sábado, 27 de septiembre de 2008

Las rocas mas antiguas de la Tierra

El cinturón de Nuvvuagittuq, en Canadá. SCIENCE/AAAS Un equipo de científicos de Canadá y EEUU ha localizado las rocas más antiguas conocidas en el planeta: 4.280 millones de años. Cuando la Tierra apenas tenía 300 millones de años, un antiguo volcán escupió este material, que se depositó y se ha conservado intacto hasta hoy, según publica Science.

La ubicación de estas veteranas rocas es el cinturón de Nuvvuagittuq, en la costa este de la bahía de Hudson, en Quebec. En 2001, las primeras observaciones detectaron el lugar como un posible yacimiento de rocas muy antiguas. Los investigadores de la Universidad McGill, en Montreal, y de la Institución Carnegie, en Washington, recogieron muestras y midieron su contenido en isótopos de dos elementos raros, neodimio y samario, lo que les permitió determinar la edad aproximada de las rocas. Las más antiguas corresponden a un tipo llamado falsa anfibolita.

Hasta ahora, el récord de las rocas más ancianas estaba en 4.003 millones de años, también en Canadá. Según explican los investigadores, los restos de la corteza terrestre temprana son extremadamente raros; lo habitual es que el planeta recicle sus materiales, absorbiéndolos al interior por los movimientos continentales, descomponiéndolos en minerales más simples y expulsándolos otra vez al exterior en forma de nuevas rocas. Por este motivo, es más fácil encontrar una mayor edad en los minerales sueltos que en las rocas. Los minerales más antiguos fechados hasta ahora son algunos circones australianos cuya edad se ha estimado en 4.360 millones de años.

Un posible magnetar en nuestra galaxia

Simulación de un magnetar. Foto: CSICUn equipo internacional de investigadores, liderado por científicos del Consejo Superior de Investigaciones Científicas (CSIC) ha descubierto una nueva categoría de objetos atronómicos desconocidos hasta la fecha. Se trata de un tipo especial de estrella de neutrones joven con campos magnéticos extraordinariamente potentes. El estudio ha sido publicado por la revista Nature.

Las primeras observaciones del objeto parecían indicar que se trataba de un estallido de rayas gamma (GRB en sus siglas en inglés) ocasionado por la muerte de una estrella en una galaxia lejana. Si bien, poco después los científicos pudieron comprobar que además de estar en la Vía Láctea, mostraba un comportamiento insólito. El nuevo astro experimentó un total de 40 erupciones que se observaron en el telescopio óptico de 1,5 metros del Observatorio de Sierra Nevada.

El primer autor del trabajo e investigador del CSIC, Alberto J. Castro-Tirado explica la esencia de este nuevo objeto: "Estamos ante un objeto en estado de hibernación e inactivo durante años para después entrar en actividad durante unos pocos días. De ahí la dificultad de estudiar este objeto, que muy probablemente sea un magnetar en nuestra propia Galaxia".

Los magnetares son estrellas de neutrones jóvenes con un campo magnético ultra intenso, pero inactivas durante décadas. La familia de las estrellas de neutrones, también conocida como púlsares se encuentra incompleta. Los más energéticos son los magnetares, objetos jóvenes que, en algunos casos se detectan por sus intensas y fugaces emisiones de rayos gamma. En el otro lado se encuentran las estrellas de neutrones aisladas que son débiles y viejas. Éstas emiten en rayos x con escasa intensidad.

Algunos científicos ya habían apuntado la posible evolución de los magnetares hacia una vejez tranquila y débil, aunque nunca se había detectado un objeto que pudiera encajar entre ambos estadios hasta el hallazgo reciente.

Otro grupo de investigadores ubicados en la Isla de Creta, en el que también participa la española Gloria Sala, no hallaron nada al principio de la observación, si bien pronto se percataron de que no era el típico caso de GRB, ya que éstos son brillantes en un primer momento, aunque después pierden intensidad progresivamente. La sorpresa fue creciendo exponencialmente, puesto que no sólo es que no perdieron fuerza, si no que la actividad de la nueva fuente estelar iba incrementando su intensidad.

Este equipo liderado por Alexander Stefanescu descubrió también que el tamaño del nuevo astro encontrado es una décima parte del tamaño del Sol, si bien su intensidad lumínica es hasta 100 veces mayor.

Para Stefanescu es un objeto "tan brillante, que es difícil pensar que un objeto de su tamaño se pueda enfriar y calentar en tan poco tiempo". Además, añadió que la explicación es que sea "generado por un proceso no térmico, es decir, luz que no proviene de un objeto caliente como una bombilla o una vela, sino por partículas aceleradas en un campo magnético".

