viernes, 19 de septiembre de 2008

Hubble muestra singular alineacion entre dos galaxias

Imagen de las 2MASX J00482185-2507365. (Foto: AFP)Una mancha distante que por mucho tiempo se había creído que era un sólo objeto, ha resultado ser dos galaxias alineadas en una forma muy singular, según revela una imagen captada por el telescopio espacial 'Hubble'.

La galaxia más grande tiene 780 millones de años-luz y es aproximadamente del tamaño de la Vía Láctea. La segunda, de un blanco más intenso, es unas diez veces más pequeña. Juntas han sido llamadas '2MASX J00482185-2507365'.

La mayoría de las estrellas que se encuentran a su alrededor pertenecen a la cercana galaxia en forma de espiral 'NGC 253', que era el objetivo de estudio inicial de los investigadores que capturaron la imagen en septiembre de 2006.

Pero una visión más clara de las dos galaxias alineadas detrás de la 'NGC 253' ofreció al equipo la oportunidad de examinar 'los tentáculos de polvo' del disco de la galaxia más pequeña. Tales estructuras, oscuras y externas, son rara vez visibles en una galaxia, porque por lo general no hay nada que las ilumine.

"A menudo marcamos el final de una galaxia espiral por donde se encuentran la mayor concentración de estrellas" explica el autor principal de la investigación Benne Holwerda, del Instituto Científico de Telescopio Espacial en Baltimore, Maryland (EEUU).

"Con la aparición de la radioastronomía, hemos podido saber que el hidrógeno se extiende mucho más que esta zona. Pero esta imagen es una muestra radical de cómo el polvo cósmico también se concentra fuera del disco de las galaxias", añade Holwerda.

En muy pocas ocasiones los astrónomos han conseguido ver polvo cósmico tan lejos del borde iluminado de una galaxia, por lo que no saben si es algo común. Un mejor entendimiento de como el polvo afecta el brillo de una galaxia puede ayudar a los investigadores a utilizar ese resplandor como una medida de su distancia de la Tierra.

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