jueves, 23 de octubre de 2008

Epidexipteryx, entre los dinosaurios y las aves

Científicos chinos descubren el fósil de una nueva especie. EFECientíficos chinos han encontrado el fósil de una nueva especie a medio camino entre los dinosaurios terrestres y las aves, el Epidexipteryx hui. Del tamaño de una paloma estaba cubierto de plumas coloridas pero no podía volar, según un estudio de la Academia de Ciencias China en Beijing que se publica en la revista Nature.

Este ejemplar, que pesaba alrededor de 160 gramos, vivió poco antes que el Archaeopteryx, que está considerado el ave más antigua del mundo. El hallazgo apoya, según el equipo de científicos que han realizado el descubrimiento, la tesis de que la historia de la evolución entre el dinosaurio y las aves se produjo a través de los terópodos, que eran unos bípedos carnívoros.

Aunque presenta varias características del grupo de los terópodos también posee muchas que coinciden con las de las aves: cuatro plumas en la cola muy largas y similares a cintas así como una pequeña corta.

A pesar de ello, los científicos, liderados por Fucheng Zhang, aseguran que no podía volar porque no tenía plumas en el contorno de las extremidades. Un dato que lejos de aclarar los datos que se tenían hasta el momento sobre este proceso evolutivo complica el panorama científico planteado hasta el momento.

miércoles, 22 de octubre de 2008

Calar Alto fotografia la galaxia NGC 7331

Imagen de la galaxia NGC 7331 obtenida en el observatorio de Calar Alto - VICENT PERIS / GILLES BERGOND / OBSERVATORIO DE CALAR ALTOEl observatorio de Calar Alto, en la provincia de Almería, ha tomado una serie de fotografías con las que se ha compuesto esta imagen de la galaxia espiral NGC 7331, en la constelación de Pegaso, situada a unos 50 millones de años luz de distancia y similar a nuestra galaxia.

Las fotografías fueron tomadas por el astrofotógrafo Vicent Peris con la cámara LAICA (Large Area Imager for Calar Alto) acoplada al foco primario del telescopio Zeis de 3,5 metros del observatorio. En la imagen final se puede apreciar el disco alabeado de la NGC 7331, estrellas de nuestra galaxia, otras más lejanas y una fina neblina compuesta por polvo, moléculas orgánicas complejas y gas, conocida como los cirros galácticos, y que reflejan la luz más débil procedente de toda la galaxia.

La imagen final se ha obtenido tras someter las fotografías tomadas a distintos procesamientos digitales y matemáticos. Así, por ejemplo, han supuesto que toda la galaxia principal emite luz blanca para poder saber qué objetos de la NGC 7331 emiten colores más hacia el rojo o hacia el azul.

La galaxia NGC 7331 fue descubierta en 1784 por el astrónomo alemán William Herschel. Se puede fotografiar con grandes telescopios y una larga exposición. Esta imagen "destaca por la variedad de objetos que contiene, hasta el punto de que esclarecer la naturaleza de cada uno de ellos supone un desafío científico", explican desde el observatorio de Calar Alto.

martes, 21 de octubre de 2008

Descubren miles de huellas de dinosaurios en Arizona

Winston Seiler visita la zona con más de mil huellas de dinosaurios.- ROGER SEILER - Universidad de UtahGeólogos de la Universidad de Utah descubrieron una concentración de miles de huellas de dinosaurios que pulularon en lo que fue un oasis en la frontera de los estados de Utah y Arizona hace 190 millones de años.

Un comunicado de la universidad ha indicado que se trata de huellas de las patas y del rastro dejado por las colas de los animales. Según los científicos, tanto las huellas como los rastros de las colas de los dinosaurios son una evidencia de intervalos húmedos y secos durante el Período Jurásico, cuando la zona del suroeste de EE.UU. era un desierto.

Un informe sobre el hallazgo fue publicado en el número de octubre de la revista internacional de paleontología Palaios. Las huellas fueron descubiertas en el Monumento Nacional Vermilian Clikks y al comienzo se creyó que eran agujeros creados por la erosión.

