jueves, 20 de noviembre de 2008

Glaciares inmensos bajo la superficie de Marte

Una imagen panorámica de los glaciares descubiertos en Marte. Foto: ScienceLa sonda Mars Reconnaissance Orbiter (MRO) de la NASA ha detectado glaciares que cubren una superficie de decenas de miles de kilómetros cuadrados y se extienden desde las montañas marcianas con un espesor en algunos casos de unos 800 metros.

"Se trata de un descubrimiento muy importante porque no sólo constata la existencia de agua en Marte sino que cubre la necesidad del líquido elemento que tendrán las futuras misiones interplanetarias", asegura Ali Safaeinili, científico del Laboratorio de Propulsión a Chorro (JPL) de la NASA.

"El hallazgo también es importante porque el agua de esos glaciares se encuentra en latitudes bajas del planeta, lejos de los polos, y en algunos casos a sólo unos tres metros de profundidad", indicó.

Debido a que el agua es uno de los ingredientes esenciales de la vida tal como la conocemos en la Tierra, la existencia de grandes reservas del líquido congelado es un signo alentador para los científicos que buscan vida más allá de nuestro planeta, según señala el estudio publicado por 'Science'.

Los primeros indicios de agua en Marte fueron detectados hace cuatro años por los vehículos 'Spirit' y 'Opportunity' y confirmados después por el 'Phoenix', un tercer vehículo de la NASA.

"Sin duda estos glaciares representan la mayor reserva de agua en Marte, lejos de las capas polares. Sólo uno de los que examinamos es tres veces más extenso que la ciudad de Los Ángeles (California)... y hay muchos más", indica John Holt, de la Escuela de Geociencias de la Universidad de Texas y autor del informe. Además "son una ventana a un clima que fue muy diferente a lo que es hoy Marte", agrega Holt.

El descubrimiento logrado por el radar de la sonda MRO despejó un misterio que había surgido en la década de 1970 cuando las sondas Viking de la NASA detectaron faldas ondulantes que provenían de las montañas. Una teoría indicaba que se trataba de flujos de rocas lubricadas por el hielo. Sin embargo, Holt indicó que se parecían mucho a los enormes glaciares detectados también bajo la roca en la Antártida y para cuyo estudio se había utilizado el radar.

"Y en la Tierra, esas masas de hielo oculto en la Antártida preservan el registro de antiguos organismos y la historia del pasado climático", explica James Head, científico de la Universidad de Brown.

La solución del rompecabezas fue proporcionada por el radar de la sonda de la NASA, el cual indicó que esas configuraciones topográficas contienen enormes cantidades de hielo.

Según el informe de 'Science', las pruebas de la presencia de agua congelada son múltiples. Los ecos del radar recibidos por el orbitador pasan a través del material y rebotan desde una superficie interior más profunda sin una pérdida importante de su fuerza, como ocurre cuando hay agua con una capa relativamente delgada que la cubre.

Por otra parte, la velocidad de las ondas de radio que atraviesan la capa se ajusta a una composición de agua congelada, indicó el informe.

Los glaciares en los que se centró el estudio están ubicados en la región de la cuenca de Hellas, en el hemisferio sur marciano, pero el radar también detectó formaciones similares en el hemisferio norte. "Existe un volumen todavía mayor de agua congelada en los depósitos del norte", aseguró Jeffrey Plaut, científico de JPL.

sábado, 15 de noviembre de 2008

La primera imagen de tres planetas que orbitan una estrella

Imagen de la estrella con los tres planetas. Foto: ScienceCientíficos de Canadá y Estados Unidos han conseguido tomar la primera imagen directa que muestra tres planetas que orbitan una estrella distinta a la nuestra. El estudio se publica en 'Science Express', la edición digital de la revista 'Science'.

Los investigadores suelen inferir la presencia de un planeta, normalmente a través de su influencia gravitacional sobre una estrella. Sin embargo, el equipo de Christian Marois tomó fotografías de tres planetas de forma directa utilizando los telescopios Keck y Gemini.

La estrella, HR 8799, es lo que se denomina una "estrella de secuencia principal", que como el Sol están en la primera fase de su vida y la más amplia y cuya energía procede de reacciones nucleares y que se encuentra a unos 128 años luz de la Tierra.