Gracias a la cantidad de flashes cortos y brillantes los investigadores pudieron compararlos con la emisión no térmica de los estallidos en altas energías de los llamados repetidores de rayos gamma suave (SGR). Por lo cual, llegaron a la conclusión de que se trataba de un objeto de la misma naturaleza que los SGR: una estrella joven con campos electromagnéticos.

Los magnetares son estrellas de neutrones con un campo magnético cientos de veces superior a la media. Haciendo uso de la escala Gauss, el campo magnético equivale a 0,5 Gauss. Las regiones del Sol que son más magnéticas llegan a unos 2.000 Gauss, mientras que un magnetar supera con crece esta cifra y alcanza hasta los mil billones de Gauss.

Hasta ahora, los magnetares tenían dos formas para mostrar su existencia. De una parte las fuentes de rayos gamma suaves (SGR) y del otro lado los púlsares anómalos de rayos X (AXPs) que parecen tener una fuente de energía distinta de la del resto de púlsares, ya que en general no presentan destellos tan violentos como los SGR.

En una escala temporal los SGR son púlsares más jóvenes que los AXP y de confirmarse que el objeto encontrado es un magnetar, se trataría de un pulsar más evolucionado que los de tipo AXP.

Si bien, los investigadores han dejado una puerta abierta a que se trate de una estrella binaria (un sistema estelar compuesto por dos estrellas) de rayos x ultracompacta en la que una estrella de neutrones y una estrella compañera de mucha menos masa que el Sol giran una en torno a la otra en no más de una o dos horas.

jueves, 25 de septiembre de 2008

Albertonykus borealis, dinosaurio devorador de termitas

Albertonykus alimentándose. Imagen de Nick LongrichTras seis años almacenado en el museo Royal Tyrrell de Alberta (Canadá), el Albertonykus borealis se presenta en sociedad presumiendo de ser el dinosaurio más pequeño hallado en Norteamérica.

El Albertonykus era un alvarezsáurido del tamaño de un pollo y se asume que tenía unas proporciones similares al resto de los dinosaurios de su familia: cabeza pequeña y fina, cuello delicado, patas traseras muy largas de velocista, y brazos diminutos dominados por un único dedo (los otros dedos son vestigiales o no existen).

Dado que los huesos del extraño brazo son de estructura robusta y los músculos que los rodean y los unen con el pecho parecen haber estado muy desarrollados, los científicos descartan la idea de una mano inútil que sencillamente se atrofió. Más bien parece una especialización para excavar, pero no grandes madrigueras donde esconderse sino pequeños agujeros de los que extraer alimento.

La mejor hipótesis postula que los alvarezsáuridos se dedicaban a perforar termiteros. Longrich y Currie, los autores del trabajo sobre el Albertonykus, han comprobado que en la misma formación donde se halló esta especie hay madera fósil con los típicos agujeros y galerías de las termitas Termopsidae. Proponen, entonces, que el pequeño dinosaurio estaba especializado en sacarlas de sus nidos en los troncos.

Los alvarezsáuridos son dinosaurios peculiares, muy especializados, de posición filogenética incierta. Algunos rasgos de su esqueleto son sorprendentemente similares a los de las aves, y durante un tiempo se les consideró aves primitivas que habían perdido la capacidad de volar. Hoy se les considera próximos a las aves, de todas formas. Muy probablemente estaban cubiertos de plumas y al menos uno de ellos (el también pequeño Shuvuuia, de Mongolia) las tenía con casi total seguridad.

Del Albertonykus solo se conocen algunos huesos de brazos y piernas. Los restos de varios individuos fueron encontrados entre huesos del terrible carnívoro Albertosaurus.

sábado, 20 de septiembre de 2008

Descubren en el espacio molecula clave para la formacion de la vida

Molécula naftaleno hallada en la constelación de Perseo. Foto:IACUn equipo de investigadores liderados por el Instituto de Astrofísica de Canarias (IAC) ha logrado detectar naftaleno, una molécula clave para el desarrollo de la vida, en el espacio, a 700 años luz de la Tierra.

Esta molécula es una de las de mayor complejidad halladas hasta la fecha en el medio interestelar. El naftaleno, combinada con agua, amoníaco y la radiación ultravioleta, produce una gran parte de los aminoácidos fundamentales para el desarrollo de la vida.

