jueves, 24 de diciembre de 2009

Una vieja estrella alberga los secretos de las enanas marrones

Una vieja estrella alberga los secretos de las enanas marrones. Foto: NASALa detección de dos objetos del tamaño de enanas marrones -a medio camino entre estrellas y planetas- que orbitan a una vieja estrella gigante ha demostrado que los planetas pueden reunirse en torno a las estrellas más rápida y eficientemente de lo que nunca antes nadie había pensado, de acuerdo con un equipo internacional de astrónomos.

"Hemos encontrado dos masas del tamaño de enanas marrones alrededor de una estrella ordinaria, lo que resulta muy extraño", explica el profesor Alex Wolsczan, profesor de Astronomía y Astrofísica de la Universidad de Pensilvania y responsable científico del proyecto.

La estrella en cuestión es BD+20 2457, una gigante y anciana estrella que se encuentra cerca del final de su existencia. Ver un par de enanas marrones alrededor de una estrella de este tipo es una primicia para los astrónomos y ofrece una ventana única sobre cómo puede producirse este fenómeno.

Los investigadores del Centro Torun de Astronomía (Polonia) y el centro de Exoplanetas y Mundos Habitables de la Universidad de Pensilvania informan de sus hallazgos en el último número de la revista Astrophysical Journal. Para su estudio emplearon un espectrógrafo de alta resolución en el Telescopio Hobby-Eberly de Texas.

Las enanas marrones son objetos oscuros y elusivos a medio camino entre las estrellas y los planetas. Son demasiado masivos para ser planetas, pero no lo suficiente como para generar la energía de fusión que caracteriza a las estrellas. Estos primos estelares representan un tipo de 'eslabón perdido' entre planetas y estrellas, pero se sabe poco de cómo se forman.

"Si encontramos una enana marrón, no sabemos con seguridad de dónde vino", explica Wolszczan. "Podría tratarse de un proceso de formación de planetas o de un producto directo de la formación de estrellas", agregó.

Ver dos de estas enanas marrones alrededor de una estrella pariente significa que debieron formarse originalmente de una enorme aportación de materia prima que rodea las estrellas en su juventud, denominada 'disco circunestelar'. "Si este es el caso" continuó, "si añadimos las masas mínimas de esos dos objetos, sabemos que este disco tuvo que se extraordinariamente masivo".

A juicio de este experto, analizando este caso se concluye que la formación de enanas marrones corresponde a una combinación de mecanismos físicos más rápidos y eficientes de lo que se creía. "En lugar de crecer por acrección (la acumulación fija de material) la propia gravedad de las enanas marrones puede ayudarlas a acumular masa y acelerar su formación", señala.

EUROPA PRESS

martes, 22 de diciembre de 2009

El primer dinosaurio venenoso emparentado con las aves

Sinornithosaurus. El primer dinosaurio venenoso emparentado con las aves | PNASUn equipo de paleontólogos chinos y estadounidenses descubrió en el noreste de China una especie de dinosaurio que vivió hace 125 millones de años y tenía veneno en sus colmillos para ayudarle a capturar las presas, informó la agencia Xinhua.

El profesor de la Universidad del Noreste de China Gong Enpu, quien dirigió al equipo investigador, dijo que este descubrimiento aportará información sobre cómo los organismos evolucionaron en la producción de sustancias tóxicas. Gong y el resto de paleontólogos descubrieron que el llamado sinornithosaurus tenía largos y acanalados dientes en la mandíbula superior, algo inusual en los dinosaurios y similar a los colmillos de serpientes y lagartos.

También descubrieron una superficie lateral en la mandíbula superior del dinosaurio que podría haber albergado una glándula secretora del veneno. "Los dientes eran demasiado largos para que el dinosaurio pudiera sólo con ellos atrapar y devorar a su presa", afirmó Gong como argumento para deducir que el dinosaurio fuera venenoso. "El dinosaurio se alimentaba probablemente de aves", añadió Gong, quien puntualizó que "los dientes eran suficientes como para penetrar a través de las plumas de un ave y cortar la piel de modo que el veneno pudiera entrar en la sangre". El veneno no era probablemente mortal, pero impedía a la presa atacar o escapar, dijo.

El sinornithosaurus es considerado un pariente cercano a las aves y era un dinosaurio relativamente pequeño con un cuerpo de no más de un metro de longitud. Los primeros restos fósiles de esta especie fueron encontrados en 1996, dando nuevos elementos de prueba a la teoría de que las aves evolucionaron a partir de los dinosaurios.

EFE

domingo, 13 de diciembre de 2009

Descubierto en Eritrea el toro más antiguo del mundo

Martínez (izquierda) y Landucci, junto a los fósiles del toro. Foto: iphesUn imponente toro de hace un millón de años localizado por un investigador español en Eritrea, junto al cuerno de África, está llamado a ocupar un lugar preeminente en la historia de los bóvidos. Nunca se había encontrado un ejemplar tan antiguo que tuviera unas características anatómicas modernas, es decir, que pudiera ser clasificado como antepasado de los toros actuales.

El animal, que ha sido adscrito a una nueva especie llamada Bos buiaensis, apareció en la localidad de Buia durante unas excavaciones encabezadas por Bienvenido Martínez, del Institut de Paleoecologia Humana i Evolució Social (IPHES), con sede en Tarragona, y Lorenzo Rook, de la Universidad de Verona. Los primeros restos se hallaron en el 2003, pero estaban tan fragmentados que el trabajo de reconstrucción se ha prolongado durante varios años. «Había un centenar de piezas desperdigadas», relata a este diario Martínez. El trabajo de ensamblaje lo ha desarrollado Francesco Landucci, de la Universidad de Florencia.

Los llamativos cuernos miden dos metros de punta a punta y están dirigidos hacia fuera. En cuanto al cráneo, prácticamente completo, es muy robusto y parece adaptado a una dieta de pastos, «ya que con su cornamenta difícilmente podría moverse en ambientes boscosos», prosigue Martínez. Los detalles del trabajo se han publicado en la revista Quaternary International. Las piezas reconstruidas se conservan en el Museo Nacional de Eritrea, en Asmara.

En la zona de Buia, cerca del mar Rojo, se encontró en 1995 un cráneo humano de la misma antigüedad, lo que sugiere que ambas especies se expandieron por el resto del mundo de forma coetánea y siguiendo las mismas rutas, insiste el paleontólogo del IPHES. Los humanos aún no habían descubierto la ganadería, pero posiblemente sí tenían capacidad para cazarlos: «Podría decirse -concluye– que los toros han formado parte de nuestra dieta desde hace al menos dos millones de años».

ANTONIO MADRIDEJOS | elPeriodico.com

viernes, 11 de diciembre de 2009

El origen de los dinosaurios se sitúa en Suramérica

Reconstrucción del nuevo dinosaurio del Triásico Tawa hallae. ScienceUn dinosaurio primitivo, recién descubierto en Nuevo México, ha resultado no ser uno más. Pertenece al linaje de los terópodos, uno de los tres existentes en los dinosaurios y el mismo del tiranosaurio rex. Su antigüedad (214 millones de años) y sus características indican que los primeros dinosaurios se dispersaron pronto alrededor del mundo, tras haberse originado y evolucionado rápidamente en lo que ahora es América del Sur, que entonces formaba parte del supercontinente Pangea.

El descubrimiento, que publica la revista 'Science', ofrece valiosa información sobre cómo evolucionó el esqueleto de los primeros dinosaurios carnívoros y modifica lo que los investigadores pensaban hasta ahora sobre las relaciones entre estos animales.

El investigador Sterling Nesbitt y sus colegas de la Universidad de Texas encontraron un esqueleto prácticamente completo de una especie de dinosaurio que han bautizado como 'Tawa hallae' (en homenaje a los indígenas sudamericanos Hopi -que denominan al dios Sol 'Tawa'-, y a la paleontóloga Ruth Hall). El animal medía unos 70 cm. de altura y dos metros de largo. Además, su esqueleto muestra que tenía huesos huecos y aire en el cráneo y en el cuello, una característica evolutiva que posteriormente se ha hallado en pájaros.

Los fósiles fueron hallados en Nuevo México en el año 2004, en una zona conocida como Ghost Ranch. Tanto el ejemplar 'Tawa' como los restos de otros dinosaurios encontrados en la misma cantera están en muy buen estado y son de los más completos que se conservan del periodo final del Triásico.

Hace más de 200 millones de años, los dinosaurios vivían en un supercontinente llamado Pangea, que posteriormente se fue fragmentando dando lugar a los actuales continentes.

El ejemplar hallado pertenece a un grupo de dinosaurios conocidos como terópodos, que incluyen el Tyrannosaurus Rex o el Velociraptor. La investigación muestra que los primeros dinosaurios vivieron en una zona de Pangea que es ahora Sudamérica y que posteriormente evolucionaron hasta convertirse en distintos tipos de dinosaurios.

'Tawa hallae' ha ofrecido a los científicos pistas sobre cómo estos animales se desplazaron por distintas zonas del mundo. Los investigadores creen que cada especie carnívora descendía de una rama distinta antes de llegar a la zona de Pangea que actualmente es América del Norte. Los científicos creen que a finales del periodo Triásico no había obstáculos geográficos que pudieran impedir el desplazamiento de los dinosaurios.

martes, 8 de diciembre de 2009

Primera imagen de un exoplaneta frío

Primera imagen de un exoplaneta frío, en la estrella GJ 758Astrónomos del Instituto Max Planck de Astronomía han registrado una imagen directa de un tenue cuerpo celestial que orbita en torno a la estrella GJ 758. Su masa se estima entre diez y 40 veces la de Júpiter, el mayor planeta de nuestro Sistema Solar. Con una temperatura de unos 330 grados, GJ758 B es el compañero más frío de una estrella como el Sol que ha podido ser captado hasta la fecha de forma directa. Se encuentra en la constelación de Lira.