Los científicos de la Universidad de Utah indican que hay tantas huellas de dinosaurios que parece que los animales lo hubieran convertido en un "lugar de baile". Marjorie Chan, profesora de geología y geofísica de la universidad, manifestó que es posible que al lugar hayan acudido diversos tipos de dinosaurios para saciar su sed.

Según Winston Seiler, quien participó en la investigación, la forma y el tamaño de las huellas indica que en el lugar se congregaban al menos cuatro tipos de dinosaurios. "El tamaño diferente de las huellas (de 2,5 centímetros a unos 50 centímetros), nos puede decir que eran madres con sus bebés", añade.

En la región occidental de Estados Unidos se han descubierto varios lugares que fueron habitados por diversos tipos de dinosaurios. Sin embargo, según Seiler, en esos lugares las huellas no superaban la docena y "en esta superficie en particular hay más de mil".

Por otra parte, las huellas dejadas por las colas de los animales constituyen un descubrimiento especial porque hay menos de una docena de sitios similares en todo el mundo, añadió.

Chan visitó el lugar por primera vez en 2005 y pensó que los agujeros eran característicos de la erosión, "pero sabía que eso no era todo debido a la alta concentración y porque no había ningún otro lugar que tuviera una superficie similar", señaló.

sábado, 18 de octubre de 2008

La radiacion de fondo pierde intensidad en los supercumulos de galaxias

Galaxia NGC 3077 tomada por el Hubble. Foto: NASA-ESAAstrónomos del Instituto de Astrofísica de Canarias (IAC) y de las universidades de Mánchester y Cambridge han encontrado la primera evidencia de que la radiación del Big Bang es alterada al atravesar supercúmulos de galaxias, las mayores estructuras del Universo.

Este descubrimiento sugiere la presencia de gran cantidad de materia en forma de plasma en los supercúmulos, han explicado en una entrevista con la Agencia EFE los astrónomos del IAC Rafael Rebolo, José Alberto Rubiño y Ricardo Génova.

El hallazgo se ha hecho cuando estos investigadores estudiaban la radiación del fondo cósmico de microondas, que es el resto fósil de la Gran Explosión (o Big Bang) que dio origen al Universo.

Al observar dicho fondo de microondas en la dirección del supercúmulo de galaxias de la Corona Boreal, encontraron un notable decremento en la intensidad de esta radiación. Este decremento es cuatro veces más débil que la intensidad típica del fondo de microondas en cualquier otra dirección del cielo.

Rafael Rebolo, José Alberto Rubiño y Ricardo Génova explicaron que dicha observación constituye una evidencia indirecta de que en los supercúmulos de galaxias hay gran cantidad de gas caliente, con temperaturas próximas al millón de grados centígrados. A estas temperaturas, la materia se encuentra en un estado de plasma, siendo su componente principal los electrones.

El proceso físico que origina dicho rasgo en el fondo de microondas, que fue predicho por los astrofísicos rusos Sunyaev y Zel'dovich en 1970, es el resultado de la interacción de la radiación del fondo de microondas con materia en forma de plasma. Se manifiesta en forma de variaciones de intensidad en el fondo de microondas similares a la detectada.

Este efecto había sido detectado hasta ahora en cúmulos de galaxias, donde se sabía con certeza que debía producirse, debido a la gran cantidad de gas caliente que se encuentra en el interior de estas estructuras.

Sin embargo, predicciones basadas en cálculos teóricos desarrollados en los más grandes superordenadores establecen que mucha de la materia ordinaria del Universo no estaría en estrellas, galaxias o cúmulos de galaxias, sino distribuida en escalas mucho mayores en forma de un plasma difuso de temperatura muy alta, posiblemente en el interior de supercúmulos de galaxias.

De acuerdo con estos estudios teóricos, esta materia de los supercúmulos, que son las mayores estructuras que se conocen en el Universo, debería generar también un efecto Sunyaev-Zel'dovich detectable.

Estas observaciones confirman la predicción, y suponen de hecho la primera detección, del efecto Sunyaev-Zel'dovich en supercúmulos, y con ello la primera evidencia directa basada en medidas del fondo de microondas de la existencia de esta materia en su interior.