Los planetas que viajan a su alrededor tienen masas que van entre las cinco y las 13 veces la de Júpiter, el más pequeño de ellos más cerca de su sol y el más grande más alejado. Esta relación de tamaños, que de forma general es similar a la de los planetas externos del Sistema Solar, apoya un escenario en el que los planetas se formaron a través de la agregación de partículas en un disco de gas y polvo que giraba alrededor de la estrella.

Según los autores, dirigidos por Christian Marois de la Universidad de California en Berkeley y el Instituto de Astrofísica NRC Herzberg de British Columbia, el sistema se parece a una versión mejorada de la parte externa de nuestro sistema solar. Los científicos estiman que si HR 8799 hubiera sido tan tenue como el Sol, sus planetas estarían a distancias similares a las de Saturno, Urano y Neptuno.

La primera fotografia optica de un exoplaneta

Exoplaneta en torno a FomalhautAstrónomos estadounidenses anunciaron que captaron la primera imagen fotográfica de un exoplaneta a sólo 25 años luz de la Tierra, en la constelación de Piscis Austrinus.

La imagen muestra el sistema planetario en su totalidad formado por un cinturón de polvo y escombros cósmicos junto al exoplaneta, llamado "Formalhaut b", cuyo movimiento de traslación en torno a la estrella dura 872 años terrestres.

Los exoplanetas, según la definición científica, son cuerpos que giran en una órbita permanente alrededor de una estrella, pero más allá del sistema solar. Hasta ahora se ha determinado la existencia de unos 300 exoplanetas, pero nunca se había logrado captar la imagen de uno de ellos.

En una conferencia de prensa en Washington y en un informe publicado en la revista Science, los científicos indicaron que el exoplaneta tiene probablemente la masa de Júpiter y gira en órbita de una estrella identificada como "Formalhaut" a una distancia que es alrededor de cuatro veces la que separa a Neptuno del Sol.

Los primeros indicios de la existencia de un exoplaneta en la constelación de Piscis Austrinus aparecieron en 2005 cuando el astrónomo de la Universidad de California, Paul Kalas, analizó imágenes tomadas por la cámara avanzada del telescopio espacial Hubble que mostraban un borde de material muy definido en torno a la estrella.

El exoplaneta podría tener un sistema de anillos similares a los que rodearon a Júpiter y que después se condensaron para formar lo que son ahora sus lunas.

Según Kalas, el extremo irregular del anillo de escombros y polvo cósmicos que rodea a la estrella sugería que había allí un exoplaneta en órbita elíptica que influía en su conformación. "La fuerza gravitatoria de 'Formalhaut b' es la razón clave por la cual el amplio cinturón que rodea a 'Formalhaut' esté limpiamente esculpido como un círculo irregular en torno a la estrella", dijo Kalas.

"Nosotros lo habíamos vaticinado en 2005 y ahora tenemos la prueba directa" del exoplaneta, añadió. "Sería difícil negar que un objeto de la masa de Júpiter que orbita una estrella como 'Formalhaut' no sea otra cosa que un planeta", manifestó James Graham, profesor de astronomía de la Universidad de California y coautor del estudio.

Kalas señaló que cuenta con dos fotografías del planeta, tomadas en 2004 y 2006, las cuales muestran que su movimiento en un lapso de 21 meses concuerda con lo que se esperaba de un exoplaneta que completa una órbita en torno a su estrella cada 872 años a una distancia de 119 unidades astronómicas, es decir 17.700 millones de kilómetros.

"Casi sufrí un ataque al corazón a finales de mayo cuando confirme que 'Formalhaut b' gira en torno a su estrella madre", señaló Kalas. "Es una experiencia profunda y abrumadora mirar un planeta que nunca había sido visto antes", añadió.

Una lagartija de 23 millones de años atrapada en ambar

Imagen de la lagartija atrapada en ámbar - EFEEl cuerpo de una lagartija de más de 23 millones de años ha sido localizado en el interior de una pieza de ámbar en una mina del Estado de Chiapas, en el sureste de México. El reptil, que mide sólo diez centímetros, es probablemente el animal más grande del que se tenga conocimiento encontrado en ámbar, una resina fósil utilizada en Chiapas para la elaboración de esculturas, joyería y artesanía, ha explicado Iván Milani, responsable de la pieza, bautizada como Cocodrilo.

Además del cuerpo completo y parte de la cola de la lagartija, en la pieza de ámbar se observan las ya extintas hormigas leptomyrmex mordiendo al reptil, además de un grillo, peces polilla y restos vegetales. Milani ha destacado que la lagartija está "casi completa".