Más de 400 exoplanetas han sido censados hasta ahora por los investigadores. La inmensa mayoría de ellos, que orbitan en torno a lejanas estrellas, han sido detectados indirectamente: gracias a la observación de cómo afectan al movimiento o el brillo de su estrella. Es mucho más difícil captar estos planetas directamente ya que se encuentran a años luz de distancia. Nos aparecen muy próximos a sus estrellas y normalmente los eclipsan. Sería como tratar de fotografiar una mosca alrededor de una farola de 300 watios a un kilómetro de distancia. Sin embargo, las imágenes proporcionan información valiosa sobre la órbita del planeta, su temperatura y la composición química de su atmósfera.

En la búsqueda de planetas extrasolares, los astrónomos han registrado con éxito imágenes gracias a la fortuna y a un nuevo instrumento. La cámara, llamada HiCIAO, está instalada en el telescopio de 8 metros Subaru del observatorio de Mauna Kea (Hawaii). Los investigadores utilizaron lo último en óptica adaptiva para neutralizar el destello causado por las turbulencias del aire. Aunque cada imagen individual de la débil señal del planeta está atenuada por el halo residual de la estrella central, una ingeniosa combinación de secuencias de tiempo de imágenes individuales, denominada 'Angular Differential Imaging' (ADI), ha capacitado a los astrónomos para suprimir el halo de la estrella central de tal forma que el débil destello de GJ 758 B fue visible en la imagen final.

Antes de este descubrimiento, sólo diez posibles exoplanetas habían sido captados directamente. Las condiciones en esos sistemas difieren enormemente del nuestro: cada planeta orbita a su estrella central a una gran distancia o la temperatura del exoplaneta es mayor de 1.000 grados y esto se corresponde más con la temperatura de una estrella que de un planeta.

En comparación con otros candidatos, GJ 758B tiene mucho más en común con los grandes planetas de nuestro sistema: orbita una estrella como el Sol a una distancia que corresponde a la de los planetas exteriores de nuestro sistema. Pero lo más interesante es la temperatura relativamente baja de este supuesto planeta, que está entre los 270 y los 370 grados centígrados. "Esto corresponde a la temperatura de la cara dirigida al Sol de Mercurio", declaró Christian Thalmann, del Instituto Max Planck de Astronomía. Asi, "GJ 758 B es de esta forma el exoplaneta en torno a una estrella como el Sol más frío que ha sido detectado hasta ahora". dijo.

EUROPA PRESS

martes, 1 de diciembre de 2009

La fábrica de polvo estelar

Imagen de la nebulosa Iris obtenida con el telescopio espacial Hubble. NASA/ESAEl telescopio Hubble de la ESA y la NASA ha descubierto una auténtica fábrica de polvo estelar. Se trata de una zona de la nebulosa Iris o NGC 7023, iluminada por la luz de una estrella cercana a ella, la HD 200775, que se asemeja a una gran nube de algodón.

El polvo estelar supone un problema para las observaciones astronómicas porque, de igual forma que el polvo que se acumula en armarios y suelos en la Tierra, éste imposibilita la visión a través de los telescopios. Sin embargo, su estudio permite a los astrónomos descifrar los posibles 'ingredientes' para la formación de estrellas.

Estas fábricas de polvo estelar están compuestas por finas partículas de materia sólida, con diversidad de tamaños que varía entre diez y cien veces más pequeño que los granos de polvo que pueden encontrarse por casa.

La nebulosa NGC 7023 fue descubierta por el famoso astrónomo sir William Herschel en 1794 en la constelación de Cefeo, aproximadamente a unos 1.400 años luz de la Tierra. Los astrónomos se encuentran en estos momentos analizando sus elementos químicos a través de la cámara de infrarrojos NICMOS del Hubble.

EUROPA PRESS

lunes, 30 de noviembre de 2009

Los agujeros negros pueden crear su propia galaxia

Ilustración de cómo los chorros de agujeros negros súper masivos podrían formar galaxias. ESOUn equipo de astrónomos obtuvo indicios a partir de observaciones realizadas desde Chile que sugieren que los agujeros negros pueden crear su propia galaxia madre, informó hoy el Observatorio Europeo Austral (ESO).

"Nuestro estudio sugiere que los agujeros negros súper masivos pueden desencadenar la formación de estrellas y así 'construir' sus propias galaxias madres. Este eslabón también puede explicar por qué las galaxias que albergan agujeros negros más grandes tienen más estrellas", explicó David Elbaz, responsable del estudio.

Para llegar a tales conclusiones, los astrónomos se fijaron en un quásar (objeto que emite grandes cantidades de radiación en todas las frecuencias) bautizado como HE0450-2958 y ubicado a unos cinco mil millones de años-luz de distancia.

Se trataba del único quásar al que no se le había detectado una galaxia madre, por lo que los astrónomos trataron de observar tras las nubes de polvo a través del Very Large Telescope (VLT), instrumento que se sitúa en el Observatorio de Paranal, en el norte de Chile.

"Observar a estas longitudes de onda nos permitiría localizar el polvo que podría esconder la galaxia madre, sin embargo, no encontramos nada. En cambio, descubrimos una galaxia aparentemente no relacionada en las cercanías del quásar que está produciendo estrellas a una velocidad frenética", dijo el astrónomo Knud Jahnke.

Mientras que alrededor del agujero negro no se revela ningún indicio de estrellas, la galaxia que la acompaña es extremadamente rica en estrellas muy jóvenes y brillantes.

Además, la galaxia sigue formando estrellas a una velocidad equivalente a unos 350 soles por año, cien veces más que las velocidades de galaxias típicas en el universo.

Según informó ESO en un comunicado, el quásar está arrojando un chorro de partículas altamente energéticas y una corriente de gas hacia la vecina galaxia, lo que a juicio de los astrónomos indica que el mismo quásar podría estar induciendo la formación de estrellas y creando su propia galaxia madre.

Para los especialistas este fenómeno puede explicar cómo las galaxias habrían evolucionado a partir de nubes de gas golpeadas por los energéticos chorros que emergen de los quásares.

"La pregunta del 'huevo o la gallina' aplicada en el sentido de si acaso viene primero la galaxia o su agujero negro es uno de los temas más debatidos hoy en astrofísica", dijo David Elbaz, autor principal de la investigación, publicada en la revista Astronomy & Astrophysics.

Además, los resultados también podrían contribuir a comprender por qué la masa de los agujeros negros es mayor en las galaxias que contienen más estrellas.

Los astrónomos esperan que con los próximos instrumentos disponibles, como el Atacama Large Millimeter/submillimeter Array, el European Extremely Large Telescope y el Telescopio Espacial James Webb de NASA/ECA/CSA, se puedan esclarecer más dudas sobre la relación entre agujeros negros y galaxias.

EFE

viernes, 27 de noviembre de 2009

La factoría de supernovas

El par de galaxias en interacción Arp 299, formado por IC 694 y NGC 3690. NASA, ESAUn grupo de astrónomos del Instituto de Astrofísica de Andalucía (IAA-CSIC), ha hallado en las regiones centrales de la galaxia IC 694 una prolífica factoría de supernovas, es decir, explosiones de estrellas en las que se libera gran cantidad de energía.

Según indica el instituto en un comunicado, se han descubierto veintiséis fuentes que corresponden en su mayoría a radio-supernovas jóvenes y a remanentes de supernova, que constituyen diferentes estadios evolutivos del mismo fenómeno, la muerte de estrellas de más de ocho masas solares. Los resultados han sido posibles gracias al uso del European VLBI Network, una red europea de radio telescopios que permite la observación con una resolución única en el mundo, y se publican esta semana en la revista 'Astronomy & Astrophysics'.

El principal autor de la investigación, Miguel Ángel Pérez-Torres, ha explicado que las observaciones realizadas de IC 694 permiten estudiar casi en tiempo real cómo las estrellas más jóvenes y masivas mueren e interaccionan con el medio circundante. "Si quisiéramos realizar un estudio así en una galaxia similar a la nuestra necesitaríamos cincuenta o cien años, pero en el caso de IC 694, que presenta estallidos de formación estelar reciente, lo hemos podido llevar a cabo en menos de un año, así que sin duda, es una verdadera fábrica de supernovas", ha afirmado.

La fertilidad de esta galaxia tiene un origen conocido, ya que se encuentra en los inicios de un proceso de fusión con otra galaxia menor, NGC 3690, interacción que produce una violenta inyección de gas y que desencadena, sobre todo en IC 694, intensos brotes de formación estelar. Los brotes más compactos, que presentan mayor densidad de estrellas masivas, suelen surgir en las regiones centrales de este tipo de galaxias, difíciles de observar debido a la abundancia de polvo.

Galaxias luminosas

Existe, sin embargo, un trazador claro de esta explosión demográfica estelar, debido a que las estrellas jóvenes emiten gran cantidad de radiación ultravioleta, que los granos de polvo absorben y reemiten en el infrarrojo, de manera que las galaxias luminosas y ultraluminosas en el infrarrojo son las mejores candidatas para albergar estallidos de formación estelar.