Otra posible explicación a este descubrimiento, mucho más especulativa pero también interesante, es que en el Big Bang se produjesen anomalías como la que se ha detectado, algo muy improbable en la teoría actual y que llevaría a revisar los modelos básicos del origen del Universo. Los astrofísicos del IAC no descartan esta explicación pero la creen menos probable.

jueves, 16 de octubre de 2008

Cassini detecta ciclones en los polos de Saturno

Imagen infrarroja del ciclón en Saturno. Foto: NASALa sonda Cassini, un proyecto conjunto de la Agencia estadounidense del Espacio y la Aeronáutica (NASA) y la Agencia Espacial Europea (ESA), ha detectado gigantescos ciclones en los polos de Saturno, según informa el Laboratorio de Propulsión a Chorro (JPL).

Un comunicado del organismo científico de la agencia espacial estadounidense indicó que esas "monstruosas" tormentas tienen las mismas características de los huracanes o tifones en la Tierra.

Añadió que las nuevas imágenes transmitidas por la sonda revelan un gigantesco ciclón en el polo norte parecido al captado en el polo sur.

La tormenta del polo norte fue detectada mediante luz infrarroja debido a que esa región está bajo una total oscuridad invernal, invisible para las cámaras de luz visible.

Según JPL, el movimiento de rotación de esa tormenta es de unos 530 kilómetros por hora, una velocidad más de dos veces superior a la de los huracanes que azotan la región norte del continente americano o de los tifones en Asia.

La existencia de esos tifones ha planteado un enorme interrogante a los científicos de JPL debido a que, en la Tierra, los huracanes y los tifones extraen su energía de las aguas oceánicas cálidas.

Sin embargo, en Saturno no existen esos mares que pudieran impulsar su desplazamiento polar y pese a eso, se trata de fenómenos asombrosamente similares, añadió.

"Son ciclones muy gigantescos, centenares de veces más poderosos que huracanes enormes en la Tierra", señaló Kevin Baines, cientifico de Cassini en JPL.

Los expertos del laboratorio especulan que la energía que impulsa a los ciclones de Saturno podría tener su origen en enormes tormentas eléctricas que ocurren en nubes probablemente compuestas de hidrosulfuro de amonio.

El planeta mas caliente descubierto hasta ahora

WASP-12b. Ilustración: ESA/CarreauAstrónomos europeos han detectado el planeta más caliente de todos los que se han descubierto hasta ahora. WASP-12b tiene una temperatura de 2250ºC y orbita su estrella a una velocidad también récord.

Según la revista científica estadounidense New Scientist, la temperatura de este nuevo planeta es propia de una estrella. De hecho, las hay tan calientes como WASP-12b, que a su vez es la mitad de caliente que la superficie de nuestro Sol.

Su masa es 1,5 veces mayor que la de Júpiter, pero sólo tarda un día en orbitar su estrella. La distancia entre ambos es bastante corta, lo que hace que WASP-12b esté tan caliente.

La detección de este planeta ha sido posible gracias a un proyecto en el que han colaborado dos telescopios, uno de ellos del Instituto de Astrofísica de Canarias. El proyecto, llamado SuperWASP (por Búsqueda de Planetas por Ángulos Super Amplios, en inglés), consiste en buscar señales de planetas que "transitan", es decir, que pasan por delante de sus estrellas atenuando su luminosidad de cara a la Tierra.

Las observaciones del 'tránsito' permiten a los astrónomos calcular el tamaño del planeta y la distancia orbital y, a partir de ahí, valorar la cantidad de luz estelar que cae sobre ellos y por lo tanto, su calor.

El récord anterior de temperatura fue adjudicado a HD149026b, un planeta con una superficie completamente negra y que se mantiene a 2040ºC.