Su detección sugiere que una parte importante de los componentes clave en la química prebiótica terrestre podrían haber estado presentes en el material a partir del cual se formó el Sistema Solar.

Los investigadores del IAC Susana Iglesias Groth, Arturo Manchado y Aníbal García, en colaboración con Jonay González, del Observatorio de París, y David Lambert, de la Universidad de Texas, acaban de publicar estos resultados en la revista especializada 'Astrophysical Journal Letters'.

Esta molécula clave para el desarrollo vital se ha descubierto en una región de formación estelar de la constelación de Perseo, en dirección a la estrella Cerenis 52. Susana Iglesias Groth, investigadora del IAC, explicó el lugar donde fue hallada: "hemos detectado la presencia de naftaleno en una nube de material interestelar a unos 700 años luz de distancia de la Tierra".

La investigadora Iglesias Groth añadió que se pretende "investigar si existen otros hidrocarburos más complejos en esa misma región y también la presencia de aminoácidos".

Sometido a radiación ultravioleta y combinada con agua y amoníaco, muy comunes en el medio interestelar, el naftaleno reacciona y es capaz de producir una gran variedad de aminoácidos y también naftoquinonas, las moléculas precursoras de las vitaminas.

Toda esta serie de moléculas desempeñan un papel trascendental en el desarrollo de la vida tal y como es conocida en la Tierra. De hecho, el naftaleno se ha encontrado en los meteoritos que caen a la Tierra y que la bombardearon mucho más intensamente en los periodos previos al surgimiento de la vida.

El hallazgo de estos investigadores abre además la puerta para comprender uno de los problemas más intrigantes de la espectroscopia (estudio de la interacción entre la radiación electromagnética y la materia) del medio interestelar. Desde hace unos 80 años se conoce la existencia de cientos de bandas espectroscópicas asociadas con material interestelar, denominadas bandas difusas, pero hasta ahora no se había podido identificar el agente causante de ninguna de ellas.

«Nuestro resultado evidencia que hidrocarburos policíclicos aromáticos como el naftaleno son los responsables de las bandas difusas y estarían presentes de manera generalizada en el medio interestelar», explica la investigadora.

viernes, 19 de septiembre de 2008

Hubble muestra singular alineacion entre dos galaxias

Imagen de las 2MASX J00482185-2507365. (Foto: AFP)Una mancha distante que por mucho tiempo se había creído que era un sólo objeto, ha resultado ser dos galaxias alineadas en una forma muy singular, según revela una imagen captada por el telescopio espacial 'Hubble'.

La galaxia más grande tiene 780 millones de años-luz y es aproximadamente del tamaño de la Vía Láctea. La segunda, de un blanco más intenso, es unas diez veces más pequeña. Juntas han sido llamadas '2MASX J00482185-2507365'.

La mayoría de las estrellas que se encuentran a su alrededor pertenecen a la cercana galaxia en forma de espiral 'NGC 253', que era el objetivo de estudio inicial de los investigadores que capturaron la imagen en septiembre de 2006.

Pero una visión más clara de las dos galaxias alineadas detrás de la 'NGC 253' ofreció al equipo la oportunidad de examinar 'los tentáculos de polvo' del disco de la galaxia más pequeña. Tales estructuras, oscuras y externas, son rara vez visibles en una galaxia, porque por lo general no hay nada que las ilumine.

"A menudo marcamos el final de una galaxia espiral por donde se encuentran la mayor concentración de estrellas" explica el autor principal de la investigación Benne Holwerda, del Instituto Científico de Telescopio Espacial en Baltimore, Maryland (EEUU).

"Con la aparición de la radioastronomía, hemos podido saber que el hidrógeno se extiende mucho más que esta zona. Pero esta imagen es una muestra radical de cómo el polvo cósmico también se concentra fuera del disco de las galaxias", añade Holwerda.

En muy pocas ocasiones los astrónomos han conseguido ver polvo cósmico tan lejos del borde iluminado de una galaxia, por lo que no saben si es algo común. Un mejor entendimiento de como el polvo afecta el brillo de una galaxia puede ayudar a los investigadores a utilizar ese resplandor como una medida de su distancia de la Tierra.

martes, 16 de septiembre de 2008

Un planeta que orbita a una estrella muy similar al Sol

El exoplaneta orbitando la estrella. REUTERSUn equipo de astrónomos canadienses ha logrado captar las primeras imágenes de un planeta fuera de nuestro sistema que orbita a una estrella muy parecida a la nuestra.