Estos estallidos producen una tasa de mortalidad estelar superior a la media, de modo que si en una galaxia como la nuestra se espera una explosión de supernova cada cincuenta años, en las galaxias luminosas y ultraluminosas en el infrarrojo esta tasa puede ser entre diez y cien veces mayor. Considerando que las estrellas más masivas aportan la mayor parte de la luminosidad estelar global y que mueren como supernovas, el cómputo de supernovas se revela como un prometedor método para comprender la física de los procesos de formación estelar.

"El gran número de objetos detectados implica que estamos viendo tanto supernovas jóvenes como numerosos remanentes de supernovas, y su estudio con el tiempo nos permitirá entender cómo evolucionan estos objetos en las condiciones extremas de IC 694, que, junto con M82 y Arp 220, es posiblemente el mejor laboratorio del universo local donde llevar a cabo estos estudios. "De hecho, tres de los veintiséis objetos hallados se han confirmado como radio supernovas muy jóvenes cuya evolución, lenta y duradera, sugiere que las condiciones del medio a su alrededor juegan un papel fundamental en el comportamiento de estos objetos.

EFE

miércoles, 25 de noviembre de 2009

Un gran océano cubrió parte del planeta Marte

Un gran océano cubrió parte del planeta MarteUn nuevo mapa sobre los valles de Marte respalda la teoría de que un océano cubría todo el hemisferio norte del planeta rojo. Asimismo, muestra un mayor parecido entre los sistemas montañosos de Marte y de la Tierra de lo que se pensaba ahora, según un estudio de la Universidad de Illinois del Norte y el Instituto Lunar y Planetario de Houston en EEUU.

Los investigadores han utilizado un innovador programa informático para producir un mapa global más detallado de la red de valles en Marte. Este hallazgo indica que estas redes son dos veces más amplias de lo que señalaba el único mapa del planeta existente.

Además, las regiones más densas en valles forman un cinturón alrededor del planeta entre el ecuador y las latitudes de la mitad sur, lo que resulta coherente con un escenario climático pasado que incluyera precipitaciones y la presencia de un océano cubriendo una gran parte del hemisferio norte de Marte. Los científicos han planteado ya la hipótesis de un único océano en el antiguo Marte, sin embargo, el debate sigue abierto en este sentido.

Según explica Wei Luo, responsable del estudio, "todas las evidencias recopiladas al analizar la red de valles en el nuevo mapa apuntan a un escenario climático particular en los inicios de Marte. Éste podría haber incluido lluvias y la existencia de un océano que cubría la mayor parte del hemisferio norte o alrededor de una tercera parte de la superficie del planeta".

Similitudes con ríos terrestres

Tomasz Stepinski, coautor del trabajo junto a Luo, señala que "la presencia de más valles indica que muy probablemente llovió sobre el antiguo Marte, mientras que el patrón global muestra que este cinturón de valles podría explicarse si hubiera existido un gran océano en el norte".

La red de valles de Marte muestra algunas similitudes con los sistemas de ríos de la Tierra, lo que sugiere que el planeta rojo fue más cálido y húmedo que en el presente. Sin embargo, dado que las redes fueron descubiertas en 1971 por la sonda Mariner 9, los científicos han debatido si fueron creadas por la erosión del agua superficial, lo que apuntaría a un clima con lluvias o a un proceso de erosión conocido como socavamiento por aguas subterráneas, que puede producirse en condiciones de frío y sequedad.

La gran disparidad entre las densidades de redes de ríos en Marte y la Tierra han proporcionado el principal argumento contra la idea de que la erosión por escorrentía formó las redes de valles. Pero el nuevo mapa reduce la disparidad, lo que indica que algunas regiones de Marte tenían densidades de redes de valles comparables a las de la Tierra.

Océáno al norte, montañas al sur

Stepinski desarrolló los algoritmos utilizados en la elaboración del nuevo mapa. "El único mapa global de las redes de valles se produjo en los años noventa examinando imágenes y dibujando sobre ellas, así que estaba bastante incompleto y no se había actualizado con los datos actuales. Nuestro mapa se creó de forma semiautomática, con un algoritmo informático que funciona con datos topográficos extraídos de redes de valles, es más completo y muestra más redes de valles", señala el investigador.

Según apuntan los investigadores, la superficie marciana se caracteriza por planicies localizadas en su mayoría en el hemisferio norte y sistemas montañosos localizados principalmente en el hemisferio sur. Dada esta topografía, el agua se acumularía en el norte, donde las elevaciones superficiales son menores que en el resto del planeta, formando así un océano.

"Un océano único en el hemisferio norte explicaría por qué existe un límite austral a la presencia de redes de valles. En estas regiones más al sur de Marte, localizadas lejos de las reservas de agua, existirían pocas lluvias y no desarrollarían valles. Esto también explicaría por qué los valles se vuelven más superficiales a medida que se va de norte a sur, como sucede en este caso", afirma Luo.

Por último, el investigador señala que la lluvia se restringiría al área cubierta por el océano y a las superficies de tierra vecinas, lo que se asocia con el patrón similar a un cinturón de la disección de valles que se observa en el nuevo valle.

EUROPA PRESS

martes, 24 de noviembre de 2009

Centaurus A fruto de la fusión de dos galaxias

Centaurus A fruto de la fusión de dos galaxiasAstrónomos del Observatorio Europeo Austral (ESO, por sus siglas en inglés) fotografiaron desde Chile cómo la galaxia Centaurus A se comió a otra, del tipo espiral, entre 200 y 700 años atrás.

La nitidez de las nuevas fotografías se debe al uso del New Technology Telescope, de 3,58 metros, que se encuentra en el Observatorio La Silla, en el norte de Chile, y que permite obtener una vista aún más precisa de la estructura de esta galaxia, completamente libre del polvo que la oscurece.

Centaurus A es la galaxia elíptica gigante más cercana a la Tierra, a una distancia de unos 11 millones de años-luz, y constituye, según ESO, uno de los objetos más estudiados en el cielo austral.

El popular astrónomo británico John Herschel, autor de una de las mayores catalogaciones de los cielos del sur, detectó esta galaxia en 1847.

Años más tarde, y gracias a las observaciones del ESA Infrared Space Observatory se identificó una estructura de 16.500 años-luz de ancho y más recientemente, el Telescopio Espacial Spitzer de la agencia espacial estadounidense (NASA) clarificó que se trataba de un paralelogramo, una galaxia de forma espiral gigante, fruto de la fusión de dos galaxias.

"Un posterior análisis de esta estructura proporcionará importantes pistas sobre cómo ocurrió el proceso de fusión y cuál ha sido el rol de formación de estrellas durante éste", sostuvo en un comunicado Jouni Kainulainen, autor principal del artículo publicado en la revista Astronomy and Astrophysics.

La actividad en el interior de Centaurus A continúa e imágenes captadas por el Very Large Telescope, instalado en el observatorio de Cerro Paranal, también en el norte de Chile, revelaron un agujero negro en el centro de la galaxia con una masa que equivale a 200 millones de veces la del Sol.

A diferencia de lo que ocurre con el agujero negro de nuestra galaxia, la Vía Láctea, el agujero de Centaurus se alimenta continuamente por material que cae en él, lo que la consolida como una galaxia gigante muy activa.

La ESO es la principal organización astronómica intergubernamental de Europa. Es apoyada por 14 países: Austria, Bélgica, República Checa, Dinamarca, Francia, Finlandia, Alemania, Italia, Holanda, Portugal, España, Suecia, Suiza y el Reino Unido.

EFE

domingo, 22 de noviembre de 2009

El estiércol y la extinción del mamut

El estiércol y la extinción del mamutEl estiércol fosilizado de mamut demostró ser una fuente rica de información prehistórica ya que ayudó a científicos a desvelar el misterio de lo que causó la extinción de los grandes mamíferos.

Los investigadores de la Universidad de Wisconsin en Madison, Estados Unidos, analizaron un hongo encontrado en restos fosilizados de estiércol de mamut conservado en sedimentos de un lago.

Los resultados, dice el estudio publicado en la revista Science, ofrece nueva información sobre las consecuencias ecológicas de la extinción y el papel que los humanos pudieron haber jugado en ésta.

La doctora Jacquelyn Gill y su equipo estudiaron esporas del hongo Sporormiella contenidas en el sedimento en la profundidad del Lago Appleman en Indiana.

Muchos de los grandes mamíferos, incluidos el mamut, el mastodonte y los grandes perezosos, habitaron los bosques de esta zona de América del Norte hace unos 20.000 años.

Lento deterioro

El Sporormiella produce esporas en el estiércol de los grandes herbívoros y éstas pueden conservarse en las capas de lodo con lo cual se puede obtener un índice del número de estos animales enromes -la llamada megafauna- que ocupó la Tierra en un momento en particular.

"Los núcleos del sedimento son muy similares a los núcleos de hielo, pero con lodo de lago" explicó a la BBC la doctora Gill.

"Las esporas y otros materiales se asientan en el lodo y quedan enterradas a través del tiempo".

Los investigadores simplemente contaron el polen, el carbón y los hongos en estas capaces de lodo y trazaron una escala de tiempo de los antiguos cambios medioambientales.

Los resultados mostraron una lenta disminución en la megafauna que comenzó hace unos 15.000 años y al parecer duró unos 1.000 años.