Pero WASP-12b también ostenta el récord de velocidad orbital. La mayoría de los exoplanetas tardan tres días o más en completar sus órbitas, de ahí que la rapidez con la que este nuevo planeta orbita su estrella haya sido una sorpresa para los astrónomos.

lunes, 13 de octubre de 2008

Un modelo matematico para predecir los tsunamis

TsunamiUn equipo de científicos españoles y franceses ha presentado un modelo que estudia y puede predecir 'tsunamis' y avalanchas submarinas mediante ecuaciones matemáticas, según informa el Servicio de Información y Noticias Científicas (SINC).

El texto, publicado en 'Journal of Computational Physics', explica que las ecuaciones 'Savage-Hutter' permiten plantear la necesidad de tener en cuenta el acoplamiento entre las dos capas implicadas en los procesos de las avalanchas submarinas: el agua y la roca.

"Estudiar el acoplamiento bicapa es complicado pero fundamental en la dinámica total, porque los movimientos de las rocas hacen que se mueva el agua, pero también las posibles mareas de agua pueden desplazar el material granular", comenta el profesor de Matemática Aplicada de la Universidad de Sevilla y autor del trabajo, Enrique Fernández Nieto.

Según los científicos, estos fenómenos se ven favorecidos tras la caída de rocas por la existencia de una pendiente abrupta del fondo, por un acúmulo de material, o por un fuerte oleaje que desestabilice la capa de sedimentos y la haga caer.

Para deducir el modelo, los matemáticos han tenido en cuenta la porosidad de los sedimentos, las fuerzas que interactúan en el proceso y el "término de fricción de tipo Coulomb", que hace referencia a los parámetros de la ecuación que se oponen al movimiento de la masa de roca al caer.

En este sentido, Fernández pone el ejemplo de una columna de agua en un recipiente del cual se abre una compuerta. "El líquido se desparrama y converge en una superficie horizontal, constante y quieta. Sin embargo, cuando se realiza el mismo experimento con una columna de granos de arena, el estado final tiene forma de campana. Los términos que producen esa solución final con pendiente -ya no horizontal-, debida a la fricción entre las partículas, es a lo que se refiere el término de 'fricción de tipo Coulomb'", añade.

Los matemáticos han comprobado la eficacia de sus ecuaciones con los datos del 'tsunami' de Papúa Nueva Guinea en 1998. En la actualidad, el Instituto Español de Oceanografía (IEO), dentro de un proyecto conjunto financiado por la Junta de Andalucía, está aplicando el modelo para analizar desprendimientos de tierra de la isla de Alborán en Almería.

Además de la Universidad de Sevilla, han participado en el estudio científicos de la Universidad de Málaga, de la Escuela Normal Superior de París, de la Universidad francesa de Savoie, y del Equipo de Sismología del Instituto de Física 'du Globe' de París.

sábado, 11 de octubre de 2008

Exploran por primera vez una superficie rocosa de Mercurio

Imagen de Mercurio tomada por Messenger. Foto: NASAUna nave de la NASA ha explorado la superficie de Mercurio, sobrevolando por primera vez un terreno rocoso jamás visto en el planeta más cercano al Sol de nuestro sistema, según revelaron los científicos de la misión.

La sonda 'Messenger' voló unos 200 kilómetros sobre la zona ecuatorial de Mercurio como parte de su actual exploración del planeta, explicó el científico Ralph McNutt, del Laboratorio de Física Aplicada de la Universidad John Hopkins. Las imágenes iniciales enviadas a la Tierra mostraron precipicios recién descubiertos sobre la superficie de Mercurio.

"Esto cubre cerca del 30% del planeta que nunca ha sido visto por una nave antes", sostuvo McNutt. "Hasta donde podemos ver, todo ha salido como debería", agregó. Éste es el segundo de tres acercamientos programados antes de que el 'Messenger' reingrese a la órbita alrededor de Mercurio. La sonda pasó antes por el planeta el 14 de enero y regresará en septiembre de 2009.

McNutt comentó que la combinación de la información recolectada en enero con la que se espera recibir por el acercamiento de ayer debería dar a los científicos una idea más clara sobre los rasgos topográficos del planeta. La nave arrojó unas 1.200 imágenes durante su último acercamiento.

