz de la Tierra.

Los planetas que viajan a su alrededor tienen masas que van entre las cinco y las 13 veces la de Júpiter, el más pequeño de ellos más cerca de su sol y el más grande más alejado. Esta relación de tamaños, que de forma general es similar a la de los planetas externos del Sistema Solar, apoya un escenario en el que los planetas se formaron a través de la agregación de partículas en un disco de gas y polvo que giraba alrededor de la estrella.

Según los autores, dirigidos por Christian Marois de la Universidad de California en Berkeley y el Instituto de Astrofísica NRC Herzberg de British Columbia, el sistema se parece a una versión mejorada de la parte externa de nuestro sistema solar. Los científicos estiman que si HR 8799 hubiera sido tan tenue como el Sol, sus planetas estarían a distancias similares a las de Saturno, Urano y Neptuno.

La primera fotografia optica de un exoplaneta

Exoplaneta en torno a FomalhautAstrónomos estadounidenses anunciaron que captaron la primera imagen fotográfica de un exoplaneta a sólo 25 años luz de la Tierra, en la constelación de Piscis Austrinus.

La imagen muestra el sistema planetario en su totalidad formado por un cinturón de polvo y escombros cósmicos junto al exoplaneta, llamado "Formalhaut b", cuyo movimiento de traslación en torno a la estrella dura 872 años terrestres.

Los exoplanetas, según la definición científica, son cuerpos que giran en una órbita permanente alrededor de una estrella, pero más allá del sistema solar. Hasta ahora se ha determinado la existencia de unos 300 exoplanetas, pero nunca se había logrado captar la imagen de uno de ellos.

En una conferencia de prensa en Washington y en un informe publicado en la revista Science, los científicos indicaron que el exoplaneta tiene probablemente la masa de Júpiter y gira en órbita de una estrella identificada como "Formalhaut" a una distancia que es alrededor de cuatro veces la que separa a Neptuno del Sol.

Los primeros indicios de la existencia de un exoplaneta en la constelación de Piscis Austrinus aparecieron en 2005 cuando el astrónomo de la Universidad de California, Paul Kalas, analizó imágenes tomadas por la cámara avanzada del telescopio espacial Hubble que mostraban un borde de material muy definido en torno a la estrella.

El exoplaneta podría tener un sistema de anillos similares a los que rodearon a Júpiter y que después se condensaron para formar lo que son ahora sus lunas.

Según Kalas, el extremo irregular del anillo de escombros y polvo cósmicos que rodea a la estrella sugería que había allí un exoplaneta en órbita elíptica que influía en su conformación. "La fuerza gravitatoria de 'Formalhaut b' es la razón clave por la cual el amplio cinturón que rodea a 'Formalhaut' esté limpiamente esculpido como un círculo irregular en torno a la estrella", dijo Kalas.

"Nosotros lo habíamos vaticinado en 2005 y ahora tenemos la prueba directa" del exoplaneta, añadió. "Sería difícil negar que un objeto de la masa de Júpiter que orbita una estrella como 'Formalhaut' no sea otra cosa que un planeta", manifestó James Graham, profesor de astronomía de la Universidad de California y coautor del estudio.

Kalas señaló que cuenta con dos fotografías del planeta, tomadas en 2004 y 2006, las cuales muestran que su movimiento en un lapso de 21 meses concuerda con lo que se esperaba de un exoplaneta que completa una órbita en torno a su estrella cada 872 años a una distancia de 119 unidades astronómicas, es decir 17.700 millones de kilómetros.

"Casi sufrí un ataque al corazón a finales de mayo cuando confirme que 'Formalhaut b' gira en torno a su estrella madre", señaló Kalas. "Es una experiencia profunda y abrumadora mirar un planeta que nunca había sido visto antes", añadió.

Una lagartija de 23 millones de años atrapada en ambar

Imagen de la lagartija atrapada en ámbar - EFEEl cuerpo de una lagartija de más de 23 millones de años ha sido localizado en el interior de una pieza de ámbar en una mina del Estado de Chiapas, en el sureste de México. El reptil, que mide sólo diez centímetros, es probablemente el animal más grande del que se tenga conocimiento encontrado en ámbar, una resina fósil utilizada en Chiapas para la elaboración de esculturas, joyería y artesanía, ha explicado Iván Milani, responsable de la pieza, bautizada como Cocodrilo.

Además del cuerpo completo y parte de la cola de la lagartija, en la pieza de ámbar se observan las ya extintas hormigas leptomyrmex mordiendo al reptil, además de un grillo, peces polilla y restos vegetales. Milani ha destacado que la lagartija está "casi completa".

El hallazgo lo realizó en marzo pasado un minero de Simojovel, una zona de Chiapas donde están las únicas vetas de ámbar de México. "Al estar puliendo la pieza, el minero se dio cuenta de lo que había dentro y nos la trajo", ha señalado Milani, responsable del museo Piedra Escondida, en donde se exhibe de manera gratuita la piedra amarilla rojiza de aproximadamente 15 centímetros de diámetro.

Chiapas, estado fronterizo con Guatemala, posee una denominación de origen para su ámbar, que obliga a sus artesanos, artistas y orfebres a realizar la extracción de la resina a mano. "Se utilizan algunas herramientas como pequeños taladros, puntas de diamante. Vas más lento pero con más cuidado, lo que obviamente le da mayor valor al ámbar, y permite que se encuentran sorpresas como ésta", ha indicado Milani.

Según el experto, este es probablemente el organismo animal vertebrado más grande del que se tenga conocimiento atrapado en esta sustancia. Milani ha contado que en el mundo han sido descubiertas alrededor de 30 lagartijas suspendidas en ámbar pero normalmente miden entre tres y seis centímetros. Probablemente "una gota de resina debió caerle encima a temperaturas muy elevadas hace aproximadamente 23,3 millones de años, que es el tiempo que tiene el ámbar chiapaneco", ha explicado.

La anatomía del reptil y de los otros organismos en el interior de la pieza está siendo estudiada por el biólogo del Museo de Paleontología de la ciudad de Tuxtla Gutiérrez (capital de Chiapas), Gerardo Carbot. El museo Piedra Escondida posee una colección de 10.000 piezas de ámbar con insectos, vegetales y restos minerales, testimonio de la vida en la Tierra hace millones de años.

jueves, 13 de noviembre de 2008

Las huellas de dinosaurio mas antiguas de Sudamerica

Pablo Gallina junto a huellas de dinosaurio descubiertas en Bolivia. EFEDos paleontólogos argentinos han confirmado que las huellas de dinosaurio descubiertas hace meses en el sur de Bolivia por dos campesinos y que tienen más de 144 millones de años, son las más antiguas de Sudamérica.

El especialista Sebastián Apesteguía informó de que el hallazgo consiste en unas 300 huellas de dinosaurio de más de 144 millones de años de antigüedad, que se encuentran en el municipio de Icla, en el departamento de Chuquisaca.

"Hemos tenido la suerte de hallar la localidad con las huellas más antiguas del continente, cuya data duplica a todas las demás conocidas", aseguró Apesteguía. El paleontólogo argentino, acompañado de su compatriota Pablo Ariel Gallina, permanecieron 10 días desde el pasado 31 de octubre realizando estudios en la zona.

"Tenemos un dinosaurio de tipo herbívoro que camina junto a sus crías, un dinosaurio carnívoro y otro acorazado que podría ser un anquilosaurio o un ceratopsio", señaló el investigador.

Sin embargo, comentó que el próximo mes, tras continuar con sus trabajos en Argentina, "se sabrá a ciencia cierta qué tipo de animales fueron los que dejaron sus huellas en ese sector".

"Estamos empezando a registrar una nueva fauna de dinosaurios desconocida que hasta ahora no se había registrado en Bolivia", afirmó el científico.

Para Apesteguía, otro dato interesante es que las huellas del adulto están junto a las de sus crías, lo que "significa que hay un comportamiento de manada y protección y eso es importante a la hora de analizar el hallazgo".

martes, 11 de noviembre de 2008

Termina la mision de la nave Phoenix en Marte

La sonda Phoenix Mars de la NASALa agencia espacial estadounidense ha dado por finalizada la misión de Marte encomendada a la sonda Phoenix, que fue lanzada en agosto de 2007 con el fin de buscar agua y determinar las condiciones que puedan hacer posible la vida en en el planeta rojo.