El hallazgo descarta la teoría de que la extinción pudo haber sido causada por un objeto extraterrestre que chocó contra la Tierra hace 13.000 años.

Los científicos también notaron indicios de grandes cambios medioambientales cuando ocurrió la extinción.

"El estudio es interesante porque nos ofrece datos sólidos sobre las consecuencias ecológicas de la desaparición de estos animales" expresa la investigadora.

"Después de su disminución vemos un aumento en los árboles caducifolios más adaptados al calor y un aumento en el carbón vegetal lo que significa que hubo un aumento en el número de incendios forestales", agrega.

"Así que podemos ver que después de la extinción el bosque comenzó a reensamblarse".

¿Humano o ambiental?

El estudio también muestra que la declinación comenzó unos 1.000 años antes de la cultura clovis, cuando el registro arqueológico muestra que los humanos estaban produciendo herramientas de piedra diseñadas específicamente para cazar grandes animales.

Antes de este descubrimiento, algunos científicos creían que los pobladores clovis cazaron a los animales hasta que se extinguieron.

Y el profesor Christopher Johnson de la Universidad James Cook en Queensland, Australia, afirma que el estudio apoya la hipótesis de que los humanos fueron los principales responsables de la declinación de los mamíferos.

El científico no participó en el estudio pero escribe un artículo sobre éste -también publicado en Science- en el que pone de manifiesto su importancia.

"Si los humanos fueron responsables -dice- tuvieron que haber sido los pobladores preclovis".

"La existencia de estos individuos ha sido motivo de controversia, pero la evidencia arqueológica se está dando a conocer lentamente".

Según la doctora Gill "no podemos resolver el debate de si el responsable fue el clima o los humanos pero hemos eliminado las principales hipótesis que apoyan a cada lado".

El estudio, agrega, tiene "implicaciones para la conservación moderna".

"Sabemos que los grandes herbívoros hoy en día están entre las especies más amenazadas".

"Y estamos empezando a comprender que ellos son las piedras angulares de la ecología. No sólo son carismáticos, sino también son ecológicamente importantes".

Tal como dijo el profesor Johnson a la BBC "si deseamos entender la historia de los ecosistemas del planeta, realmente necesitamos entender los efectos de la extinción de la megafauna".

BBC Ciencia

viernes, 20 de noviembre de 2009

Cinco cocodrilos de 100 millones de años en el Sahara

Los paleontólogos Hans Larsson y Paul Sereno comparan cráneos de cocodrilos fósiles con un ejemplar actual.- NATIONAL GEOGRAPHICUn equipo de científicos liderados por un explorador de National Geographic descubrió los restos de cinco cocodrilos que vivieron hace 100 millones de años en el Sahara, tres de los cuales son especies desconocidas.

Los investigadores, liderados por el profesor de la Universidad de Chicago y explorador de National Geographic, Paul Sereno, descubrieron muchos de los fósiles en la superficie en un área remota de rocas y dunas del Sahara.

Los cocodrilos se trasladaban por tierra y agua por el actual Níger y Marruecos cuando varios ríos caudalosos atravesaban las entonces frondosas planicies y los dinosaurios campaban a sus anchas, según informó hoy la National Geographic.

"Estas especies abren una ventana a un mundo de cocodrilos completamente ajeno al de los que vivían en los continentes del norte", afirmó Sereno.

Los detalles de los cinco cocodrilos, incluido uno con colmillos de jabalí, se darán a conocer en un informe de la revista científica ZooKeys, así como en la edición de noviembre de National Geographic.

El descubrimiento también se abordará en un documental titulado "Cuando los cocodrilos comían a los dinosaurios", que se retransmitirá en el canal televisivo de National Geographic este sábado.

El mayor y primero de los cocodrilos descubierto en el Sahara por Sereno es el Sarcosuchus Imperator, conocido popularmente como SuperCroc, un reptil de 12,2 metros de largo y ocho toneladas.

Ese no fue, de todos modos, el espécimen más raro descubierto por Sereno y su equipo, que posteriormente se encontraron con los cinco cocodrilos que centran la actual investigación, y que son especies poco conocidas o simplemente desconocidas.

Muchos de esos cocodrilos caminaban erguidos, con sus barrigas tocando el suelo.

Los exploradores bautizaron a las tres nuevas especies como BoarCroc, RatCroc y PancakeCroc.

Entre los nuevos fósiles de especies ya conocidas están DuckCroc y DogCroc.

"Nos sorprendió encontrar a tantas especies de la misma era en el mismo lugar", dijo el paleontólogo Hans Larsson, profesor asociado de la Universidad McGill en Montreal (Canadá) y miembro del grupo de investigadores que descubrió a BoarCroc y PancakeCroc.

EFE

domingo, 15 de noviembre de 2009

Dos estrellas enanas con atmósfera y oxígeno

Dos estrellas enanas con atmósfera y oxígeno Astrofísicos de las universidades de Warwick y de Kiel han descubierto dos objetos de un tamaño similar al de la Tierra con atmósferas ricas en oxígeno. Sin embargo, existe un pequeño inconveniente respecto a que estos cuerpos puedan albergar algún tipo de vida alienígena, o que sean habitables en el futuro, ya que no se trata de planetas sino de dos extrañas enanas blancas.

Estas estrellas, denominadas SDSS 0922+2928 y SDSS 1102+2054 se sitúan, respectivamente, a 400 y 220 años luz de la Tierra. Ambas son restos de estrellas masivas que se encuentran al final de su evolución y ya han consumido todo el material disponible para la fusión nuclear.

Modelos téoricos sugieren que las estrellas masivas (con entre 7 y 10 veces la masa de nuestro propio Sol) consumirán todo su hidrógeno, helio y carbono y terminarán su existencia bien como enanas blancas muy ricas en oxígeno, o bien como supernovas que colapsarán en forma de estrella de neutrones. El hallazgo de estas enanas blancas ricas en oxígeno representaría una importante confirmación de estos modelos.

Desafortunadamente, casi todas las enanas blancas albergan hidrógeno y/o helio que, aunque son bajas en masa, son suficientemente gruesas como para tapar su núcleo de la visión. Sin embargo, una vez que ese núcleo pierde su envoltorio de hidrógeno, los astrofísicos pueden entonces detectar un espectro extremadamente rico en oxígeno de la superficie de la enana blanca.

Buscando en las bases de datos del Sloan Digital Sky Survey, astrofísicos de las universidades de Warwick y Kiel descubrieron efectivamente dos enanas blancas con atmósferas con gran abundancia de oxígeno, informa Science Daily.

El autor principal del estudio, el doctor Boris Gansicke, de la Universidad de Warwicvk, dijo: "Estas superficies abundantes en oxígeno implican que se trata de enanas blancas que muestran desnuods sus núcleos de oxígeno y neón, y que pueden haber sido originadas por la mayoría de estrellas progenitoras en su clase".

EUROPA PRESS

sábado, 14 de noviembre de 2009

Aardonyx Celestae, nuevo dinosaurio descubierto en Sudáfrica

Aardonyx Celestae. ALEXANDER JOE | AFPPaleontólogos del sur de África han hallado el esqueleto de una nueva especie de dinosaurio. Los restos hallados del Aardonyx Celestae tienen una antigüedad de entre 183 y 200 millones de años y calculan que se trataría de un animal de entre 7 y 10 años de edad.

Un enorme dinosaurio descubierto en Sudáfrica dará a los científicos importantes pistas sobre la evolución de las criaturas más grandes que han caminado sobre la Tierra. Los restos hallados pertenecen a una especie hasta ahora desconocida.

Adam Yates, paleontólogo de la Universidad Wits de Johannesburgo, explicó que el 'Aardonyx Celestae', que medía entre siete metros y nueve metros de largo, ocupó una "posición muy significativa en el árbol genealógico de los dinosaurios".

"Este nuevo dinosaurio nos está ayudando a completar y revisar nuestra imagen sobre cómo empezaron los dinosaurios verdaderamente gigantescos", afirmó.

Yates afirmó que se han encontrado casi todos los restos fósiles del gigante herbívoro que existió durante el periodo Jurásico hace 195 millones de años. Un estudiante encontró los restos en la ciudad de Senekal de la provincia sudafricana de Free State, hace cinco años.

Sin embargo, los restos ha sido clasificados como una especie separada. "El Aardonyx posiblemente caminaba sobre sus patas traseras pero también podría usar las cuatro patas. Tenía pies planos con enormes garras que apoyaban su peso corporal en el medio de pie y unos muslos robustos".

miércoles, 11 de noviembre de 2009

El tiranosaurio tenía la sangre caliente

El tiranosaurio tenía la sangre calienteLos grandes dinosaurios que se movían sobre dos patas como el tiranosaurio rex tenían la sangre caliente al igual que los mamíferos, y no fría como los reptiles. Así lo indica un nuevo estudio realizado con 14 especies extintas, que añade un nuevo capítulo a uno de los debates más largos y complejos de la paleontología.

La discusión sobre si los dinosaurios tenían o no la sangre caliente es fundamental para entender si eran ágiles y rápidos como los retrató la película Parque Jurásico, o si eran animales lentos e incapaces de un esfuerzo físico continuado debido a su dependencia de la temperatura exterior.

El nuevo estudio, que publica hoy PLoS ONE, señala que el T-rex, el velocirraptor y otros grandes cazadores extintos no hubieran podido correr o siquiera andar si hubieran tenido la sangre fría. "La endotermia [sangre caliente] les permitió ser más activos, especialmente en climas fríos", explica a Público John Hutchinson, del Royal Veterinary College (Reino Unido) y autor principal del estudio. Esto supondría que los dinosaurios tenían unas capacidades físicas semejantes a las de los mamíferos, lo que les permitió convivir con ellos durante millones de años.