El nuevo exoplaneta encontrado es de gran tamaño, con una masa ocho veces el tamaño de Júpiter. La estrella a la que orbita es parecida al Sol, pero mucho más joven, según afirman sus descubridores, tres astrónomos de la Universidad de Toronto que utilizaban el telescopio 'Gemini North' ubicado en Mauna Kea (Hawai), para capturar imágenes de la joven estrella '1RXS J160929.1-210524'.

La estrella y el planeta se encuentran a unos 500 años luz de la Tierra. "Esta es la primera vez que logramos divisar directamente a un objeto planetario masivo en una órbita alrededor de una estrella como nuestro Sol", afirma David Lafreniere, director del estudio.

El planeta se encuentra a una gran distancia de la estrella que circula: alrededor de unas 330 veces la distancia que existe entre la Tierra y el Sol. "De confirmar que este objeto está gravitacionalmente atado a la estrella, esto será un gran adelanto para el estudio de los exoplanetas", añadió Lafreniere.

Los astrónomos utilizaron una tecnología óptica adaptable para reducir las distorsiones de la imagen causada por la turbulencia en la atmósfera de la Tierra.

El hallazgo, que ha sorprendido a los astrónomos, representa un desafío para las teorías de las estrellas y la formación de los planetas. Confirmar que la estrella y el posible planeta se mueven juntos en el espacio podría tardar alrededor de unos dos años.

Las imágenes obtenidas del planeta indican que éste es demasiado frío (se encuentra a unos 1.500 grados centígrados) para ser una estrella o una 'enana marrón', un objeto de masa subestelar que no tiene la masa suficiente para brillar de la forma que lo hacen las estrellas pero que es mucho más grande que algunos planetas.

El trabajo que condujo a este descubrimiento es parte de una revisión de más de 85 estrellas que conforman el 'Upper Scorpius', un grupo de estrellas jóvenes que se formó hace aproximadamente cinco millones de años.

jueves, 11 de septiembre de 2008

La muerte estelar mas brillante

Imágenes de GRB 080319B - NASAUn grupo internacional de científicos con la colaboración del Instituto de Astrofísica de Andalucía (IAA), perteneciente al CSIC, ha detectado el estallido de rayos gamma más brillante observado hasta ahora, producto de la muerte explosiva de una estrella remota.

El estallido, denominado 'GRB 080319B', se originó a tanta distancia que su luz ha tardado unos seis mil millones de años en poder ser observada desde la Tierra, según explica uno de los miembros de la investigación, Javier Gorosabel, del IAA-CSIC, ubicado en Granada.

El estudio, cuyas conclusiones se publican esta semana en la revista 'Nature', corresponde a una amplia colaboración internacional que ha permitido compilar datos de observaciones en todas las longitudes de onda. Con esto, se ha trazado la evolución del fenómeno mediante un novedoso modelo de 'double jet' ('chorro doble'), que atribuye el intenso brillo de este estallido a uno de los dos chorros de material que emanaba de la estrella y que apuntaba hacia la Tierra.

Los científicos observaban el estallido de otra estrella en el cielo ocurrido media hora antes, cuando casualmente captaron la luminosidad del estallido de rayos gamma 'GRB 080319B' que, de otro modo, no habría sido detectado.

El estallido 'GRB 080319B', una muerte estelar detectada el pasado 19 de marzo, es el fenómeno más energético del Universo observado hasta la fecha, y su intensidad ha sido tal que se ha podido observar desde la Tierra a simple vista.

Los estallidos de rayos gamma (GRBs, por su nombre en inglés) tienen lugar cuando una estrella muy masiva consume todo su combustible y carece de energía para compensar la fuerza de la gravedad.

En un proceso conocido como 'hipernova', su núcleo se derrumba para dar lugar a un agujero negro y de él emergen unos chorros bipolares que expulsan materia a una velocidad muy próxima a la de la luz.

El estallido de rayos gamma se produce por fenómenos de choque dentro de los chorros y, a medida que estos colisionan con el material expulsado por la estrella a lo largo de la vida, lo comprimen y producen lo que se conoce como 'afterglow' ('resplandor'), cuyo estudio permite determinar la distancia del evento.

Según Gorosabel, los GRBs son acontecimientos energéticos que funcionan a modo de "aceleradores de partículas naturales" y la energía alcanzada es altísima; la potencia de los estallidos de rayos gamma es comparable a la del recién inaugurado LHC, el acelerador de partículas más potente construido hasta el momento.

