sábado, 15 de marzo de 2008

Spitzer descubre elementos basicos para la vida en AA Tauri

Recreación del disco de formación de planetas en torno a AA Tauri. (Foto: NASA)

Los científicos han empleado el observatorio orbital Spitzer de la NASA para escudriñar lo que sucede en torno a 'AA Tauri', un astro cercano y joven que se considera un ejemplo típico de estrella 'recién nacida' rodeada de un disco protoplanetario, es decir, una región de polvo y gases donde pueden nacer planetas o asteroides.

El descubrimiento, para el que se han tenido que forzar las capacidades del detector de infrarrojos de 'Spitzer', apoya el modelo científico más extendido sobre la formación del Sistema Solar, según el cual las moléculas orgánicas y el agua se formaron al arremolinarse los elementos en el disco protoplanetario.

Hasta ahora, la mayoría de los argumentos para apoyar esta teoría provenían del estudio de cometas y asteroides de nuestro propio sistema planetario, pero los datos del 'Spitzer' indican que esa clase de procesos también tiene lugar, y de forma muy parecida a como ocurrió aquí, en los alrededores de una estrella típica.

Otra novedad del estudio, que ha sido elaborado por científicos estadounidenses y publicado en la revista 'Science', es que se ha centrado en el análisis de gases que flotan en las inmediaciones de la estrella, donde el calor evapora los compuestos y donde se podrían formar en el futuro planetas rocosos como la Tierra.

"La mayor parte del material dentro del disco es gas, pero hasta ahora ha sido difícil estudiar la composición de los gases en las regiones donde los planetas deberían formarse. Se ha prestado mucha más atención a las partículas sólidas, que son más fáciles de estudiar. Estos nuevos resultados sugieren que el modo en que se formó nuestro planeta pudo haber sido la norma", indica el investigador Fred Cielsa, del Instituto Carnegie de Washington.

La nueva capacidad espectróscopica de 'Spitzer' también ha sido aprovechada por otro grupo de científicos que encontró en dos ocasiones distintas moléculas de agua en discos que rodean a estrellas jóvenes.

Este hallazgo, realizado de forma independiente al anterior pero con los mismos instrumentos, refuerza aún más la idea de que los elementos básicos surgen de forma habitual en los discos protoplanetarios.

"Esta es una de las pocas veces que se ha demostrado de manera directa que existe vapor de agua en la parte interna de un disco protoplanetario, que es la parte más probable para la formación de planetas" similares a la Tierra, dijo Colette Salyk, del Instituto Tecnológico de California y autora principal del estudio.

"Aunque no detectamos tanta agua como la que existen en los océanos de la Tierra, pues sólo vemos la superficie del disco, pensamos que el agua es abundante", indicó Geoffrey Blake, profesor de cosmoquímica y ciencias planetarias del instituto.

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