Desde que la sonda descendió sobre la superficie de Marte a fines de mayo pasado en un desierto congelado situado en su polo norte, registró nevadas, extrajo fragmentos de hielo y descubrió que el polvo marciano tiene similitudes químicas con el agua marina de la Tierra. Ello podría apoyar la teoría de que alguna vez circuló agua líquida con las condiciones necesarias para el desarrollo de vida.

La NASA, pese a todo, continuará usando orbitadores para intentar recibir señales de 'Phoenix', si bien las posibilidades de que la sonda vuelva a funcionar son mínimas. La misión de "Phoenix" iba a durar tres meses, pero la sonda ha operado finalmente durante más de cinco.

El fin de la misión no supone un revés para la NASA, dado que la agencia espacial ya había anticipado que el cambio de estación en Marte, del verano al otoño y con menos horas de luz, iba a provocar esta situación, sólo que ha ocurrido tres semanas antes de lo esperado por las tormentas de polvo en el 'Planeta Rojo'. 'Phoenix' funcionaba mediante energía proporcionada por sus paneles solares, que ya no se podían recargar suficientemente.

A lo largo de estos meses, los sucesivos hallazgos de la sonda han dado lugar a diversas especulaciones sobre esa posibilidad: desde la presencia de rastros de perclorato, la presencia de indicios de hielo subterráneo, la excesiva salinidad de cualquier depósito de agua, las supuestamente favorables condiciones del suelo marciano para albergar vida...

En ese sentido se manifestaba Doug McCuistion, director del Programa de Exploración de Marte de la NASA en Washington, quien afirmó que "Phoenix ha dado un importante impulso a nuestra esperanza de que podamos demostrar que Marte era habitable y que posiblemente tenía las condiciones para mantener vida".

Sin embargo, no se ha podido demostrar de forma concluyente la existencia —pasada, presente o futura— de un marco propicio para la vida humana en un planeta que, de momento, sigue ofreciendo más interrogantes que respuestas.

sábado, 8 de noviembre de 2008

La Estacion Espacial cruza el disco de la Luna

La Estacion Espacial cruza el disco de la Luna. Thorsten Denk

Esta noche hay un evento potencialmente interesante, la Estación Espacial Internacional (ISS) cruza el disco de la Luna. Pasa un minuto antes de media noche (hora local de Almería), dura sólo aproximadamente medio segundo, quiere decir que hay que estar MUY ATENTO.

El dibujo, tiene orientación "normal" (zenit arriba), la ISS pasa desde abajo hacía arriba, está en la sombra de la Tierra y por eso no iluminada (sólo se ve la silueta delante de la Luna), las dos marcas tienen separación de un segundo. La observación mejor se hace con aumentos bajos (50x), tal vez basta con prismáticos, o por supuesto con una Webcam. Yo no he visto nunca eso, a ver si tengo suerte esta noche!

Thorsten Denk (Asociación Astronómica Orión)

Los superordenadores arrojan luz sobre la materia oscura

Imagen de la galaxia NGC 7331 obtenida en el observatorio de Calar Alto - VICENT PERIS / GILLES BERGOND / OBSERVATORIO DE CALAR ALTOLa simulación de la evolución de una galaxia realizada por un equipo internacional de astrofísicos ha aportado nuevas pistas sobre las posibles localizaciones en las que los investigadores deberían buscar para encontrar materia oscura.

Se sospecha que la materia oscura supone el 85% de la totalidad de la masa del Universo. Sus efectos gravitacionales delataron su existencia, pero los intentos realizados hasta ahora para observarla con un telescopio han fracasado. Un nuevo artefacto de la NASA, el telescopio Fermi, se ha dedicado a rastrear el cielo durante varios meses. Sus creadores confían en que le será posible detectar la materia oscura y esta última simulación podría aumentar su posibilidad de conseguirlo.

El consorcio Virgo, compuesto por un equipo de científicos de Alemania, Países Bajos, Reino Unido y Canadá, han utilizado algunos de los mayores superordenadores de Europa para crear la simulación. Ésta indicó que el «halo de materia oscura» que rodea la Vía Láctea se expandió tras una serie de violentas colisiones entre grupos más pequeños de materia oscura generados por el Big Bang.

Las partículas que componen la materia oscura son de una sustancia desconocida. No obstante, se intuye que si se dan las condiciones adecuadas podrían emitir rayos gamma y que estos podrían delatarla ante el telescopio Fermi. Los rayos gamma se emiten cuando colisionan partículas en zonas de alta densidad de materia oscura.

Algunos científicos habían afirmado que el Fermi debería programarse para buscar rayos gamma procedentes de los satélites de la Vía Láctea, puesto que cabe esperar que sus núcleos sean muy densos. Los descubrimientos del equipo de Virgo contradicen esta línea de investigación, indicando que será más fácil detectar rayos gamma lejos del centro de la Vía Láctea. Centrarse en el núcleo podría provocar confusión, puesto que los rayos gamma procedentes de otras fuentes como las nubes de gas en donde se forman las estrellas podrían llegar a confundirse con las ráfagas de radiación emitidas por la materia oscura.

«Estos cálculos nos permiten por fin "ver" la distribución hipotética de la materia oscura alrededor del Sol, lugar en el que podríamos tener cierta probabilidad de detectarla», declaró el profesor Simon White, director del Instituto Max Planck, centro de investigación colaborador.

Las simulaciones las llevaron a cabo en el Leibniz-Rechenzentrum de Múnich (Alemania), la Universidad de Durham (Reino Unido) y la Universidad de Groningen (Países Bajos).

«Resolver el enigma que supone la materia oscura supondría uno de los mayores avances científicos de nuestro tiempo. Resulta chocante que incluso los avances teóricos sobre temas científicos de tamaña importancia se realicen por medio de colaboraciones internacionales como la nuestra», declaró el profesor Carlos Frenk, director del Instituto de Cosmología Computacional de la Universidad de Durham.

Los descubrimientos han sido publicados en la revista Nature.

La Luna tuvo volcanes mucho antes de lo pensado

La Luna tuvo volcanes mucho antes de lo pensadoLa actividad volcánica en la Luna podría haber existido mucho antes de lo estimado, según un estudio de la Agencia de Exploración Aeroespacial Kanagawa de Japón que se publica en 'Science Express', la edición digital de la revista 'Science'.

Los resultados proceden del análisis de las imágenes de alta resolución de la cara oculta de la Luna, tomadas con la cámara estéreo que porta el satélite explorador lunar japonés KAGUYA (SELENE).

Los nuevos datos de los mares, los 'océanos' oscuros de basalto volcánico, de la cara oculta de la luna podrían ayudar a los investigadores a reconstruir los orígenes de la luna y su evolución.

Aunque no se puede acceder al basalto para realizar una datación radiogénica, la edad de estos mares puede determinarse al contar el número de cráteres que marcan las superficies volcánicas, los mares más antiguos deberían contener más cráteres.

Al aplicar este método a las nuevas imágenes tomadas por KAGUYA/SELENE, los científicos estiman que la mayoría del volcanismo de los mares en este lado de la Luna cesó hace 3.000 millones de años.

Sin embargo en otras localizaciones de la cara oculta de la Luna, los depósitos de mares se estiman en unos 2.500 millones de años de antiguedad, lo que sugiere que el volcanismo podría haber durado mucho más en algunas áreas.

sábado, 1 de noviembre de 2008

El tiranosaurio tenia gran capacidad olfativa

Darla Zelenitsky, con una cabeza de tiranosaurio. Foto: EFEInvestigadores de la Universidad de Calgary han desvelado otro de los misterios que rodean a los dinosaurios, el de su capacidad olfativa. Según su trabajo, el mediático 'Tyrannosaurus rex' tenía el mejor olfato del Jurásico, un dato que resulta importante para el estudio de la evolución de las aves.

Darla Zelenitsky y Francois Therrien detectaron que el sentido del olfato era de gran importancia entre varios dinosaurios carnívoros, conocidos como terópodos, debido a que sus bulbos olfativos tenían un tamaño considerable y ésta es la parte del cerebro asociada a la percepción de los olores.