El estudio ha reconstruido la cantidad de energía que necesitaban 14 especies de dinosaurios bípedos para andar y correr a una velocidad moderada, y los ha comparado con las capacidades aeróbicas de animales de sangre fría (ectotermos) actuales.

Rápido metabolismo

Los resultados indican que sólo los dinosaurios de menos de 20 kilos, como el Archaeopteryx o el Microraptor, podrían haber vivido con sangre fría. Sus parientes más grandes como el T-rex, que pesaba unas seis toneladas, o el Allosaurus, con unas dos, necesitaban un metabolismo rápido alimentado por sangre cálida para poder moverse.

El abanico de especies estudiado indica que la sangre caliente apareció en los primeros dinosaurios más pronto de lo que se pensaba, tal vez hace unos 240 millones de años, explica Hutchinson. Estos animales habrían legado esa característica a sus parientes actuales, las aves.

"Es una nueva prueba de que los dinosaurios eran reptiles muy especiales", opina Luis Alcalá, presidente de la Fundación Dinópolis. El experto detalla que, aunque ambas opciones siguen abiertas, cada vez son más las pruebas de que muchos dinosaurios tenían la sangre caliente y eran, por tanto, más parecidos de lo que se creía a las aves de hoy, los vertebrados con un consumo de energía más eficiente. Habría que confirmar estos resultados en los dinosaurios cuadrúpedos, que eran los más pesados, concluye.

NUÑO DOMÍNGUEZ / Publico.es

jueves, 5 de noviembre de 2009

La sonda MESSENGER completa la última aproximación al planeta Mercurio

La sonda MESSENGER completa la última aproximación al planeta MercurioLa sonda MESSENGER completó su tercera y última aproximación a Mercurio y proporcionó una visión casi completa del planeta así como nuevos datos científicos, informó ayer la NASA.

La sonda Mercury Surface, Space Environment, Geochemistriy and Ranging (MESSENGER) también completó el pasado 29 de noviembre un cambio de trayectoria con el objetivo de entrar en la órbita del planeta a partir de 2011, añadió la agencia espacial en un comunicado.

Como resultado de esa aproximación, los científicos de la NASA ya cuentan con imágenes de un 98 por ciento de la superficie de Mercurio y una vez que entre en la órbita MESSENGER podrá observar sus regiones polares, añadió.

La tercera aproximación reveló muchas nuevas características del planeta, incluyendo una región rodeada por una depresión irregular que tendría origen volcánico.

Otras imágenes muestran una cuenca de unos 300 kilómetros limitada por un doble anillo, similar a la cuenca Raditladi, observada en el primer acercamiento de MESSENGER al planeta en 2008, señaló la NASA.

"Esta cuenca de dos anillos, vista en detalle por primera vez, está notablemente bien preservada", señaló Brett Denei, del equipo encargado de las imágenes de MESSENGER en la Universidad estatal de Arizona.

Una de las similitudes con Raditladi es su edad, calculada en mil millones de años.

"Esa edad es bastante baja para impactos de ese tipo porque la mayoría son varias veces más viejas. Por otra parte, la parte interna es más joven que la cuenca misma. Es posible que hayamos encontrado el material volcánico más joven de Mercurio", dijo Denei.

La última pasada de MESSENGER por Mercurio también reveló abundancia de hierro y titanio, así como nuevos datos sobre su atmósfera, dijo la NASA.

"Ahora sabemos que la superficie de Mercurio tiene una abundancia de hierro y titanio que es superior a lo que esperábamos", indicó David Lawrence, científico de la misión.

Tras su tercera y última aproximación al planeta, la sonda ha completado casi tres cuartos de su viaje de más de 7.800 millones de kilómetros para entrar en la órbita de Mercurio.

EFE

martes, 3 de noviembre de 2009

Develando el Esqueleto Cósmico

Estructura de galaxias a siete mil millones de años-luz de distancia. ESOAstrónomos han localizado un gigantesco y desconocido conjunto de galaxias ubicado a casi siete mil millones de años-luz de distancia de la Tierra. El descubrimiento, hecho posible al combinar dos de los telescopios terrestres más potentes del mundo, es la primera observación de tan importante estructura de galaxias en el Universo distante, permitiendo una mejor comprensión de la “red cósmica” y de cómo ésta se formó.

“La materia no está distribuida uniformemente en el Universo”, dice Masayuki Tanaka de ESO, quien dirigió el nuevo estudio. “En nuestro vecindario cósmico, las estrellas se forman en las galaxias y éstas, a su vez, generalmente forman grupos y cúmulos de galaxias. Las teorías cosmológicas más aceptadas predicen que la materia también se aglutina a mayor escala en la llamada ‘red cósmica’, en la cual las galaxias, anidadas en filamentos que se extienden entre vacíos, crean una estructura gigantesca y dispersa”.

Estos filamentos tienen millones de años-luz de longitud y constituyen el esqueleto del Universo; las galaxias se reúnen en torno a ellos y en sus intersecciones se forman inmensos cúmulos de galaxias, merodeando cual arañas gigantes esperando más materia para digerir. Los científicos se están esforzando para determinar cómo se aglutinan. A pesar de que las masivas estructuras filamentarias han sido observadas con frecuencia a distancias relativamente cortas de la Tierra, ha faltado hasta ahora una prueba sólida de su existencia en el Universo más distante.

El equipo dirigido por Tanaka descubrió, en imágenes anteriormente obtenidas, una gran estructura alrededor de un distante cúmulo de galaxias. Ahora usaron dos grandes telescopios terrestres para estudiar esta estructura con mayor detalle, midiendo las distancias de todas las galaxias y, por lo tanto, obteniendo una vista tridimensional de la estructura. Las observaciones espectroscópicas fueron realizadas empleando el instrumento VIMOS en el Very Large Telescope de ESO y FOCAS en el Telescopio Subaru, operado por el Observatorio Astronómico Nacional de Japón.

Gracias a éstas y otras observaciones, los astrónomos fueron capaces de hacer un real estudio demográfico de esta estructura, y han identificado varios grupos de galaxias que rodean el cúmulo principal. Pudieron distinguir decenas de tales agrupaciones, cada una diez veces más masiva que nuestra propia galaxia Vía Láctea –y algunas unas mil veces más masivas- y estiman que la masa del cúmulo asciende a al menos diez mil veces la masa de la Vía Láctea. Algunos de los grupos están experimentando el fatal tirón gravitacional del cúmulo y eventualmente caerán dentro de él.

“Esta es la primera vez que hemos observado una estructura tan rica y prominente en el Universo distante”, dice Tanaka. “Ahora podemos movernos desde la demografía a la sociología y estudiar cómo las propiedades de las galaxias dependen de su entorno, en un tiempo en que el Universo tenía sólo dos tercios de su edad actual”.

El filamento está ubicado a unos 6.700 millones de años-luz de distancia de la Tierra y se extiende por al menos 60 millones de años-luz. La estructura recién descubierta probablemente se extiende aún más lejos, más allá del campo investigado por el equipo, y de ahí que ya han sido planificadas futuras observaciones a fin de obtener una medida definitiva de su tamaño.

ESO

domingo, 1 de noviembre de 2009

Un cráneo fosilizado de tigre dientes de sable en Perú

El paleontólogo alemán Klaus Hönninge, con el cráneo de Smilodon. AFPUn cráneo fosilizado de un prehistórico tigre 'dientes de sable' fue descubierto por un grupo de estudiosos en la zona conocida como 'pampa de los fósiles' en el departamento de La Libertad (norte), informó el paleontólogo alemán Klaus Hönninger.

"Este ejemplar fue encontrado enterrado, pero con la parte superior del cráneo expuesta a la intemperie. Por ello, fue necesario retirarlo del lugar para realizar los primeros trabajos de conservación, ya que en cualquier momento podía destruirse", dijo Hönninger a la agencia estatal Andina.

El investigador alemán señaló que el cráneo, que pertenece a un 'Smilodon' adulto, mide 35 cm y sus largos colmillos 18 cm, los cuales le permitían cazar.

El fósil en total tiene ocho dientes originales y el resto son reconstruidos, para una mejor ilustración, indicó Hönninger, al señalar que el cráneo se exhibe en una muestra paleontológica en la ciudad norteña de Trujillo. "Se sabe que este animal, cuya especie es sudamericana, vivió en toda la zona norte del Perú y hace un año encontramos en el lugar algunos de sus dientes molares, por lo que presumimos que cerca de allí podríamos dar con sus restos".

Las investigaciones preliminares apuntarían a que el 'Smilodon' (nombre científico) pertenece a la etapa geológica conocida como pleistoceno, que se inició hace unos 2,5 millones de años y duró hasta unos 12.000 años antes del presente periodo, indicó Hönninger.

El 'Smilodon' es un género extinto de félido depredador. El macho pudo llegar a pesar 350 kg. siendo el felino más grande de todos los tiempos, aunque actualmente alcanzó la popularidad mundial gracias a la película 'Ice Age', en sus tres episodios.