Tras el estallido de 'GRB 080319B', los científicos han desarrollado un novedoso modelo, el de 'chorro doble', para explicar el intenso brillo detectado, superior en 2,5 millones de veces al de la supernova más brillante observada hasta hoy.

Aparentemente, al morir la estrella como hipernova, de su núcleo emanaron dos chorros bipolares, como un faro contenido en otro, de los cuales uno era más estrecho y energético, y que los científicos pudieron observar debido a que el mismo apuntó directamente hacia la Tierra.

sábado, 6 de septiembre de 2008

El asteroide Steins tiene forma de diamante

Asteroide Steins. ESALa sonda espacial 'Rosetta', de la Agencia Espacial Europea (ESA), se ha encontrado con el asteroide 'Steins', ubicado entre las órbitas de Marte y Júpiter, a 360 millones de kilómetros de la Tierra.

"Tiene forma de diamante y lo consideramos la nueva joya del Sistema Solar", ha explicado el doctor Uwe Keller, uno de los principales investigadores de la misión, al presentar las primeras imágenes del asteroide enviadas por la 'Rosetta'.

Los datos obtenidos por la sonda europea han comprobado que el asteroide mide 5,9 kilómetros de largo y 4 kilómetros de alto, un tamaño 10% más grande de lo que se creía hasta ahora. Además, la 'Rosetta' ha desvelado que la superficie de 'Steins' tiene al menos 23 cráteres, el mayor de los cuales mide dos kilómetros.

"Hemos descubierto que el asteroide tiene una cadena de cráteres similar al que puede verse en nuestra Luna y en algunos satélites de Júpiter", declaró Keller. Los científicos de la ESA que han analizado los primeros datos enviados por la 'Rosetta' creen que los cráteres probablemente fueron provocados por una lluvia de meteoritos, o por los fragmentos de un asteroide mayor que se rompió en pedazos.

El éxito logrado por la sonda 'Rosetta' -que tiene como objetivo final orbitar sobre un cometa y posar un módulo espacial sobre su superficie en 2014- marca un nuevo hito en la historia de la exploración espacial europea.

"Éste es un gran primer paso en la exploración europea de asteroides y estamos muy orgullosos de todo el equipo que lo ha hecho posible", aseguró David Southwood, el director científico de la Agencia Espacial Europea. "Como todos los asteroides, el 'Steins' es una pieza importante para comprender el gran puzzle del Sistema Solar, que al fin y al cabo se formó en sus orígenes a partir de objetos similares".

Los directivos de la Agencia Espacial Europea aprovecharon la presentación de las primeras imágenes del 'Steins' para anunciar el lanzamiento de un nuevo proyecto para analizar los riesgos potenciales que pueden suponer los asteroides para la Tierra.

"Cuanto mejor conozcamos los asteroides, mejor podremos mitigar los peligros que podrían suponer para nosotros en el futuro", declaró Southwood.

Cuando 'Rosetta' pasó por el punto más cercano al asteroide, lo hizo a una velocidad de 8,6 kilómetros por segundo (Km/s) y a una distancia de 800 kilómetros. En ese momento, la sonda y el asteroide fueron iluminados por el Sol, lo cual facilitó las observaciones, según informó el Centro Superior de Investigaciones Científicas (CSIC), que participa en la investigación.

Esas condiciones permitieron a los científicos obtener muchísimos datos sobre la composición del asteroide que gira sobre sí mismo en poco más de seis horas, a una órbita que dista 353 millones kilómetros del sol. Noventa minutos después de que se situara en el punto más cercano al asteroide, comenzó a enviar a la Tierra las primeras señales de radio.

"'Steins' está formado por silicatos (sales de ácido silísico), con una superficie sombría, que nunca había sido observado por un aparato espacial", declaró Gerhard Schwehm, director de la misión 'Rosetta' en la ESA.

La información que se obtenga servirá para conocer más sobre el origen y la evolución del Sistema Solar y los procesos que han tenido lugar durante su formación. Pedro J. Gutiérrez, investigador del CSIC y participante en el proyecto, explicó que "el examen de un asteroide es relevante puesto que constituye una muestra de los bloques con los que se han construido los planetas del Sistema Solar. De ahí, esta primera parada de 'Rosetta' para estudiar 'Steins'".

No será éste el único encuentro cósmico de 'Rosetta', que despegó a bordo de un cohete 'Ariane 5' de la ESA el 25 de febrero de 2004, ya que su objetivo final es el cometa Churyumov-Gerasimenko, que dibuja una órbita elíptica alrededor del Sol.