Puesto que los cerebros no pueden fosilizarse, lo que ambos estudiaron fueron las impresiones que dejaron en los huesos del cráneo, lo que ayuda a revelar el tamaño y la forma de las partes cerebrales desaparecidas. Y lo hicieron en un gran número de ejemplares de tiranosaurios y otros terópodos, de aves rapaces, dinosaurios similares a los avestruces y de aves primitivas, como el 'Archaeopteryx'.

Hasta ahora, una de las hipótesis que se mantenían es que los tiranosaurios eran principalmente animales carroñeros. "Se ha sugerido que el excelente sentido del olfato del 'T. rex' indicaba que era un carroñero porque habría usado este sentido para localizar carne en descomposición, pero cuando miramos a los animales modernos vemos que ésa no es la causa. Los animales carroñeros no tienen necesariamente un mejor sentido del olfato", ha señalado el Therrien.

Su colega Zalenitsky añade que hay bulbos olfativos grandes en las aves y los mamíferos que son activos por la noche y que confían en su nariz para localizar a la carne por la noche, cuando salen a patrullar por áreas muy extensas. "Aunque el rey de lo dinosaurios carnívoros tampoco habría rechazado una carroña disponible, es probable que utilizara su olfato para conseguir presas en la oscuridad", asegura la investigadora.

El estudio también revela información sobre el sentido del olfato en los antepasados de los pájaros modernos: han averiguado que el 'Arhcaeopteryx', que es fruto de la evolución de dinosaurios carnívoros de pequeño tamaño, tenía unos bulbos olfativos similares a la de los terópodos, si bien ahora la mayoría de las aves tienen un sentido olfativo más bien pobre.

"Nuestros resultados sugieren que el sentido del olfato en las aves primitivas no era menor que en los dinosaurios carnívoros, luego no es cierto que este sentido era menos importante que la vista en aquellos antepasados de los pájaros".

Detectan dos nuevos tipos de minerales en Marte

Imagen captada por la Mars Reconnaisance Orbiter en Marte. Foto: NASA/APLa sonda Mars Reconnaissance Orbiter ha descubierto sobre Marte nuevos tipos de minerales que sugieren la presencia de agua en el planeta durante mucho más tiempo de lo que se creía.

Según ha informado el Laboratorio de Propulsión a Chorro (JPL, por sus siglas en inglés) de la agencia espacial estadounidense, esos minerales también indican la importancia que tuvo el líquido en la topografía marciana así como en la posible creación de vida.

Las imágenes captadas por el espectrómetro de la sonda de esos yacimientos demuestran la presencia de silicio hidratado, más conocido como opal, los cuales son los indicios fundamentales de la presencia de agua en el antiguo Marte.

"Este es un importante descubrimiento porque extiende el tiempo en que hubo agua líquida en Marte y (señala) los lugares donde pudo haber respaldado la vida", indicó Scott Murchie, investigador a cargo del espectrómetro en el Laboratorio de Ciencias Aplicadas de la Universidad Johns Hopkins.

"La identificación del silicio opalino nos revela que es posible que haya habido agua hasta hace unos 2.000 millones de años", indicó. Hasta ahora, el orbitador del planeta sólo había detectado la presencia de filosilicatos y sulfatos hidratados que se formaron hace más de 3.500 millones de años.

Según el comunicado de JPL, los nuevos minerales detectados se formaron cuando el agua alteró materiales creados por la actividad volcánica o por el impacto de un meteorito.

"Hemos visto numerosos promontorios de materiales opalinos en capas delgadas que se extienden sobre largas distancias en torno a los bordes del Valles Marineris así como dentro de esa misma quebrada", indicó Ralph Milliken, científico de JPL.

En algunos lugares las formaciones de minerales opalinos se encuentran en el cauce seco o alrededor de lo que aparentemente fueron corrientes similares a un río.

Hubble se reinicia con una espectacular imagen

Las dos galaxias captadas por Hubble. Foto: AP/NASAEl telescopio espacial Hubble ha reiniciado su funcionamiento y su cámara principal ha transmitido una espectacular fotografía de dos galaxias.

Un comunicado de la NASA indicó que se trata de las galaxias identificadas como Arp 147 que muestran una influencia gravitatoria mutua.

La imagen demuestra que la cámara (planetaria gran angular WFPC2) está funcionando tal y como lo hacía antes de que se interrumpieran sus transmisiones el mes pasado "con un 10 perfecto en calidad y belleza", agregó.

Las dos galaxias están orientadas de tal forma que dan la apariencia de un número 10. La galaxia que corresponde al "1" parece estar rodeada por un anillo de estrellas y la que es el "cero" muestra un anillo azul que revela una formación de estrellas.

El par de galaxias, fotografiado por la cámara del Hubble entre el lunes y el martes pasados, se encuentra en la constelación Cetus a más de 400 millones de años luz de la Tierra.

El Hubble es un proyecto de cooperación internacional entre la NASA y la Agencia Espacial Europea (ESA), cuyas operaciones son controladas desde el Centro Goddard de Vuelos Espaciales de la agencia estadounidense.

El observatorio espacial ha sufrido una serie de problemas de funcionamiento en los últimos años y la NASA proyecta enviar a su órbita al transbordador Atlantis en una misión de servicio y reparaciones. Esa misión, que incluirá al menos cinco caminatas espaciales, se realizará probablemente a comienzos del próximo año.

jueves, 23 de octubre de 2008

Epidexipteryx, entre los dinosaurios y las aves

Científicos chinos descubren el fósil de una nueva especie. EFECientíficos chinos han encontrado el fósil de una nueva especie a medio camino entre los dinosaurios terrestres y las aves, el Epidexipteryx hui. Del tamaño de una paloma estaba cubierto de plumas coloridas pero no podía volar, según un estudio de la Academia de Ciencias China en Beijing que se publica en la revista Nature.

Este ejemplar, que pesaba alrededor de 160 gramos, vivió poco antes que el Archaeopteryx, que está considerado el ave más antigua del mundo. El hallazgo apoya, según el equipo de científicos que han realizado el descubrimiento, la tesis de que la historia de la evolución entre el dinosaurio y las aves se produjo a través de los terópodos, que eran unos bípedos carnívoros.

Aunque presenta varias características del grupo de los terópodos también posee muchas que coinciden con las de las aves: cuatro plumas en la cola muy largas y similares a cintas así como una pequeña corta.

A pesar de ello, los científicos, liderados por Fucheng Zhang, aseguran que no podía volar porque no tenía plumas en el contorno de las extremidades. Un dato que lejos de aclarar los datos que se tenían hasta el momento sobre este proceso evolutivo complica el panorama científico planteado hasta el momento.

miércoles, 22 de octubre de 2008

Calar Alto fotografia la galaxia NGC 7331

Imagen de la galaxia NGC 7331 obtenida en el observatorio de Calar Alto - VICENT PERIS / GILLES BERGOND / OBSERVATORIO DE CALAR ALTOEl observatorio de Calar Alto, en la provincia de Almería, ha tomado una serie de fotografías con las que se ha compuesto esta imagen de la galaxia espiral NGC 7331, en la constelación de Pegaso, situada a unos 50 millones de años luz de distancia y similar a nuestra galaxia.

Las fotografías fueron tomadas por el astrofotógrafo Vicent Peris con la cámara LAICA (Large Area Imager for Calar Alto) acoplada al foco primario del telescopio Zeis de 3,5 metros del observatorio. En la imagen final se puede apreciar el disco alabeado de la NGC 7331, estrellas de nuestra galaxia, otras más lejanas y una fina neblina compuesta por polvo, moléculas orgánicas complejas y gas, conocida como los cirros galácticos, y que reflejan la luz más débil procedente de toda la galaxia.

La imagen final se ha obtenido tras someter las fotografías tomadas a distintos procesamientos digitales y matemáticos. Así, por ejemplo, han supuesto que toda la galaxia principal emite luz blanca para poder saber qué objetos de la NGC 7331 emiten colores más hacia el rojo o hacia el azul.