El hallazgo lo realizó en marzo pasado un minero de Simojovel, una zona de Chiapas donde están las únicas vetas de ámbar de México. "Al estar puliendo la pieza, el minero se dio cuenta de lo que había dentro y nos la trajo", ha señalado Milani, responsable del museo Piedra Escondida, en donde se exhibe de manera gratuita la piedra amarilla rojiza de aproximadamente 15 centímetros de diámetro.

Chiapas, estado fronterizo con Guatemala, posee una denominación de origen para su ámbar, que obliga a sus artesanos, artistas y orfebres a realizar la extracción de la resina a mano. "Se utilizan algunas herramientas como pequeños taladros, puntas de diamante. Vas más lento pero con más cuidado, lo que obviamente le da mayor valor al ámbar, y permite que se encuentran sorpresas como ésta", ha indicado Milani.

Según el experto, este es probablemente el organismo animal vertebrado más grande del que se tenga conocimiento atrapado en esta sustancia. Milani ha contado que en el mundo han sido descubiertas alrededor de 30 lagartijas suspendidas en ámbar pero normalmente miden entre tres y seis centímetros. Probablemente "una gota de resina debió caerle encima a temperaturas muy elevadas hace aproximadamente 23,3 millones de años, que es el tiempo que tiene el ámbar chiapaneco", ha explicado.

La anatomía del reptil y de los otros organismos en el interior de la pieza está siendo estudiada por el biólogo del Museo de Paleontología de la ciudad de Tuxtla Gutiérrez (capital de Chiapas), Gerardo Carbot. El museo Piedra Escondida posee una colección de 10.000 piezas de ámbar con insectos, vegetales y restos minerales, testimonio de la vida en la Tierra hace millones de años.

jueves, 13 de noviembre de 2008

Las huellas de dinosaurio mas antiguas de Sudamerica

Pablo Gallina junto a huellas de dinosaurio descubiertas en Bolivia. EFEDos paleontólogos argentinos han confirmado que las huellas de dinosaurio descubiertas hace meses en el sur de Bolivia por dos campesinos y que tienen más de 144 millones de años, son las más antiguas de Sudamérica.

El especialista Sebastián Apesteguía informó de que el hallazgo consiste en unas 300 huellas de dinosaurio de más de 144 millones de años de antigüedad, que se encuentran en el municipio de Icla, en el departamento de Chuquisaca.

"Hemos tenido la suerte de hallar la localidad con las huellas más antiguas del continente, cuya data duplica a todas las demás conocidas", aseguró Apesteguía. El paleontólogo argentino, acompañado de su compatriota Pablo Ariel Gallina, permanecieron 10 días desde el pasado 31 de octubre realizando estudios en la zona.

"Tenemos un dinosaurio de tipo herbívoro que camina junto a sus crías, un dinosaurio carnívoro y otro acorazado que podría ser un anquilosaurio o un ceratopsio", señaló el investigador.

Sin embargo, comentó que el próximo mes, tras continuar con sus trabajos en Argentina, "se sabrá a ciencia cierta qué tipo de animales fueron los que dejaron sus huellas en ese sector".

"Estamos empezando a registrar una nueva fauna de dinosaurios desconocida que hasta ahora no se había registrado en Bolivia", afirmó el científico.

Para Apesteguía, otro dato interesante es que las huellas del adulto están junto a las de sus crías, lo que "significa que hay un comportamiento de manada y protección y eso es importante a la hora de analizar el hallazgo".

martes, 11 de noviembre de 2008

Termina la mision de la nave Phoenix en Marte

La sonda Phoenix Mars de la NASALa agencia espacial estadounidense ha dado por finalizada la misión de Marte encomendada a la sonda Phoenix, que fue lanzada en agosto de 2007 con el fin de buscar agua y determinar las condiciones que puedan hacer posible la vida en en el planeta rojo.

Desde que la sonda descendió sobre la superficie de Marte a fines de mayo pasado en un desierto congelado situado en su polo norte, registró nevadas, extrajo fragmentos de hielo y descubrió que el polvo marciano tiene similitudes químicas con el agua marina de la Tierra. Ello podría apoyar la teoría de que alguna vez circuló agua líquida con las condiciones necesarias para el desarrollo de vida.