AFP

jueves, 29 de octubre de 2009

El telescopio Fermi refuerza las teorías de Einstein

Viaje de fotones. NASA / SONOMA STATE UNIV / AURORE SIMONNETEl telescopio espacial Fermi de rayos gamma es una misión conjunta en la que intervienen EEUU, Alemania, Francia, Italia, Japón y Suecia. Dedicado casi exclusivamente a la búsqueda de rayos gamma, su objetivo es el estudio de fenómenos cósmicos como la actividad de los núcleos galácticos, los púlsares y otras fuentes de energía como la materia oscura.

Fue puesto en una órbita terrestre concéntrica el 11 de junio de 2008 por un cohete Delta II lanzado desde el Centro Espacial Kennedy de la NASA, en Cabo Cañaveral (Florida). Desde que comenzó a operar después de ingresar en órbita, el telescopio ha capturado más de mil fuentes de rayos gamma, un tipo de radiación electromagnética cuya altísima energía, expresada en sus fotones, viaja y se esparce por todo el universo.

Pero, sobre todo, logró proporcionar una medida que constituyó una prueba empírica sobre las teorías de la relatividad y de la unificación del tiempo y el espacio, tal y como las enunció el físico alemán a comienzos del siglo pasado. Básicamente esas teorías se refieren a concepto del tiempo en relación con los cuerpos y la velocidad de la luz. "Los físicos quisieran sustituir la visión de la gravedad de Einstein, como lo expresan sus teorías de la relatividad, con algo que abarque todas las fuerzas fundamentales", señaló Peter Michelson, investigador del principal telescopio del observatorio Fermi. "Las ideas son muchas, pero son muy pocas las formas que existen de ponerlas a prueba", señaló.

Einstein sigue imponiéndose

Para los científicos, el Fermi ha proporcionado una forma de poner a prueba su teoría. Según el modelo de Einstein, toda la radiación electromagnética, incluyendo las ondas de radio, la luz infrarroja, la luz visible, los rayos X y los rayos gamma, se desplazan por el vacío a la misma velocidad. El 10 de mayo de este año, el Fermi y otros satélites detectaron un destello de rayos gamma identificado como GRB 090510. La explosión ocurrió como resultado de la colisión de dos estrellas neutrónicas y los estudios mostraron que ese fenómeno ocurrió en una galaxia a 7.300 millones de años luz de la Tierra.

De los muchos fotones de rayos gamma detectados por el Fermi durante el destello que tuvo una duración de 2,1 segundos, había dos cuya energía era totalmente diferente. Sin embargo, tras desplazarse más de 7.000 millones de años, el par de fotones llegó con una diferencia de apenas nueve décimas de segundo. "Estos dos fotones viajaron a la misma velocidad. Einstein sigue imponiéndose", señaló Michelsen.

Vistazo al 'universo extremo'

Pero más que por las teorías de Einstein, los astrónomos que controlan las operaciones del telescopio están más felices por los descubrimientos que éste ha hecho sobre lo que califican como "el universo extremo". "Hemos descubierto más de mil fuentes persistentes de rayos gamma, cinco veces el número conocido hasta ahora", indicó Julie McEnery, científico del proyecto en el Centro Goddard de Vuelos Espaciales de la NASA.

Casi la mitad de ellos han sido vinculados con objetos o fenómenos conocidos en otras longitudes de onda, añadió. Entre esos objetos, ya más de 500, figuran los blazers, que son galaxias distantes cuyos agujeros negros emiten chorros de materia hacia el sistema que alberga a la Tierra. En nuestra galaxia, las fuentes de rayos gamma incluyen 46 púlsares y dos sistemas binarios en los que una estrella neutrónica orbita una estrella más joven y candente.

EFE

martes, 27 de octubre de 2009

El cráneo de un monstruo marino colosal de hace 150 millones de años

Los restos del gigante marino. BBCEl cráneo fosilizado de un "monstruo marino de dimensiones colosales", que vivió en los océanos hace aproximadamente 150 millones de años, ha sido encontrado en la llamada "Costa Jurásica" de Inglaterra, en lo que los paleontólogos consideran un hallazgo de la máxima trascendencia.

Se trata de un pliosaurio, que según las estimaciones de los científicos medía entre 10 y 16 metros desde la cabeza hasta la cola y tenía un peso de entre 7 y 12 toneladas, por lo que pudo ser el auténtico "terror de los mares" durante el periodo Jurásico.

Fue encontrado por un coleccionista en un punto no determinado de la "Costa Jurásica", una franja costera de unos 150 kilómetros del suroeste inglés altamente apreciada porque es una muestra de la historia geológica de los últimos 185 millones de años.

Los pliosaurios fueron unos suborden de los plesiosaurios, unos animales que tenían el cuello corto, parecían ballenas con gigantescas fauces y mortíferos dientes, y habitaron la Tierra al mismo tiempo que los grandes dinosaurios terrestres.

Se alimentaban de peces y probablemente no dudaban en perseguir a otros reptiles marinos más pequeños si se ponían a su alcance.

Estaban perfectamente adaptados a la vida del agua y algunos se podían sumergir hasta profundidades superiores a 300 metros, gracias a que tenían un gran volumen y una cabeza parecida a la de los cocodrilos, con un refuerzo para soportar las grandes presiones.

De un sólo bocado podían engullir a un animal del tamaño de un ser humano y su ferocidad estaba acompañada de una gran fortaleza.

"Tenían músculos enormemente fuertes en el cuello, y es fácil imaginarse que a la hora de caza morderían al animal y que con esos grandes músculos del cuello lo destrozarían repartiendo trozos de la presa por todas partes. Una especie de baño de sangre", explicó David Martill, paleontólogo de la Universidad de Portsmouth.

El profesor Martill explicó que en el caso del pliosaurio inglés "sólo tenemos la cabeza, por lo que no se puede ser absolutamente preciso sobre su tamaño, aunque puede competir por el título del más grande del mundo".

Para explicar la envergadura de este animal, este paleontólogo subrayó que "se hubiera podido engullir a un humano de golpe".

lunes, 19 de octubre de 2009

Descubren 32 nuevos planetas fuera del Sistema Solar

Descubren 32 nuevos planetas fuera del Sistema SolarUn grupo internacional de investigadores ha descubierto 32 nuevos exoplanetas (fuera de los límites del Sistema Solar) desde el observatorio de La Silla, al norte de Chile, lo que ayudará a comprender mejor el Sistema Solar y el universo.

Los exoplanetas son cuerpos que giran en una órbita permanente alrededor de una estrella, pero más allá del Sistema Solar.

En 1995 se halló el primer planeta alrededor de otra estrella como el Sol y luego otros muchos exoplanetas.

En los últimos quince años se han descubierto 350 planetas orbitando estrellas parecidas al Sol, lo que ha revelado la existencia de una impresionante diversidad de exoplanetas, ha detallado este científico.

El descubrimiento de los 32 nuevos exoplanetas ha sido realizado gracias a las mediciones realizadas por el High Accuracy Radial Velocity Planet Searcher (HARPS o Buscador de Planetas por Velocidad Radial de Alta Precisión), instalado en el telescopio de 3,6 metros de la ESO (Organización Europea para la Investigación Astronómica), en La Silla.

"Lo más interesante es que aún hay muchos objetos más allá de Plutón", han indicado fuentes del Instituto de Tecnología de California (EEUU).

En 2009 se celebra el Año Internacional de la Astronomía que conmemora los 400 años de la primera observación del cielo con un telescopio por Galileo Galilei y el nacimiento de la ciencia moderna.

EFE

miércoles, 14 de octubre de 2009

Darwinopterus: el nuevo reptil volador de China

DarwinopterusLe han bautizado como 'Darwinopterus' (ala de Darwin). Tenía los dientes puntiagudos y el cuello flexible, y era uno de los muchos tipos de pterosaurios que abundaban en la era Mesozoica, hace unos 220 millones de años. Éstas son las principales características del nuevo reptil volador de la era de los dinosaurios que ha descubierto en China un equipo de científicos del Reino Unido y del propio gigante asiático.

El descubrimiento, que se publica en la revista Proceedings of the Royal Society B: Biological Sciences, aporta la primera prueba clara de un tipo de evolución inusual y controvertida, ya que viene a llenar el hueco evolutivo que había entre dos tipos de pterosaurios: uno con cola larga y otro, su descendiente, con cola más corta.

Los investigadores indicaron que estos dos grupos estaban separados por una importante brecha en el proceso de la evolución, identificada en su día por el naturalista británico Charles Darwin, pero que ahora parece haberse resuelto con este hallazgo.

Más de 20 fósiles del esqueleto del 'Darwinopterus', algunos de ellos completos, fueron hallados a principios de este año en rocas del noreste de China de una antigüedad de 160 millones de años. El reptil volador, que tiene mandíbulas largas, vivía de la caza de otras criaturas voladoras, según los expertos.

El nuevo reptil ha sido bautizado 'Darwinopterus' con motivo de las celebraciones en 2009 de los 200 años del nacimiento de Charles Darwin y los 150 años de la publicación de su obra 'El Origen de las Especies'.

El profesor David Unwin, de la Escuela de Estudios de Museos de la Universidad de Leicester, que participó en esta investigación, confiesa que el descubrimiento le ha conmocionado. «Lo raro de 'Darwinopterus' es que tiene la cabeza y el cuello como los pterosaurios avanzados, mientras que el resto del esqueleto, incluida una cola muy larga, es idéntica a las formas primitivas», resaltó Unwin.

Agregó que la edad geológica del 'Darwinopterus' y su extraña combinación de características avanzadas y primitivas aporta más información sobre la evolución de los pterosaurios.