La galaxia NGC 7331 fue descubierta en 1784 por el astrónomo alemán William Herschel. Se puede fotografiar con grandes telescopios y una larga exposición. Esta imagen "destaca por la variedad de objetos que contiene, hasta el punto de que esclarecer la naturaleza de cada uno de ellos supone un desafío científico", explican desde el observatorio de Calar Alto.

martes, 21 de octubre de 2008

Descubren miles de huellas de dinosaurios en Arizona

Winston Seiler visita la zona con más de mil huellas de dinosaurios.- ROGER SEILER - Universidad de UtahGeólogos de la Universidad de Utah descubrieron una concentración de miles de huellas de dinosaurios que pulularon en lo que fue un oasis en la frontera de los estados de Utah y Arizona hace 190 millones de años.

Un comunicado de la universidad ha indicado que se trata de huellas de las patas y del rastro dejado por las colas de los animales. Según los científicos, tanto las huellas como los rastros de las colas de los dinosaurios son una evidencia de intervalos húmedos y secos durante el Período Jurásico, cuando la zona del suroeste de EE.UU. era un desierto.

Un informe sobre el hallazgo fue publicado en el número de octubre de la revista internacional de paleontología Palaios. Las huellas fueron descubiertas en el Monumento Nacional Vermilian Clikks y al comienzo se creyó que eran agujeros creados por la erosión.

Los científicos de la Universidad de Utah indican que hay tantas huellas de dinosaurios que parece que los animales lo hubieran convertido en un "lugar de baile". Marjorie Chan, profesora de geología y geofísica de la universidad, manifestó que es posible que al lugar hayan acudido diversos tipos de dinosaurios para saciar su sed.

Según Winston Seiler, quien participó en la investigación, la forma y el tamaño de las huellas indica que en el lugar se congregaban al menos cuatro tipos de dinosaurios. "El tamaño diferente de las huellas (de 2,5 centímetros a unos 50 centímetros), nos puede decir que eran madres con sus bebés", añade.

En la región occidental de Estados Unidos se han descubierto varios lugares que fueron habitados por diversos tipos de dinosaurios. Sin embargo, según Seiler, en esos lugares las huellas no superaban la docena y "en esta superficie en particular hay más de mil".

Por otra parte, las huellas dejadas por las colas de los animales constituyen un descubrimiento especial porque hay menos de una docena de sitios similares en todo el mundo, añadió.

Chan visitó el lugar por primera vez en 2005 y pensó que los agujeros eran característicos de la erosión, "pero sabía que eso no era todo debido a la alta concentración y porque no había ningún otro lugar que tuviera una superficie similar", señaló.

sábado, 18 de octubre de 2008

La radiacion de fondo pierde intensidad en los supercumulos de galaxias

Galaxia NGC 3077 tomada por el Hubble. Foto: NASA-ESAAstrónomos del Instituto de Astrofísica de Canarias (IAC) y de las universidades de Mánchester y Cambridge han encontrado la primera evidencia de que la radiación del Big Bang es alterada al atravesar supercúmulos de galaxias, las mayores estructuras del Universo.

Este descubrimiento sugiere la presencia de gran cantidad de materia en forma de plasma en los supercúmulos, han explicado en una entrevista con la Agencia EFE los astrónomos del IAC Rafael Rebolo, José Alberto Rubiño y Ricardo Génova.

El hallazgo se ha hecho cuando estos investigadores estudiaban la radiación del fondo cósmico de microondas, que es el resto fósil de la Gran Explosión (o Big Bang) que dio origen al Universo.

Al observar dicho fondo de microondas en la dirección del supercúmulo de galaxias de la Corona Boreal, encontraron un notable decremento en la intensidad de esta radiación. Este decremento es cuatro veces más débil que la intensidad típica del fondo de microondas en cualquier otra dirección del cielo.

Rafael Rebolo, José Alberto Rubiño y Ricardo Génova explicaron que dicha observación constituye una evidencia indirecta de que en los supercúmulos de galaxias hay gran cantidad de gas caliente, con temperaturas próximas al millón de grados centígrados. A estas temperaturas, la materia se encuentra en un estado de plasma, siendo su componente principal los electrones.

El proceso físico que origina dicho rasgo en el fondo de microondas, que fue predicho por los astrofísicos rusos Sunyaev y Zel'dovich en 1970, es el resultado de la interacción de la radiación del fondo de microondas con materia en forma de plasma. Se manifiesta en forma de variaciones de intensidad en el fondo de microondas similares a la detectada.

Este efecto había sido detectado hasta ahora en cúmulos de galaxias, donde se sabía con certeza que debía producirse, debido a la gran cantidad de gas caliente que se encuentra en el interior de estas estructuras.

Sin embargo, predicciones basadas en cálculos teóricos desarrollados en los más grandes superordenadores establecen que mucha de la materia ordinaria del Universo no estaría en estrellas, galaxias o cúmulos de galaxias, sino distribuida en escalas mucho mayores en forma de un plasma difuso de temperatura muy alta, posiblemente en el interior de supercúmulos de galaxias.

De acuerdo con estos estudios teóricos, esta materia de los supercúmulos, que son las mayores estructuras que se conocen en el Universo, debería generar también un efecto Sunyaev-Zel'dovich detectable.

Estas observaciones confirman la predicción, y suponen de hecho la primera detección, del efecto Sunyaev-Zel'dovich en supercúmulos, y con ello la primera evidencia directa basada en medidas del fondo de microondas de la existencia de esta materia en su interior.

Otra posible explicación a este descubrimiento, mucho más especulativa pero también interesante, es que en el Big Bang se produjesen anomalías como la que se ha detectado, algo muy improbable en la teoría actual y que llevaría a revisar los modelos básicos del origen del Universo. Los astrofísicos del IAC no descartan esta explicación pero la creen menos probable.

jueves, 16 de octubre de 2008

Cassini detecta ciclones en los polos de Saturno

Imagen infrarroja del ciclón en Saturno. Foto: NASALa sonda Cassini, un proyecto conjunto de la Agencia estadounidense del Espacio y la Aeronáutica (NASA) y la Agencia Espacial Europea (ESA), ha detectado gigantescos ciclones en los polos de Saturno, según informa el Laboratorio de Propulsión a Chorro (JPL).

Un comunicado del organismo científico de la agencia espacial estadounidense indicó que esas "monstruosas" tormentas tienen las mismas características de los huracanes o tifones en la Tierra.

Añadió que las nuevas imágenes transmitidas por la sonda revelan un gigantesco ciclón en el polo norte parecido al captado en el polo sur.

La tormenta del polo norte fue detectada mediante luz infrarroja debido a que esa región está bajo una total oscuridad invernal, invisible para las cámaras de luz visible.

Según JPL, el movimiento de rotación de esa tormenta es de unos 530 kilómetros por hora, una velocidad más de dos veces superior a la de los huracanes que azotan la región norte del continente americano o de los tifones en Asia.

La existencia de esos tifones ha planteado un enorme interrogante a los científicos de JPL debido a que, en la Tierra, los huracanes y los tifones extraen su energía de las aguas oceánicas cálidas.

Sin embargo, en Saturno no existen esos mares que pudieran impulsar su desplazamiento polar y pese a eso, se trata de fenómenos asombrosamente similares, añadió.

"Son ciclones muy gigantescos, centenares de veces más poderosos que huracanes enormes en la Tierra", señaló Kevin Baines, cientifico de Cassini en JPL.

Los expertos del laboratorio especulan que la energía que impulsa a los ciclones de Saturno podría tener su origen en enormes tormentas eléctricas que ocurren en nubes probablemente compuestas de hidrosulfuro de amonio.

El planeta mas caliente descubierto hasta ahora

WASP-12b. Ilustración: ESA/CarreauAstrónomos europeos han detectado el planeta más caliente de todos los que se han descubierto hasta ahora. WASP-12b tiene una temperatura de 2250ºC y orbita su estrella a una velocidad también récord.

Según la revista científica estadounidense New Scientist, la temperatura de este nuevo planeta es propia de una estrella. De hecho, las hay tan calientes como WASP-12b, que a su vez es la mitad de caliente que la superficie de nuestro Sol.

Su masa es 1,5 veces mayor que la de Júpiter, pero sólo tarda un día en orbitar su estrella. La distancia entre ambos es bastante corta, lo que hace que WASP-12b esté tan caliente.

La detección de este planeta ha sido posible gracias a un proyecto en el que han colaborado dos telescopios, uno de ellos del Instituto de Astrofísica de Canarias. El proyecto, llamado SuperWASP (por Búsqueda de Planetas por Ángulos Super Amplios, en inglés), consiste en buscar señales de planetas que "transitan", es decir, que pasan por delante de sus estrellas atenuando su luminosidad de cara a la Tierra.