La NASA, pese a todo, continuará usando orbitadores para intentar recibir señales de 'Phoenix', si bien las posibilidades de que la sonda vuelva a funcionar son mínimas. La misión de "Phoenix" iba a durar tres meses, pero la sonda ha operado finalmente durante más de cinco.

El fin de la misión no supone un revés para la NASA, dado que la agencia espacial ya había anticipado que el cambio de estación en Marte, del verano al otoño y con menos horas de luz, iba a provocar esta situación, sólo que ha ocurrido tres semanas antes de lo esperado por las tormentas de polvo en el 'Planeta Rojo'. 'Phoenix' funcionaba mediante energía proporcionada por sus paneles solares, que ya no se podían recargar suficientemente.

A lo largo de estos meses, los sucesivos hallazgos de la sonda han dado lugar a diversas especulaciones sobre esa posibilidad: desde la presencia de rastros de perclorato, la presencia de indicios de hielo subterráneo, la excesiva salinidad de cualquier depósito de agua, las supuestamente favorables condiciones del suelo marciano para albergar vida...

En ese sentido se manifestaba Doug McCuistion, director del Programa de Exploración de Marte de la NASA en Washington, quien afirmó que "Phoenix ha dado un importante impulso a nuestra esperanza de que podamos demostrar que Marte era habitable y que posiblemente tenía las condiciones para mantener vida".

Sin embargo, no se ha podido demostrar de forma concluyente la existencia —pasada, presente o futura— de un marco propicio para la vida humana en un planeta que, de momento, sigue ofreciendo más interrogantes que respuestas.

sábado, 8 de noviembre de 2008

La Estacion Espacial cruza el disco de la Luna

La Estacion Espacial cruza el disco de la Luna. Thorsten Denk

Esta noche hay un evento potencialmente interesante, la Estación Espacial Internacional (ISS) cruza el disco de la Luna. Pasa un minuto antes de media noche (hora local de Almería), dura sólo aproximadamente medio segundo, quiere decir que hay que estar MUY ATENTO.

El dibujo, tiene orientación "normal" (zenit arriba), la ISS pasa desde abajo hacía arriba, está en la sombra de la Tierra y por eso no iluminada (sólo se ve la silueta delante de la Luna), las dos marcas tienen separación de un segundo. La observación mejor se hace con aumentos bajos (50x), tal vez basta con prismáticos, o por supuesto con una Webcam. Yo no he visto nunca eso, a ver si tengo suerte esta noche!

Thorsten Denk (Asociación Astronómica Orión)

Los superordenadores arrojan luz sobre la materia oscura

Imagen de la galaxia NGC 7331 obtenida en el observatorio de Calar Alto - VICENT PERIS / GILLES BERGOND / OBSERVATORIO DE CALAR ALTOLa simulación de la evolución de una galaxia realizada por un equipo internacional de astrofísicos ha aportado nuevas pistas sobre las posibles localizaciones en las que los investigadores deberían buscar para encontrar materia oscura.

Se sospecha que la materia oscura supone el 85% de la totalidad de la masa del Universo. Sus efectos gravitacionales delataron su existencia, pero los intentos realizados hasta ahora para observarla con un telescopio han fracasado. Un nuevo artefacto de la NASA, el telescopio Fermi, se ha dedicado a rastrear el cielo durante varios meses. Sus creadores confían en que le será posible detectar la materia oscura y esta última simulación podría aumentar su posibilidad de conseguirlo.

El consorcio Virgo, compuesto por un equipo de científicos de Alemania, Países Bajos, Reino Unido y Canadá, han utilizado algunos de los mayores superordenadores de Europa para crear la simulación. Ésta indicó que el «halo de materia oscura» que rodea la Vía Láctea se expandió tras una serie de violentas colisiones entre grupos más pequeños de materia oscura generados por el Big Bang.

Las partículas que componen la materia oscura son de una sustancia desconocida. No obstante, se intuye que si se dan las condiciones adecuadas podrían emitir rayos gamma y que estos podrían delatarla ante el telescopio Fermi. Los rayos gamma se emiten cuando colisionan partículas en zonas de alta densidad de materia oscura.

Algunos científicos habían afirmado que el Fermi debería programarse para buscar rayos gamma procedentes de los satélites de la Vía Láctea, puesto que cabe esperar que sus núcleos sean muy densos. Los descubrimientos del equipo de Virgo contradicen esta línea de investigación, indicando que será más fácil detectar rayos gamma lejos del centro de la Vía Láctea. Centrarse en el núcleo podría provocar confusión, puesto que los rayos gamma procedentes de otras fuentes como las nubes de gas en donde se forman las estrellas podrían llegar a confundirse con las ráfagas de radiación emitidas por la materia oscura.