Esta evolución del pterosaurio, resaltó Unwin, fue rápida, con muchos cambios concentrados en un corto periodo de tiempo, y sus estructuras importantes, como el cráneo, el cuello o la cola, "parecen haber evolucionado juntas". "La cabeza y el cuello evolucionaron primero, seguidos después por cuerpo, cola, alas y patas", explicó.

Los pterosaurios ('lagartos alados') existieron durante casi toda la Era Mesozoica (228 a 65 millones de años), y fueron los primeros vertebrados en conquistar el aire. No se consideran dinosaurios, aunque sí convivieron con ellos durante decenas de millones de años. Tampoco son aves; aparecieron unos 75 millones de años antes y los antepasados de ambos son muy distintos.

viernes, 9 de octubre de 2009

Un eslabón clave en la evolución del oído de los mamíferos

Reconstrucción artística del esqueleto y el cuerpo del nuevo mamífero. ScienceUn equipo internacional de paleontólogos ha descubierto en China el fósil de una especie desconocida de mamífero que ha revelado nuevas claves sobre la evolución humana. Este ancestro prehistórico, que vivió hace 123 millones de años, demuestra que el oído medio de los mamíferos evolucionó en múltiples ocasiones, desapareciendo y apareciendo a lo largo de la evolución.

El trabajo, realizado por la Academia China de Ciencias Geológicas en Beijing, se publica esta semana en la revista Science.

"Lo más sorprendente, y por lo tanto científicamente interesante, es el oído de este animal", explica el doctor Zhe-Xi Luo, vicedirector de investigación en el Museo Carnegie de Historia Natural. "Los mamíferos poseen un oído enormemente sensible, con una capacidad auditiva muy superior al de todos los demás vertebrados. De hecho, el oído es fundamental para la vida de los mamíferos, y la evolución de esta capacidad es fundamental para comprender el origen de algunos adaptaciones clave de los mamíferos".

Los científicos, dirigidos por Quiang Ji, analizaron el fósil de un mamífero de inicios del Cretácico, el 'Maotherium asiaticus', que alberga el Museo Geológico de Henan en China, para llegar a estas conclusiones.

Los investigadores explican que la evolución de la audición se caracteriza por la separación del oído medio de la mandíbula y la pérdida del llamado cartílago de Meckel durante las fases embrionarias.

El oído medio del nuevo fósil, que pertenece a un linaje que condujo tanto a mamíferos marsupiales como placentarios, sigue unido al hueso de la mandíbula, aunque los ancestros de esta criatura ya muestran la separación con el hueso.

Este hallazgo sugiere que el oído medio ha evolucionado en múltiples ocasiones en los mamíferos y, por lo tanto, que la evolución no sólo se produce de forma lineal, con especies de base evolucionando hacia especies derivadas, sino que puede invertirse hacia características y condiciones más primitivas con el paso del tiempo.

miércoles, 7 de octubre de 2009

Las huellas de dinosaurio más grandes de Europa

Una de las huellas de dinosaurio halladas en Plagne - AFPUnas espectaculares huellas de dinosaurio que fueron descubiertas la pasada primavera por una pareja de aficionados en el departamento de Ain, en el este de Francia, son las más grandes que se han encontrado hasta ahora en Europa, y posiblemente las mayores del mundo.

El tamaño de estas huellas del municipio de Plagne dans l'Ain es "colosal", según los paleontólogos del Centro Nacional de Investigación Científica (CNRS, por sus siglas en francés) que han analizado el hallazgo. Su diámetro total alcanza hasta dos metros, lo que corresponde a animales con un peso de entre 30 y 40 toneladas.

Hace 150 millones de años, esta zona estuvo habitada por numerosos saurópodos, que eran cuadrúpedos herbívoros de cuello y cola largos, primos de los diplodocus. La calidad y el tamaño de las huellas y la longitud del camino que trazan convierten este lugar en uno de los más importantes de Europa para los estudiosos de los dinosaurios.

"El tamaño de las huellas es enorme", asegura Pierre Hantzpergue, un paleontólogo de la Universidad de Lyon que ha verificado el hallazgo. "Este descubrimiento es realmente nuevo. Se han encontrado huellas muy grandes en EEUU, pero no creo que sean tan grandes como éstas".

El otro aspecto importante del hallazgo es su dimensión geográfica. Los investigadores han comprobado que las huellas se extienden a lo largo de decenas, e incluso cientos, de metros.

"Estas distancias son muy grandes", explica Hantzpergue. "En el pasado hemos visto huellas a lo largo de 50 metros en Francia, 100 metros en Suiza y el récord, de 150 metros, está en Portugal. Aquí, en Plagne, nos quedan muchas hectáreas por explorar, pero sin duda vamos a encontrar una extensión superior a 150 metros, así que creemos que será la más grande del mundo".

La región ya es conocida por sus hallazgos paleontológicos, pero resulta llamativo que posiblemente su descubrimiento más espectacular lo haya logrado una pareja de aficionados. Marie-Helene Marcaud, una maestra escolar, y Patrice Landry, un geólogo, encontraron las huellas el pasado 5 de abril durante una excursión de naturalistas aficionados.

lunes, 5 de octubre de 2009

El telescopio Herschel revela fábricas de estrellas en la Vía Láctea

Formación de gas frío en la constelación Cruz del Sur. ESAEl telescopio Herschel de la Agencia Espacia Europea (ESA) ha descubierto espectaculares imágenes de nubes de gas frío que muestran una inesperada actividad de formación estelar. La región, úbicada en la constelación de la Cruz del Sur, es oscura y gélida, y está salpicada de fábricas de estrellas.

Herschel está preparado para observar longitudes de onda infrarroja más lejanas, lo que permite a los astrónomos realizar importantes observaciones dentro de los procesos fundamentales para la exploración del cosmos.

"La mayor ventaja del telescopio Herschel es que su sensibilidad permite ver cosas que están fuera del alcance de visión de otros telescopios, como el Hubble", revela la institución. La intención del telescopio es estudiar amplias regiones de la Vía Láctea en combinación con el modo de escáner 'Spire-Pacs', uno de los tres instrumentos del Herschel que pueda trabajar independientemente. La misión está destinada a realizar operaciones rutinarias durante las próximas semanas.

Matt Griffin, catedrático de la Universidad de Cardiff y responsable de la investigación asegura que "la cobertura de la longitud de onda que han logrado nos permite recibir información detallada sobre los cambios físicos en su objeto de estudio".

El satélite Herschel, de 7.5 metros de altura y cuatro metros de ancho es el telescopio infrarrojo más grande jamás lanzado. Su espejo primario de 3.5 metros de diámetro es seis veces más grande que el de su predecesor ISO, lanzado por la ESA en 1995. Está diseñado para estudiar alguno de los objetos más fríos del espacio, en una región del espacio electromagnético prácticamente inexplorada.

Herschel fue lanzado al espacio el pasado 14 de mayo y está diseñado para captar señales del infrarrojo lejano y estudiar algunos de los objetos más fríos del Universo. Para que esa captación sea posible, además del espejo ligero de carburo de silicio (en total pesa sólo 320 kilos) lleva a bordo unos detectores enfriados hasta temperaturas de 271º C bajo cero (con 2.000 litros de helio).

sábado, 3 de octubre de 2009

Huevos de dinosaurio de hace 65 millones de años en India

Huevos fosilizados hallados en Tamil NaduUn equipo de geólogos ha encontrado un nido de huevos de dinosaurio de hace más de 65 millones de años en un pueblo al sur del estado indio de Tamil Nadu, según han confirmado los medios de comunicación del país.

"Encontramos entre una capa de tierra y otra varios cúmulos de huevos de dinosaurio así como huesos de sus cuerpos. Concretamente, cada cúmulo contenía hasta ocho huevos", explica el geólogo de la Universidad de Periyar y líder de la expedición, M. Ramkumar.

El tamaño de los huevos oscila entre los trece y los veinte centímetros de diámetro y estaban 'escondidos' en nidos de cerca de 1,2 metros de ancho, apunta este estudio realizado entre dos instituciones indias y alemanas.

Concretamente, estos nidos se encontraban bajo polvo procedente de erupciones volcánicas. Estos indicios han llevado a los expertos a plantearse que un fenómeno de estas características fue el causante de la desaparición de estas especies.

Además, tras descubrir varios huevos sin incubar en estos nidos, sospechan que los dinosaurios acudían a esa zona específicamente a criar. De momento, estos yacimientos se encuentran acordonados con el fin de evitar saqueos.

martes, 29 de septiembre de 2009

Hallan tortugas acuáticas de hace 3,5 millones de años

Fósil de tortuga con la cabeza y las extremidades. Gerrad Campeny / IPHESUn equipo multidisciplinar de arqueólogos, paleontólogos, geólogos y biólogos hallaron restos de tortugas acuáticas de hace alrededor de 3,5 millones de años en el yacimiento de El Camp dels Ninots, situado en Caldes de Malavella (Girona), durante la décima campaña anual de excavación consecutiva que finaliza este martes.

El codirector de las excavaciones, Bruno Gómez, explicó que además de los fósiles de las tortugas, que en algún caso conservan el cráneo y las extremidades, -unas partes del cuerpo muy frágiles cuya conservación es difícil-, se han descubierto restos de unas 20 ranas y numerosos renacuajos, peces, tritones, pájaros, insectos, y algún hueso aislado de rinoceronte.