Las observaciones del 'tránsito' permiten a los astrónomos calcular el tamaño del planeta y la distancia orbital y, a partir de ahí, valorar la cantidad de luz estelar que cae sobre ellos y por lo tanto, su calor.

El récord anterior de temperatura fue adjudicado a HD149026b, un planeta con una superficie completamente negra y que se mantiene a 2040ºC.

Pero WASP-12b también ostenta el récord de velocidad orbital. La mayoría de los exoplanetas tardan tres días o más en completar sus órbitas, de ahí que la rapidez con la que este nuevo planeta orbita su estrella haya sido una sorpresa para los astrónomos.

lunes, 13 de octubre de 2008

Un modelo matematico para predecir los tsunamis

TsunamiUn equipo de científicos españoles y franceses ha presentado un modelo que estudia y puede predecir 'tsunamis' y avalanchas submarinas mediante ecuaciones matemáticas, según informa el Servicio de Información y Noticias Científicas (SINC).

El texto, publicado en 'Journal of Computational Physics', explica que las ecuaciones 'Savage-Hutter' permiten plantear la necesidad de tener en cuenta el acoplamiento entre las dos capas implicadas en los procesos de las avalanchas submarinas: el agua y la roca.

"Estudiar el acoplamiento bicapa es complicado pero fundamental en la dinámica total, porque los movimientos de las rocas hacen que se mueva el agua, pero también las posibles mareas de agua pueden desplazar el material granular", comenta el profesor de Matemática Aplicada de la Universidad de Sevilla y autor del trabajo, Enrique Fernández Nieto.

Según los científicos, estos fenómenos se ven favorecidos tras la caída de rocas por la existencia de una pendiente abrupta del fondo, por un acúmulo de material, o por un fuerte oleaje que desestabilice la capa de sedimentos y la haga caer.

Para deducir el modelo, los matemáticos han tenido en cuenta la porosidad de los sedimentos, las fuerzas que interactúan en el proceso y el "término de fricción de tipo Coulomb", que hace referencia a los parámetros de la ecuación que se oponen al movimiento de la masa de roca al caer.

En este sentido, Fernández pone el ejemplo de una columna de agua en un recipiente del cual se abre una compuerta. "El líquido se desparrama y converge en una superficie horizontal, constante y quieta. Sin embargo, cuando se realiza el mismo experimento con una columna de granos de arena, el estado final tiene forma de campana. Los términos que producen esa solución final con pendiente -ya no horizontal-, debida a la fricción entre las partículas, es a lo que se refiere el término de 'fricción de tipo Coulomb'", añade.

Los matemáticos han comprobado la eficacia de sus ecuaciones con los datos del 'tsunami' de Papúa Nueva Guinea en 1998. En la actualidad, el Instituto Español de Oceanografía (IEO), dentro de un proyecto conjunto financiado por la Junta de Andalucía, está aplicando el modelo para analizar desprendimientos de tierra de la isla de Alborán en Almería.

Además de la Universidad de Sevilla, han participado en el estudio científicos de la Universidad de Málaga, de la Escuela Normal Superior de París, de la Universidad francesa de Savoie, y del Equipo de Sismología del Instituto de Física 'du Globe' de París.

sábado, 11 de octubre de 2008

Exploran por primera vez una superficie rocosa de Mercurio

Imagen de Mercurio tomada por Messenger. Foto: NASAUna nave de la NASA ha explorado la superficie de Mercurio, sobrevolando por primera vez un terreno rocoso jamás visto en el planeta más cercano al Sol de nuestro sistema, según revelaron los científicos de la misión.

La sonda 'Messenger' voló unos 200 kilómetros sobre la zona ecuatorial de Mercurio como parte de su actual exploración del planeta, explicó el científico Ralph McNutt, del Laboratorio de Física Aplicada de la Universidad John Hopkins. Las imágenes iniciales enviadas a la Tierra mostraron precipicios recién descubiertos sobre la superficie de Mercurio.

"Esto cubre cerca del 30% del planeta que nunca ha sido visto por una nave antes", sostuvo McNutt. "Hasta donde podemos ver, todo ha salido como debería", agregó. Éste es el segundo de tres acercamientos programados antes de que el 'Messenger' reingrese a la órbita alrededor de Mercurio. La sonda pasó antes por el planeta el 14 de enero y regresará en septiembre de 2009.

McNutt comentó que la combinación de la información recolectada en enero con la que se espera recibir por el acercamiento de ayer debería dar a los científicos una idea más clara sobre los rasgos topográficos del planeta. La nave arrojó unas 1.200 imágenes durante su último acercamiento.

La investigación de enero mostró que la actividad volcánica jugó un rol crucial en la formación de la superficie de Mercurio y entregó indicios de que el planeta ha sido impactado más de lo que se pensaba. La única ocasión anterior en que Mercurio fue visitado por una sonda fue en 1974 y 1975, cuando el 'Mariner 10' de la NASA pasó tres veces por el planeta y permitió diseñar un mapa del 45&% de su superficie. El acercamiento en enero del 'Messenger' cubrió otro 20%.

Con el último vuelo, a una velocidad de 23.800 kilómetros por hora, y el estudio de un área del tamaño de Sudamérica, sólo el 5% de la superficie de Mercurio seguirá sin ser visto por la sonda, explicó McNutt.

jueves, 2 de octubre de 2008

El dinosaurio Aerosteon respiraba como las aves

Cráneo del dinosaurio carnívoro. Foto: REUTERSLos restos de un dinosaurio carnívoro descubiertos en las riberas del Río Colorado, en Argentina, indican que el animal tenía un sistema de respiración similar al de las aves, según ha informado la Sociedad National Geographic.

Las aves tienen un sistema de respiración que es único entre los animales que pueblan la tierra, explicó el paleontólogo Jeffrey Wilson, de la Universidad de Michigan (EEUU), quien formó parte del equipo que hizo el descubrimiento.

"En lugar de pulmones que se expanden, las aves tienen un sistema de fuelles, o sacos de aire, que les ayudan a bombear el aire a través de los pulmones", indicó Wilson, en un artículo que publica la revista de 'Internet Public Library of Science' (PLoS ONE).

Esa característica es la razón por la cual las aves pueden volar más alto y más rápido que los murciélagos que, como todos los mamíferos, expanden sus pulmones en un proceso de respiración menos eficiente.

Los otros autores del artículo son Ricardo Martínez y Óscar Alcober, de la Universidad Nacional de San Juan, Argentina.

Wilson era estudiante graduado de la Universidad de Michigan cuando trabajó con el notable experto en dinosaurios Paul Sereno en la expedición de 1996, durante la cual se encontraron los restos del dinosaurio llamado 'Aerosteon riocoloradensis' ("huesos del aire del Río Colorado").

Aunque los investigadores quedaron satisfechos con el hallazgo de un esqueleto tan bien conservado, el descubrimiento adquirió más importancia cuando empezaron a comprender que sus huesos preservaban las marcas características de un sistema respiratorio como el de las aves.

Los técnicos en los laboratorios pasaron años limpiando y escaneando los huesos que estaban incrustados en roca dura para revelar finalmente la evidencia de sacos de aire dentro de la cavidad corporal del 'Aerosteon'.

Anteriormente, los paleontólogos habían encontrado sólo indicios sugestivos en el espinazo, es decir, fuera de la cavidad con los pulmones. Wilson trabajó con Sereno y el resto del equipo para describir e interpretar científicamente el hallazgo.

Las vértebras, clavículas y huesos de cadera muestran pequeñas aperturas que conducen a espacios mayores y huecos que deben haber estado cubiertos con una fina capa de tejido suave y llenos de aire cuando el animal estaba vivo, según el artículo.

Esas cámaras resultan de un proceso llamado neumatización, por el cual los sacos exteriores de los pulmones invaden los huesos. Los huesos llenos de aire son la característica del sistema de fuelles con el que respiran las aves y también se encuentran en los saurópodos, los dinosaurios de cuello y cola larga que Wilson estudia.

"En los saurópodos, la neumaticidad fue clave para la evolución del cuerpo de tamaño grande y el cuello largo; en las aves es la clave de la evolución de un esqueleto liviano y el vuelo", dijo Wilson.