La investigación de enero mostró que la actividad volcánica jugó un rol crucial en la formación de la superficie de Mercurio y entregó indicios de que el planeta ha sido impactado más de lo que se pensaba. La única ocasión anterior en que Mercurio fue visitado por una sonda fue en 1974 y 1975, cuando el 'Mariner 10' de la NASA pasó tres veces por el planeta y permitió diseñar un mapa del 45&% de su superficie. El acercamiento en enero del 'Messenger' cubrió otro 20%.

Con el último vuelo, a una velocidad de 23.800 kilómetros por hora, y el estudio de un área del tamaño de Sudamérica, sólo el 5% de la superficie de Mercurio seguirá sin ser visto por la sonda, explicó McNutt.

jueves, 2 de octubre de 2008

El dinosaurio Aerosteon respiraba como las aves

Cráneo del dinosaurio carnívoro. Foto: REUTERSLos restos de un dinosaurio carnívoro descubiertos en las riberas del Río Colorado, en Argentina, indican que el animal tenía un sistema de respiración similar al de las aves, según ha informado la Sociedad National Geographic.

Las aves tienen un sistema de respiración que es único entre los animales que pueblan la tierra, explicó el paleontólogo Jeffrey Wilson, de la Universidad de Michigan (EEUU), quien formó parte del equipo que hizo el descubrimiento.

"En lugar de pulmones que se expanden, las aves tienen un sistema de fuelles, o sacos de aire, que les ayudan a bombear el aire a través de los pulmones", indicó Wilson, en un artículo que publica la revista de 'Internet Public Library of Science' (PLoS ONE).

Esa característica es la razón por la cual las aves pueden volar más alto y más rápido que los murciélagos que, como todos los mamíferos, expanden sus pulmones en un proceso de respiración menos eficiente.

Los otros autores del artículo son Ricardo Martínez y Óscar Alcober, de la Universidad Nacional de San Juan, Argentina.

Wilson era estudiante graduado de la Universidad de Michigan cuando trabajó con el notable experto en dinosaurios Paul Sereno en la expedición de 1996, durante la cual se encontraron los restos del dinosaurio llamado 'Aerosteon riocoloradensis' ("huesos del aire del Río Colorado").

Aunque los investigadores quedaron satisfechos con el hallazgo de un esqueleto tan bien conservado, el descubrimiento adquirió más importancia cuando empezaron a comprender que sus huesos preservaban las marcas características de un sistema respiratorio como el de las aves.

Los técnicos en los laboratorios pasaron años limpiando y escaneando los huesos que estaban incrustados en roca dura para revelar finalmente la evidencia de sacos de aire dentro de la cavidad corporal del 'Aerosteon'.

Anteriormente, los paleontólogos habían encontrado sólo indicios sugestivos en el espinazo, es decir, fuera de la cavidad con los pulmones. Wilson trabajó con Sereno y el resto del equipo para describir e interpretar científicamente el hallazgo.

Las vértebras, clavículas y huesos de cadera muestran pequeñas aperturas que conducen a espacios mayores y huecos que deben haber estado cubiertos con una fina capa de tejido suave y llenos de aire cuando el animal estaba vivo, según el artículo.

Esas cámaras resultan de un proceso llamado neumatización, por el cual los sacos exteriores de los pulmones invaden los huesos. Los huesos llenos de aire son la característica del sistema de fuelles con el que respiran las aves y también se encuentran en los saurópodos, los dinosaurios de cuello y cola larga que Wilson estudia.

"En los saurópodos, la neumaticidad fue clave para la evolución del cuerpo de tamaño grande y el cuello largo; en las aves es la clave de la evolución de un esqueleto liviano y el vuelo", dijo Wilson.

Sereno, un explorador residente de National Geographic, dijo que a él le intriga especialmente la pérdida de calor, dado que es probable que el 'Aerosteon' fuese un predador de alta energía con plumas, pero sin las glándulas de transpiración que poseen los pájaros.

Con una longitud de aproximadamente 10 metros y con la zancada casi de un elefante, el 'Aerosteon' bien puede haber usado un sistema de aire bajo la piel para liberarse del exceso de calor.

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