«Estos cálculos nos permiten por fin "ver" la distribución hipotética de la materia oscura alrededor del Sol, lugar en el que podríamos tener cierta probabilidad de detectarla», declaró el profesor Simon White, director del Instituto Max Planck, centro de investigación colaborador.

Las simulaciones las llevaron a cabo en el Leibniz-Rechenzentrum de Múnich (Alemania), la Universidad de Durham (Reino Unido) y la Universidad de Groningen (Países Bajos).

«Resolver el enigma que supone la materia oscura supondría uno de los mayores avances científicos de nuestro tiempo. Resulta chocante que incluso los avances teóricos sobre temas científicos de tamaña importancia se realicen por medio de colaboraciones internacionales como la nuestra», declaró el profesor Carlos Frenk, director del Instituto de Cosmología Computacional de la Universidad de Durham.

Los descubrimientos han sido publicados en la revista Nature.

La Luna tuvo volcanes mucho antes de lo pensado

La Luna tuvo volcanes mucho antes de lo pensadoLa actividad volcánica en la Luna podría haber existido mucho antes de lo estimado, según un estudio de la Agencia de Exploración Aeroespacial Kanagawa de Japón que se publica en 'Science Express', la edición digital de la revista 'Science'.

Los resultados proceden del análisis de las imágenes de alta resolución de la cara oculta de la Luna, tomadas con la cámara estéreo que porta el satélite explorador lunar japonés KAGUYA (SELENE).

Los nuevos datos de los mares, los 'océanos' oscuros de basalto volcánico, de la cara oculta de la luna podrían ayudar a los investigadores a reconstruir los orígenes de la luna y su evolución.

Aunque no se puede acceder al basalto para realizar una datación radiogénica, la edad de estos mares puede determinarse al contar el número de cráteres que marcan las superficies volcánicas, los mares más antiguos deberían contener más cráteres.

Al aplicar este método a las nuevas imágenes tomadas por KAGUYA/SELENE, los científicos estiman que la mayoría del volcanismo de los mares en este lado de la Luna cesó hace 3.000 millones de años.

Sin embargo en otras localizaciones de la cara oculta de la Luna, los depósitos de mares se estiman en unos 2.500 millones de años de antiguedad, lo que sugiere que el volcanismo podría haber durado mucho más en algunas áreas.

sábado, 1 de noviembre de 2008

El tiranosaurio tenia gran capacidad olfativa

Darla Zelenitsky, con una cabeza de tiranosaurio. Foto: EFEInvestigadores de la Universidad de Calgary han desvelado otro de los misterios que rodean a los dinosaurios, el de su capacidad olfativa. Según su trabajo, el mediático 'Tyrannosaurus rex' tenía el mejor olfato del Jurásico, un dato que resulta importante para el estudio de la evolución de las aves.

Darla Zelenitsky y Francois Therrien detectaron que el sentido del olfato era de gran importancia entre varios dinosaurios carnívoros, conocidos como terópodos, debido a que sus bulbos olfativos tenían un tamaño considerable y ésta es la parte del cerebro asociada a la percepción de los olores.

Puesto que los cerebros no pueden fosilizarse, lo que ambos estudiaron fueron las impresiones que dejaron en los huesos del cráneo, lo que ayuda a revelar el tamaño y la forma de las partes cerebrales desaparecidas. Y lo hicieron en un gran número de ejemplares de tiranosaurios y otros terópodos, de aves rapaces, dinosaurios similares a los avestruces y de aves primitivas, como el 'Archaeopteryx'.

Hasta ahora, una de las hipótesis que se mantenían es que los tiranosaurios eran principalmente animales carroñeros. "Se ha sugerido que el excelente sentido del olfato del 'T. rex' indicaba que era un carroñero porque habría usado este sentido para localizar carne en descomposición, pero cuando miramos a los animales modernos vemos que ésa no es la causa. Los animales carroñeros no tienen necesariamente un mejor sentido del olfato", ha señalado el Therrien.