Sereno, un explorador residente de National Geographic, dijo que a él le intriga especialmente la pérdida de calor, dado que es probable que el 'Aerosteon' fuese un predador de alta energía con plumas, pero sin las glándulas de transpiración que poseen los pájaros.

Con una longitud de aproximadamente 10 metros y con la zancada casi de un elefante, el 'Aerosteon' bien puede haber usado un sistema de aire bajo la piel para liberarse del exceso de calor.

sábado, 27 de septiembre de 2008

Las rocas mas antiguas de la Tierra

El cinturón de Nuvvuagittuq, en Canadá. SCIENCE/AAAS Un equipo de científicos de Canadá y EEUU ha localizado las rocas más antiguas conocidas en el planeta: 4.280 millones de años. Cuando la Tierra apenas tenía 300 millones de años, un antiguo volcán escupió este material, que se depositó y se ha conservado intacto hasta hoy, según publica Science.

La ubicación de estas veteranas rocas es el cinturón de Nuvvuagittuq, en la costa este de la bahía de Hudson, en Quebec. En 2001, las primeras observaciones detectaron el lugar como un posible yacimiento de rocas muy antiguas. Los investigadores de la Universidad McGill, en Montreal, y de la Institución Carnegie, en Washington, recogieron muestras y midieron su contenido en isótopos de dos elementos raros, neodimio y samario, lo que les permitió determinar la edad aproximada de las rocas. Las más antiguas corresponden a un tipo llamado falsa anfibolita.

Hasta ahora, el récord de las rocas más ancianas estaba en 4.003 millones de años, también en Canadá. Según explican los investigadores, los restos de la corteza terrestre temprana son extremadamente raros; lo habitual es que el planeta recicle sus materiales, absorbiéndolos al interior por los movimientos continentales, descomponiéndolos en minerales más simples y expulsándolos otra vez al exterior en forma de nuevas rocas. Por este motivo, es más fácil encontrar una mayor edad en los minerales sueltos que en las rocas. Los minerales más antiguos fechados hasta ahora son algunos circones australianos cuya edad se ha estimado en 4.360 millones de años.

Un posible magnetar en nuestra galaxia

Simulación de un magnetar. Foto: CSICUn equipo internacional de investigadores, liderado por científicos del Consejo Superior de Investigaciones Científicas (CSIC) ha descubierto una nueva categoría de objetos atronómicos desconocidos hasta la fecha. Se trata de un tipo especial de estrella de neutrones joven con campos magnéticos extraordinariamente potentes. El estudio ha sido publicado por la revista Nature.

Las primeras observaciones del objeto parecían indicar que se trataba de un estallido de rayas gamma (GRB en sus siglas en inglés) ocasionado por la muerte de una estrella en una galaxia lejana. Si bien, poco después los científicos pudieron comprobar que además de estar en la Vía Láctea, mostraba un comportamiento insólito. El nuevo astro experimentó un total de 40 erupciones que se observaron en el telescopio óptico de 1,5 metros del Observatorio de Sierra Nevada.

El primer autor del trabajo e investigador del CSIC, Alberto J. Castro-Tirado explica la esencia de este nuevo objeto: "Estamos ante un objeto en estado de hibernación e inactivo durante años para después entrar en actividad durante unos pocos días. De ahí la dificultad de estudiar este objeto, que muy probablemente sea un magnetar en nuestra propia Galaxia".

Los magnetares son estrellas de neutrones jóvenes con un campo magnético ultra intenso, pero inactivas durante décadas. La familia de las estrellas de neutrones, también conocida como púlsares se encuentra incompleta. Los más energéticos son los magnetares, objetos jóvenes que, en algunos casos se detectan por sus intensas y fugaces emisiones de rayos gamma. En el otro lado se encuentran las estrellas de neutrones aisladas que son débiles y viejas. Éstas emiten en rayos x con escasa intensidad.

Algunos científicos ya habían apuntado la posible evolución de los magnetares hacia una vejez tranquila y débil, aunque nunca se había detectado un objeto que pudiera encajar entre ambos estadios hasta el hallazgo reciente.

Otro grupo de investigadores ubicados en la Isla de Creta, en el que también participa la española Gloria Sala, no hallaron nada al principio de la observación, si bien pronto se percataron de que no era el típico caso de GRB, ya que éstos son brillantes en un primer momento, aunque después pierden intensidad progresivamente. La sorpresa fue creciendo exponencialmente, puesto que no sólo es que no perdieron fuerza, si no que la actividad de la nueva fuente estelar iba incrementando su intensidad.

Este equipo liderado por Alexander Stefanescu descubrió también que el tamaño del nuevo astro encontrado es una décima parte del tamaño del Sol, si bien su intensidad lumínica es hasta 100 veces mayor.

Para Stefanescu es un objeto "tan brillante, que es difícil pensar que un objeto de su tamaño se pueda enfriar y calentar en tan poco tiempo". Además, añadió que la explicación es que sea "generado por un proceso no térmico, es decir, luz que no proviene de un objeto caliente como una bombilla o una vela, sino por partículas aceleradas en un campo magnético".

Gracias a la cantidad de flashes cortos y brillantes los investigadores pudieron compararlos con la emisión no térmica de los estallidos en altas energías de los llamados repetidores de rayos gamma suave (SGR). Por lo cual, llegaron a la conclusión de que se trataba de un objeto de la misma naturaleza que los SGR: una estrella joven con campos electromagnéticos.

Los magnetares son estrellas de neutrones con un campo magnético cientos de veces superior a la media. Haciendo uso de la escala Gauss, el campo magnético equivale a 0,5 Gauss. Las regiones del Sol que son más magnéticas llegan a unos 2.000 Gauss, mientras que un magnetar supera con crece esta cifra y alcanza hasta los mil billones de Gauss.

Hasta ahora, los magnetares tenían dos formas para mostrar su existencia. De una parte las fuentes de rayos gamma suaves (SGR) y del otro lado los púlsares anómalos de rayos X (AXPs) que parecen tener una fuente de energía distinta de la del resto de púlsares, ya que en general no presentan destellos tan violentos como los SGR.

En una escala temporal los SGR son púlsares más jóvenes que los AXP y de confirmarse que el objeto encontrado es un magnetar, se trataría de un pulsar más evolucionado que los de tipo AXP.

Si bien, los investigadores han dejado una puerta abierta a que se trate de una estrella binaria (un sistema estelar compuesto por dos estrellas) de rayos x ultracompacta en la que una estrella de neutrones y una estrella compañera de mucha menos masa que el Sol giran una en torno a la otra en no más de una o dos horas.

jueves, 25 de septiembre de 2008

Albertonykus borealis, dinosaurio devorador de termitas

Albertonykus alimentándose. Imagen de Nick LongrichTras seis años almacenado en el museo Royal Tyrrell de Alberta (Canadá), el Albertonykus borealis se presenta en sociedad presumiendo de ser el dinosaurio más pequeño hallado en Norteamérica.

El Albertonykus era un alvarezsáurido del tamaño de un pollo y se asume que tenía unas proporciones similares al resto de los dinosaurios de su familia: cabeza pequeña y fina, cuello delicado, patas traseras muy largas de velocista, y brazos diminutos dominados por un único dedo (los otros dedos son vestigiales o no existen).

Dado que los huesos del extraño brazo son de estructura robusta y los músculos que los rodean y los unen con el pecho parecen haber estado muy desarrollados, los científicos descartan la idea de una mano inútil que sencillamente se atrofió. Más bien parece una especialización para excavar, pero no grandes madrigueras donde esconderse sino pequeños agujeros de los que extraer alimento.

La mejor hipótesis postula que los alvarezsáuridos se dedicaban a perforar termiteros. Longrich y Currie, los autores del trabajo sobre el Albertonykus, han comprobado que en la misma formación donde se halló esta especie hay madera fósil con los típicos agujeros y galerías de las termitas Termopsidae. Proponen, entonces, que el pequeño dinosaurio estaba especializado en sacarlas de sus nidos en los troncos.