Con su aproximación, prevista para 2014, 'Rosetta' será la primera sonda que orbita sobre un cometa. Además, también está previsto que un módulo de descenso, denominado 'Philae', se pose sobre la superficie del cometa para realizar un profundo análisis químico.

Cuando alcance su objetivo, 'Rosetta' habrá recorrido unos 6.500 millones de kilómetros. La sonda ha sobrevolado ya la Tierra en dos ocasiones y Marte una vez, para obtener la aceleración necesaria para seguir su camino. En noviembre de 2009, debería sobrevolar la Tierra por tercera vez.

miércoles, 3 de septiembre de 2008

Opportunity logra salir del crater Victoria en Marte

Huellas del Opportunity en el borde del cráter Victoria. NASAEl robot Opportunity, uno de los dos vehículos automáticos que están recorriendo la superficie de Marte desde enero de 2004, no deja de asombrar con sus capacidades. Ahora ha logrado salir del cráter Victoria, toda una hazaña de escalador.

Los expertos pensaron, hace un año, que al ordenar al vehículo entrar en el Victoria -una depresión de 800 metros de diámetro- para investigar su geología, probablemente le condenaban a permanecer allí para siempre, debido a lo escarpado de las paredes del cráter.

Sin embargo, ha logrado subir siguiendo su mismo recorrido de entrada. El último tramo hasta el borde arenoso del cráter ha sido de 6,8 metros, según han informado los responsables de esta misión de la NASA, en el Jet Propulsion Laboratory (California), pero el vehículo ha recorrido unos 50 metros en un mes desde que se decidió intentar el ascenso.

"Logramos entrar a salvo en el cráter, hemos completado allí la exploración y ahora estamos a salvo fuera", ha dicho John Callas, jefe de la misión, quien habla en primera persona como si él y su equipo estuvieran allí y no desde la Tierra. "Nos dirigimos a la siguiente aventura en las llanuras de Meridiani". El otro vehículo, el Spirit, está tomando fotografías al otro lado de Marte.

Descubren en el sur de Francia el fosil del craneo de un mamut de estepa

El paleontólogo Dick Mol. (Foto: Museo de Historia Natural de Rotterdam)Los paleontólogos Frederic Lacombat y Dick Mol del Museo de Historia Natural de Rotterdam en Holanda, han encontrado el singular cráneo fosilizado de un mamut de estepa, desenterrado en la región de Auvernia, al sur de Francia.

El cráneo pertenece a un mamut macho de estepa ('Mammuthus trogontherii') de unos 3.7 metros de alto que vivió hace aproximadamente unos 400.000 años, en el Pleistoceno medio. Los investigadores estiman que el animal tenía unos 35 años al morir.

En el pasado se han encontrado muchas piezas aisladas de las dentaduras de los mamuts de estepa, pero sólo existen ejemplares contados de sus esqueletos. De estos casos, rara vez el cráneo es encontrado en buen estado. Así, el fósil, que se encuentra en un "muy buen estado de preservación", puede convertirse en una pieza clave para el estudio de la evolución de estos animales.

El estudio del mamut de estepa es de vital importancia para entender la evolución de la especie. Éstos representan la fase de transición entre las especies antiguas, conocidas como mamuts del sur ('Mammuthus meridionalis'), y los más recientes y conocidos mamuts lanudos ('Mammuthus primigenius'), los que convivieron y fueron cazados por el hombre prehistórico. Sobre la etapa intermedia es muy poco lo que hasta ahora conocen los científicos.

"Este espécimen tiene una gran importancia ya que es muy poco lo que conocemos sobre los mamuts en el Pleistoceno medio", explicó Mol a la BBC. "Entre el mamut del sur y el mamut lanudo tenemos un 'eslabón perdido' en lo que se refiere a la evolución de este animal", añadió.

El mamut del sur parece haber vivido en un ambiente de sabana, y se alimentaba de árboles y arbustos. Sin embargo, el estudio de los dientes molares de mamuts de estepa y mamuts lanudos encontrados en el pasado, revelan que estos animales también se alimentaron de pasto.

Lo anterior puede deberse, según afirman los científicos, a un proceso de adaptación a los cambios de clima. A medida que las condiciones se hicieron más frías y secas en el Pleistoceno y la sabana desaparecía, la estepa herbosa fue tomando su lugar. El mamut tuvo entonces que adaptar su dieta a los cambios.

El equipo de investigadores planea levantar el cráneo del suelo y transportarlo en un camión al Museo Crozatier ubicado en Le Puy-en-Velay.

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