Su colega Zalenitsky añade que hay bulbos olfativos grandes en las aves y los mamíferos que son activos por la noche y que confían en su nariz para localizar a la carne por la noche, cuando salen a patrullar por áreas muy extensas. "Aunque el rey de lo dinosaurios carnívoros tampoco habría rechazado una carroña disponible, es probable que utilizara su olfato para conseguir presas en la oscuridad", asegura la investigadora.

El estudio también revela información sobre el sentido del olfato en los antepasados de los pájaros modernos: han averiguado que el 'Arhcaeopteryx', que es fruto de la evolución de dinosaurios carnívoros de pequeño tamaño, tenía unos bulbos olfativos similares a la de los terópodos, si bien ahora la mayoría de las aves tienen un sentido olfativo más bien pobre.

"Nuestros resultados sugieren que el sentido del olfato en las aves primitivas no era menor que en los dinosaurios carnívoros, luego no es cierto que este sentido era menos importante que la vista en aquellos antepasados de los pájaros".

Detectan dos nuevos tipos de minerales en Marte

Imagen captada por la Mars Reconnaisance Orbiter en Marte. Foto: NASA/APLa sonda Mars Reconnaissance Orbiter ha descubierto sobre Marte nuevos tipos de minerales que sugieren la presencia de agua en el planeta durante mucho más tiempo de lo que se creía.

Según ha informado el Laboratorio de Propulsión a Chorro (JPL, por sus siglas en inglés) de la agencia espacial estadounidense, esos minerales también indican la importancia que tuvo el líquido en la topografía marciana así como en la posible creación de vida.

Las imágenes captadas por el espectrómetro de la sonda de esos yacimientos demuestran la presencia de silicio hidratado, más conocido como opal, los cuales son los indicios fundamentales de la presencia de agua en el antiguo Marte.

"Este es un importante descubrimiento porque extiende el tiempo en que hubo agua líquida en Marte y (señala) los lugares donde pudo haber respaldado la vida", indicó Scott Murchie, investigador a cargo del espectrómetro en el Laboratorio de Ciencias Aplicadas de la Universidad Johns Hopkins.

"La identificación del silicio opalino nos revela que es posible que haya habido agua hasta hace unos 2.000 millones de años", indicó. Hasta ahora, el orbitador del planeta sólo había detectado la presencia de filosilicatos y sulfatos hidratados que se formaron hace más de 3.500 millones de años.

Según el comunicado de JPL, los nuevos minerales detectados se formaron cuando el agua alteró materiales creados por la actividad volcánica o por el impacto de un meteorito.

"Hemos visto numerosos promontorios de materiales opalinos en capas delgadas que se extienden sobre largas distancias en torno a los bordes del Valles Marineris así como dentro de esa misma quebrada", indicó Ralph Milliken, científico de JPL.

En algunos lugares las formaciones de minerales opalinos se encuentran en el cauce seco o alrededor de lo que aparentemente fueron corrientes similares a un río.

Hubble se reinicia con una espectacular imagen

Las dos galaxias captadas por Hubble. Foto: AP/NASAEl telescopio espacial Hubble ha reiniciado su funcionamiento y su cámara principal ha transmitido una espectacular fotografía de dos galaxias.

Un comunicado de la NASA indicó que se trata de las galaxias identificadas como Arp 147 que muestran una influencia gravitatoria mutua.

La imagen demuestra que la cámara (planetaria gran angular WFPC2) está funcionando tal y como lo hacía antes de que se interrumpieran sus transmisiones el mes pasado "con un 10 perfecto en calidad y belleza", agregó.

Las dos galaxias están orientadas de tal forma que dan la apariencia de un número 10. La galaxia que corresponde al "1" parece estar rodeada por un anillo de estrellas y la que es el "cero" muestra un anillo azul que revela una formación de estrellas.

El par de galaxias, fotografiado por la cámara del Hubble entre el lunes y el martes pasados, se encuentra en la constelación Cetus a más de 400 millones de años luz de la Tierra.

El Hubble es un proyecto de cooperación internacional entre la NASA y la Agencia Espacial Europea (ESA), cuyas operaciones son controladas desde el Centro Goddard de Vuelos Espaciales de la agencia estadounidense.

El observatorio espacial ha sufrido una serie de problemas de funcionamiento en los últimos años y la NASA proyecta enviar a su órbita al transbordador Atlantis en una misión de servicio y reparaciones. Esa misión, que incluirá al menos cinco caminatas espaciales, se realizará probablemente a comienzos del próximo año.

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