Los alvarezsáuridos son dinosaurios peculiares, muy especializados, de posición filogenética incierta. Algunos rasgos de su esqueleto son sorprendentemente similares a los de las aves, y durante un tiempo se les consideró aves primitivas que habían perdido la capacidad de volar. Hoy se les considera próximos a las aves, de todas formas. Muy probablemente estaban cubiertos de plumas y al menos uno de ellos (el también pequeño Shuvuuia, de Mongolia) las tenía con casi total seguridad.

Del Albertonykus solo se conocen algunos huesos de brazos y piernas. Los restos de varios individuos fueron encontrados entre huesos del terrible carnívoro Albertosaurus.

sábado, 20 de septiembre de 2008

Descubren en el espacio molecula clave para la formacion de la vida

Molécula naftaleno hallada en la constelación de Perseo. Foto:IACUn equipo de investigadores liderados por el Instituto de Astrofísica de Canarias (IAC) ha logrado detectar naftaleno, una molécula clave para el desarrollo de la vida, en el espacio, a 700 años luz de la Tierra.

Esta molécula es una de las de mayor complejidad halladas hasta la fecha en el medio interestelar. El naftaleno, combinada con agua, amoníaco y la radiación ultravioleta, produce una gran parte de los aminoácidos fundamentales para el desarrollo de la vida.

Su detección sugiere que una parte importante de los componentes clave en la química prebiótica terrestre podrían haber estado presentes en el material a partir del cual se formó el Sistema Solar.

Los investigadores del IAC Susana Iglesias Groth, Arturo Manchado y Aníbal García, en colaboración con Jonay González, del Observatorio de París, y David Lambert, de la Universidad de Texas, acaban de publicar estos resultados en la revista especializada 'Astrophysical Journal Letters'.

Esta molécula clave para el desarrollo vital se ha descubierto en una región de formación estelar de la constelación de Perseo, en dirección a la estrella Cerenis 52. Susana Iglesias Groth, investigadora del IAC, explicó el lugar donde fue hallada: "hemos detectado la presencia de naftaleno en una nube de material interestelar a unos 700 años luz de distancia de la Tierra".

La investigadora Iglesias Groth añadió que se pretende "investigar si existen otros hidrocarburos más complejos en esa misma región y también la presencia de aminoácidos".

Sometido a radiación ultravioleta y combinada con agua y amoníaco, muy comunes en el medio interestelar, el naftaleno reacciona y es capaz de producir una gran variedad de aminoácidos y también naftoquinonas, las moléculas precursoras de las vitaminas.

Toda esta serie de moléculas desempeñan un papel trascendental en el desarrollo de la vida tal y como es conocida en la Tierra. De hecho, el naftaleno se ha encontrado en los meteoritos que caen a la Tierra y que la bombardearon mucho más intensamente en los periodos previos al surgimiento de la vida.

El hallazgo de estos investigadores abre además la puerta para comprender uno de los problemas más intrigantes de la espectroscopia (estudio de la interacción entre la radiación electromagnética y la materia) del medio interestelar. Desde hace unos 80 años se conoce la existencia de cientos de bandas espectroscópicas asociadas con material interestelar, denominadas bandas difusas, pero hasta ahora no se había podido identificar el agente causante de ninguna de ellas.

«Nuestro resultado evidencia que hidrocarburos policíclicos aromáticos como el naftaleno son los responsables de las bandas difusas y estarían presentes de manera generalizada en el medio interestelar», explica la investigadora.

viernes, 19 de septiembre de 2008

Hubble muestra singular alineacion entre dos galaxias

Imagen de las 2MASX J00482185-2507365. (Foto: AFP)Una mancha distante que por mucho tiempo se había creído que era un sólo objeto, ha resultado ser dos galaxias alineadas en una forma muy singular, según revela una imagen captada por el telescopio espacial 'Hubble'.

La galaxia más grande tiene 780 millones de años-luz y es aproximadamente del tamaño de la Vía Láctea. La segunda, de un blanco más intenso, es unas diez veces más pequeña. Juntas han sido llamadas '2MASX J00482185-2507365'.

La mayoría de las estrellas que se encuentran a su alrededor pertenecen a la cercana galaxia en forma de espiral 'NGC 253', que era el objetivo de estudio inicial de los investigadores que capturaron la imagen en septiembre de 2006.

Pero una visión más clara de las dos galaxias alineadas detrás de la 'NGC 253' ofreció al equipo la oportunidad de examinar 'los tentáculos de polvo' del disco de la galaxia más pequeña. Tales estructuras, oscuras y externas, son rara vez visibles en una galaxia, porque por lo general no hay nada que las ilumine.

"A menudo marcamos el final de una galaxia espiral por donde se encuentran la mayor concentración de estrellas" explica el autor principal de la investigación Benne Holwerda, del Instituto Científico de Telescopio Espacial en Baltimore, Maryland (EEUU).

"Con la aparición de la radioastronomía, hemos podido saber que el hidrógeno se extiende mucho más que esta zona. Pero esta imagen es una muestra radical de cómo el polvo cósmico también se concentra fuera del disco de las galaxias", añade Holwerda.

En muy pocas ocasiones los astrónomos han conseguido ver polvo cósmico tan lejos del borde iluminado de una galaxia, por lo que no saben si es algo común. Un mejor entendimiento de como el polvo afecta el brillo de una galaxia puede ayudar a los investigadores a utilizar ese resplandor como una medida de su distancia de la Tierra.

martes, 16 de septiembre de 2008

Un planeta que orbita a una estrella muy similar al Sol

El exoplaneta orbitando la estrella. REUTERSUn equipo de astrónomos canadienses ha logrado captar las primeras imágenes de un planeta fuera de nuestro sistema que orbita a una estrella muy parecida a la nuestra.

El nuevo exoplaneta encontrado es de gran tamaño, con una masa ocho veces el tamaño de Júpiter. La estrella a la que orbita es parecida al Sol, pero mucho más joven, según afirman sus descubridores, tres astrónomos de la Universidad de Toronto que utilizaban el telescopio 'Gemini North' ubicado en Mauna Kea (Hawai), para capturar imágenes de la joven estrella '1RXS J160929.1-210524'.

La estrella y el planeta se encuentran a unos 500 años luz de la Tierra. "Esta es la primera vez que logramos divisar directamente a un objeto planetario masivo en una órbita alrededor de una estrella como nuestro Sol", afirma David Lafreniere, director del estudio.

El planeta se encuentra a una gran distancia de la estrella que circula: alrededor de unas 330 veces la distancia que existe entre la Tierra y el Sol. "De confirmar que este objeto está gravitacionalmente atado a la estrella, esto será un gran adelanto para el estudio de los exoplanetas", añadió Lafreniere.

Los astrónomos utilizaron una tecnología óptica adaptable para reducir las distorsiones de la imagen causada por la turbulencia en la atmósfera de la Tierra.

El hallazgo, que ha sorprendido a los astrónomos, representa un desafío para las teorías de las estrellas y la formación de los planetas. Confirmar que la estrella y el posible planeta se mueven juntos en el espacio podría tardar alrededor de unos dos años.

Las imágenes obtenidas del planeta indican que éste es demasiado frío (se encuentra a unos 1.500 grados centígrados) para ser una estrella o una 'enana marrón', un objeto de masa subestelar que no tiene la masa suficiente para brillar de la forma que lo hacen las estrellas pero que es mucho más grande que algunos planetas.

El trabajo que condujo a este descubrimiento es parte de una revisión de más de 85 estrellas que conforman el 'Upper Scorpius', un grupo de estrellas jóvenes que se formó hace aproximadamente cinco millones de años.

jueves, 11 de septiembre de 2008

La muerte estelar mas brillante

Imágenes de GRB 080319B - NASAUn grupo internacional de científicos con la colaboración del Instituto de Astrofísica de Andalucía (IAA), perteneciente al CSIC, ha detectado el estallido de rayos gamma más brillante observado hasta ahora, producto de la muerte explosiva de una estrella remota.

El estallido, denominado 'GRB 080319B', se originó a tanta distancia que su luz ha tardado unos seis mil millones de años en poder ser observada desde la Tierra, según explica uno de los miembros de la investigación, Javier Gorosabel, del IAA-CSIC, ubicado en Granada.

