miércoles, 6 de febrero de 2008

Las primeras imagenes de un planeta fuera del Sistema Solar

El punto rojo de la imagen es el nuevo planeta. (Foto: AP)Un equipo internacional de investigadores ha logrado las primeras imágenes que confirman la existencia de un planeta fuera del Sistema Solar, un "gigante" cinco veces más grande que Júpiter, y vinculado a la gravitación de una enana marrón.

El equipo de astrónomos europeos y estadounidenses indicó que ésta es la primera vez que un planeta fuera de nuestro sistema solar es observado directamente, una aseveración hecha también por otros científicos.

El objeto fue inicialmente detectado el año pasado como un débil punto de luz roja orbitando en torno a una pequeña estrella a 225 años luz de la Tierra, en la constelación Hidra. En aquel momento, los científicos pensaron que se trataba de un planeta, pero manifestaron que se necesitaban más observaciones para confirmarlo.

El descubrimiento desató un debate sobre si el objeto era un planeta o una estrella. Desde mediados de los años 90, los científicos han descubierto más de 130 de esos planetas extrasolares por medios indirectos, pero ha sido muy difícil la observación directa.

Imágenes afinadas obtenidas este año por un telescopio en el norte de Chile muestran a dos objetos separados conectados por gravedad y moviéndose conjuntamente, señaló un astrónomo del Observatorio Europeo Sureño, Gael Chauvin, que encabezó el equipo.

"Nuestras imágenes muestran que se trata de un planeta, el primer planeta fuera de nuestro sistema solar del que tengamos imágenes", aseguró Chauvin en un comunicado.

El equipo de Chauvin estimó la masa del objeto, llamado '2M1207b', midiendo su brillo. Los astrónomos determinaron que el objeto posee una masa cinco veces mayor que la de Júpiter y orbita alrededor de una estrella marrón a una distancia casi dos veces la que separa Neptuno del Sol. Las observaciones serán publicadas en una próxima edición de la revista 'Astronomy and Astrophysics'.

Además, los investigadores han sido capaces de adivinar la estructura física y la composición química del planeta gigante, lo que, según sus descubridores, supone "uno de los pasos más importantes de la Astrofísica moderna".

Dadas sus propiedades, los científicos consideran que el planeta gigante no se formó del mismo modo que los planetas del Sistema Solar, sino que debió de constituirse de forma similar al Sol, es decir, a partir del colapso gravitacional de una nube de gas y polvo.

El planeta gigante, es de un color rojizo tenue, cien veces más pálido que la enana, y está formado por moléculas de agua, lo que muy probablemente obedece a que el planeta es helado.

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