El estudio, cuyas conclusiones se publican esta semana en la revista 'Nature', corresponde a una amplia colaboración internacional que ha permitido compilar datos de observaciones en todas las longitudes de onda. Con esto, se ha trazado la evolución del fenómeno mediante un novedoso modelo de 'double jet' ('chorro doble'), que atribuye el intenso brillo de este estallido a uno de los dos chorros de material que emanaba de la estrella y que apuntaba hacia la Tierra.

Los científicos observaban el estallido de otra estrella en el cielo ocurrido media hora antes, cuando casualmente captaron la luminosidad del estallido de rayos gamma 'GRB 080319B' que, de otro modo, no habría sido detectado.

El estallido 'GRB 080319B', una muerte estelar detectada el pasado 19 de marzo, es el fenómeno más energético del Universo observado hasta la fecha, y su intensidad ha sido tal que se ha podido observar desde la Tierra a simple vista.

Los estallidos de rayos gamma (GRBs, por su nombre en inglés) tienen lugar cuando una estrella muy masiva consume todo su combustible y carece de energía para compensar la fuerza de la gravedad.

En un proceso conocido como 'hipernova', su núcleo se derrumba para dar lugar a un agujero negro y de él emergen unos chorros bipolares que expulsan materia a una velocidad muy próxima a la de la luz.

El estallido de rayos gamma se produce por fenómenos de choque dentro de los chorros y, a medida que estos colisionan con el material expulsado por la estrella a lo largo de la vida, lo comprimen y producen lo que se conoce como 'afterglow' ('resplandor'), cuyo estudio permite determinar la distancia del evento.

Según Gorosabel, los GRBs son acontecimientos energéticos que funcionan a modo de "aceleradores de partículas naturales" y la energía alcanzada es altísima; la potencia de los estallidos de rayos gamma es comparable a la del recién inaugurado LHC, el acelerador de partículas más potente construido hasta el momento.

Tras el estallido de 'GRB 080319B', los científicos han desarrollado un novedoso modelo, el de 'chorro doble', para explicar el intenso brillo detectado, superior en 2,5 millones de veces al de la supernova más brillante observada hasta hoy.

Aparentemente, al morir la estrella como hipernova, de su núcleo emanaron dos chorros bipolares, como un faro contenido en otro, de los cuales uno era más estrecho y energético, y que los científicos pudieron observar debido a que el mismo apuntó directamente hacia la Tierra.

sábado, 6 de septiembre de 2008

El asteroide Steins tiene forma de diamante

Asteroide Steins. ESALa sonda espacial 'Rosetta', de la Agencia Espacial Europea (ESA), se ha encontrado con el asteroide 'Steins', ubicado entre las órbitas de Marte y Júpiter, a 360 millones de kilómetros de la Tierra.

"Tiene forma de diamante y lo consideramos la nueva joya del Sistema Solar", ha explicado el doctor Uwe Keller, uno de los principales investigadores de la misión, al presentar las primeras imágenes del asteroide enviadas por la 'Rosetta'.

Los datos obtenidos por la sonda europea han comprobado que el asteroide mide 5,9 kilómetros de largo y 4 kilómetros de alto, un tamaño 10% más grande de lo que se creía hasta ahora. Además, la 'Rosetta' ha desvelado que la superficie de 'Steins' tiene al menos 23 cráteres, el mayor de los cuales mide dos kilómetros.

"Hemos descubierto que el asteroide tiene una cadena de cráteres similar al que puede verse en nuestra Luna y en algunos satélites de Júpiter", declaró Keller. Los científicos de la ESA que han analizado los primeros datos enviados por la 'Rosetta' creen que los cráteres probablemente fueron provocados por una lluvia de meteoritos, o por los fragmentos de un asteroide mayor que se rompió en pedazos.

El éxito logrado por la sonda 'Rosetta' -que tiene como objetivo final orbitar sobre un cometa y posar un módulo espacial sobre su superficie en 2014- marca un nuevo hito en la historia de la exploración espacial europea.

"Éste es un gran primer paso en la exploración europea de asteroides y estamos muy orgullosos de todo el equipo que lo ha hecho posible", aseguró David Southwood, el director científico de la Agencia Espacial Europea. "Como todos los asteroides, el 'Steins' es una pieza importante para comprender el gran puzzle del Sistema Solar, que al fin y al cabo se formó en sus orígenes a partir de objetos similares".

Los directivos de la Agencia Espacial Europea aprovecharon la presentación de las primeras imágenes del 'Steins' para anunciar el lanzamiento de un nuevo proyecto para analizar los riesgos potenciales que pueden suponer los asteroides para la Tierra.

"Cuanto mejor conozcamos los asteroides, mejor podremos mitigar los peligros que podrían suponer para nosotros en el futuro", declaró Southwood.

Cuando 'Rosetta' pasó por el punto más cercano al asteroide, lo hizo a una velocidad de 8,6 kilómetros por segundo (Km/s) y a una distancia de 800 kilómetros. En ese momento, la sonda y el asteroide fueron iluminados por el Sol, lo cual facilitó las observaciones, según informó el Centro Superior de Investigaciones Científicas (CSIC), que participa en la investigación.

Esas condiciones permitieron a los científicos obtener muchísimos datos sobre la composición del asteroide que gira sobre sí mismo en poco más de seis horas, a una órbita que dista 353 millones kilómetros del sol. Noventa minutos después de que se situara en el punto más cercano al asteroide, comenzó a enviar a la Tierra las primeras señales de radio.

"'Steins' está formado por silicatos (sales de ácido silísico), con una superficie sombría, que nunca había sido observado por un aparato espacial", declaró Gerhard Schwehm, director de la misión 'Rosetta' en la ESA.

La información que se obtenga servirá para conocer más sobre el origen y la evolución del Sistema Solar y los procesos que han tenido lugar durante su formación. Pedro J. Gutiérrez, investigador del CSIC y participante en el proyecto, explicó que "el examen de un asteroide es relevante puesto que constituye una muestra de los bloques con los que se han construido los planetas del Sistema Solar. De ahí, esta primera parada de 'Rosetta' para estudiar 'Steins'".

No será éste el único encuentro cósmico de 'Rosetta', que despegó a bordo de un cohete 'Ariane 5' de la ESA el 25 de febrero de 2004, ya que su objetivo final es el cometa Churyumov-Gerasimenko, que dibuja una órbita elíptica alrededor del Sol.

Con su aproximación, prevista para 2014, 'Rosetta' será la primera sonda que orbita sobre un cometa. Además, también está previsto que un módulo de descenso, denominado 'Philae', se pose sobre la superficie del cometa para realizar un profundo análisis químico.

Cuando alcance su objetivo, 'Rosetta' habrá recorrido unos 6.500 millones de kilómetros. La sonda ha sobrevolado ya la Tierra en dos ocasiones y Marte una vez, para obtener la aceleración necesaria para seguir su camino. En noviembre de 2009, debería sobrevolar la Tierra por tercera vez.

miércoles, 3 de septiembre de 2008

Opportunity logra salir del crater Victoria en Marte

Huellas del Opportunity en el borde del cráter Victoria. NASAEl robot Opportunity, uno de los dos vehículos automáticos que están recorriendo la superficie de Marte desde enero de 2004, no deja de asombrar con sus capacidades. Ahora ha logrado salir del cráter Victoria, toda una hazaña de escalador.

Los expertos pensaron, hace un año, que al ordenar al vehículo entrar en el Victoria -una depresión de 800 metros de diámetro- para investigar su geología, probablemente le condenaban a permanecer allí para siempre, debido a lo escarpado de las paredes del cráter.

Sin embargo, ha logrado subir siguiendo su mismo recorrido de entrada. El último tramo hasta el borde arenoso del cráter ha sido de 6,8 metros, según han informado los responsables de esta misión de la NASA, en el Jet Propulsion Laboratory (California), pero el vehículo ha recorrido unos 50 metros en un mes desde que se decidió intentar el ascenso.

"Logramos entrar a salvo en el cráter, hemos completado allí la exploración y ahora estamos a salvo fuera", ha dicho John Callas, jefe de la misión, quien habla en primera persona como si él y su equipo estuvieran allí y no desde la Tierra. "Nos dirigimos a la siguiente aventura en las llanuras de Meridiani". El otro vehículo, el Spirit, está tomando fotografías al otro lado de Marte.

Seguidores

Noticias Recientes


CC 2.5Noticias de Ciencia. Template por Dicas Blogger.

Inicio