Gómez señaló que los resultados de las investigaciones permiten afirmar que El Camp dels Ninots es uno de los mejores yacimientos paleontológicos de Europa, idóneo para conocer la vida animal y vegetal durante el periodo del Plioceno.

En la campaña del año pasado, los investigadores desenterraron el esqueleto completo de un tapir datado de la misma época, algo que, si bien no ha sucedido en la presente campaña, no reduce el valor de los hallazgos, ya que los miles de huellas de hojas, frutos y troncos permitirán conocer mejor el paisaje de la zona hace 3,5 millones de años.

Gómez apuntó que el paisaje, donde abundaban árboles y plantas de tipo subtropical que conformaban un paisaje frondoso, húmedo y con un régimen pluviométrico superior al actual, podría replicarse no solo en la zona de Caldes de Malavella, sino también en buena parte de Catalunya y del Mediterráneo.

Los especialistas calculan que el yacimiento de El Camp dels Ninots tiene alrededor de 25.000 metros cuadrados, y en él se realizan campañas de excavación desde hace una década. La zona era un lago al que acudían a beber numerosos animales, con una rica vida vegetal y acuática, que se formó como resultado de la explosión de un volcán.

Fenómeno catastrófico

El codirector de las excavaciones explicó que por el momento barajan la posibilidad de que el yacimiento se formara a causa de algún "fenómeno catastrófico", ya que la riqueza hallada y el estado de conservación completo de algunos esqueletos hacen presuponer que los seres vivos que allí murieron lo hicieron de forma rápida y accidental.

Una de las hipótesis es que el volcán que originó el lago siguió activo un tiempo, y acumuló gases hasta que se produjo una fuga masiva de metano o azufre que mató a todos los seres vivos que estaban en la zona. La campaña de excavación, que finaliza el martes después de un mes de trabajos, ha contado con especialistas provenientes de Tarragona, Girona, Vigo, Burgos y Salamanca, además de otros países como Georgia, Francia y Argelia.

Por el momento continuará trabajando en la zona una sonda, instalada este año, que excava el yacimiento en busca de la última capa del volcán que permita conocer la profundidad del mismo, calculada en torno a los 100 metros. Por el momento la sonda ha llegado a los 60 metros, y se espera que en las próximas semanas pueda conocerse la dimensión real de El Camp dels Ninots.

Europa Press

sábado, 26 de septiembre de 2009

Anchiornis huxleyi, un eslabón entre dinosaurios y aves

Reconstrucción de Anchiornis huxleyi. Zhao Chuang / Xing LidaUn grupo de investigadores de la Universidad de Pekín han descubierto el fósil de un animal cuyo llamativo aspecto –tenía cuatro alas y plumas por casi todo el cuerpo– ha tomado mayor relevancia si cabe al darse a conocer su edad. El Anchiornis huxleyi vivió en el Jurásico tardío, hace unos 155 millones de años, lo que lo convierte en el dinosaurio con aspecto de pájaro más antiguo conocido y, sobre todo, en lo que algunos paleontólogos han definido como un eslabón perdido entre dinosaurios y aves.

El esqueleto fosilizado del Anchiornis huxleyi se ha hallado en la provincia de Liaoning. Más exactamente han sido dos descubrimientos: los detalles de un primer individuo, procedente de un yacimiento en Yaougou, se publicaron a principios de año en la revista de la Academia de Ciencias de China, mientras que ahora se han presentado nuevos especímenes aparecidos en Tiajishan. El último hallazgo se ha publicado esta semana en la prestigiosa revista Nature.

Los autores estiman que el animal completo mediría 40 centímetros de largo y pesaría 110 gramos, por lo que se trata del dinosaurio no aviar más pequeño hasta la fecha. Uno de los descubridores, Xing Xu, admite que al principio se pensó que se trataba simplemente de un pájaro antiguo, pero que una evaluación más exhaustiva del fósil –«excepcionalmente bien preservado»– ha revelado que se trata de un ejemplar de la familia de los dinosaurios terópodos manirraptores Troodontidae. Esto sugiere que «pudo haber existido una fase en la que los dinosaurios tuvieron cuatro alas en su transición para convertirse en aves».

La conclusión principal del equipo científico que ha llevado a cabo los análisis de la nueva especie es realmente contundente: ha quedado totalmente rebatido el argumento que defendían algunos expertos de que los dinosaurios con aspecto de ave vivieron demasiado tarde como para ser los antepasados de los pájaros.

martes, 22 de septiembre de 2009

Nueva imagen del centro de la Vía Láctea captada desde el norte de Chile

Nueva imagen del centro de la Vía Láctea captada desde el norte de ChileEl Observatorio Europeo Austral (ESO, por sus siglas en inglés) publicó hoy una nueva imagen del centro de la Vía Láctea formada a partir de 1.200 fotografías captadas desde el norte de Chile con un telescopio aficionado.

La fotografía, en color real del centro de la galaxia en la que se sitúa el sistema solar, muestra la zona del cielo desde la constelación de Sagittarius (el Arquero) hasta Scorpius (el Escorpión).

A la derecha de la imagen, de 34 por 20 grados de amplitud y de un tamaño de 340 millones de píxeles, se puede apreciar la colorida región de Rho Ophiuchi y Antares, así como las nebulosas Pipe y Snake.

También se observa de forma oblicua la senda polvorienta que deja la Vía Láctea, punteada con nebulosas brillantes y rojizas, que también alberga el centro mismo de esta galaxia, donde se halla un agujero negro súper masivo.

La imagen fue compuesta por el astrónomo y fotógrafo francés Stéphane Guisard a partir de 1.200 fotografías tomadas gracias a un telescopio aficionado durante más de 200 horas de exposición, reunidas durante 29 noches en el Cerro Paranal.

En ese cerro, a 1.100 kilómetros al norte de Santiago, se encuentra el Observatorio Paranal de la ESO, que alberga el Very Large Telescope, el instrumento óptico más avanzado del mundo.

La entidad opera tres sitios únicos de observación de clase mundial en la región del desierto de Atacama en Chile, el más árido del mundo y donde el cielo permite una visión única del universo: La Silla, Paranal y Chajnantor.

La ESO es la principal organización astronómica intergubernamental de Europa y está apoyada por 14 países: Austria, Bélgica, República Checa, Dinamarca, Francia, Finlandia, Alemania, Italia, Holanda, Portugal, España, Suecia, Suiza y el Reino Unido.

EFE

sábado, 19 de septiembre de 2009

Raptorex kriegsteini el pequeño ancestro del Tiranosaurius Rex

El pequeño Raptorex y su descendiente, el Tyrannosaurus rex / Todd MarshallInvestigadores de la Universidad de Chicago en Estados Unidos han desenterrado un tiranosaurio en China que no alcanza los tres metros de largo que muestra las mismas características del 'Tiranosaurius Rex' pero que lo precedió en decenas de millones de años.

El estudio, que muestra que la especie es como una reproducción casi idéntica aunque a una escala mucho más pequeña del gran depredador, se publica en 'Science Express', la edición digital de la revista 'Science'.

El descubrimiento significa que tales características físicas especializadas, como el gran cráneo y sus pequeñas patas delanteras, no evolucionaron a medida que los depredadores prehistóricos fueron creciendo en tamaño.

Según los investigadores, tales características estaban ya presentes como para tener éxito en la alimentación en todos los tamaños de los dinosaurios durante su existencia en el periodo del Cretáceo.

Los científicos, dirigidos por Paul Sereno, estudiaron el pequeño cuerpo fosilizado del nuevo tiranosaurio, denominado 'Raptorex kriegsteini', que se cree era un ejemplar joven que tenía cinco o seis años cuando murió.

Durante el trabajo, sus autores examinaron cráneo, dientes, nariz, columna, hombros, antebrazos, pelvis y patas traseras del fósil, comparando las características con las versiones evolutivas más grandes de los dinosaurios tiranosaurios.

Los científicos concluyen que las características especializadas para la alimentación o el 'diseño esqueletal depredatorio' del 'R. kriegsteini' se encontraban reproducidas a escala con pequeñas modificaciones en sus descendientes de mayor tamaño, cuyos cuerpos llegaron a tener masas corporales 90 veces superiores a la del 'R. kriegsteini'.

martes, 15 de septiembre de 2009

Descubren una nueva especie de dinosaurio herbívoro en la Patagonia argentina

Descubren una nueva especie de dinosaurio herbívoro en la Patagonia argentina. EFEUn grupo de paleontólogos ha descubierto una nueva especie de dinosaurio herbívoro que vivió hace unos 80 millones de años y cuyos restos fósiles fueron hallados hace una década en la Patagonia argentina.

"Es un dinosaurio saurópodo, de la especie de los titanosaurios, herbívoro, de cuello largo y cuatro patas, muy grande y pesado, con andar lento y que medía unos 30 metros de largo", explicó uno de los miembros del grupo, Leonardo Salgado.

La especie ha sido bautizada "Barrosaurus casaiquelai" en referencia a la localidad de Sierra Barrosa, en la provincia de Neuquén, donde fue hallada, y en homenaje al paleontólogo argentino Rodolfo Casamiquela, fallecido el año pasado, indicó.

Sus restos fueron hallados en 1999, durante una expedición en el sureste de Neuquén que forma parte de una vasta zona de yacimientos paleontológicos y que fue financiada por la National Geographic Society estadounidense.

"Lo que se encontró son tres vértebras bastante grandes y a pesar de que el material está muy fragmentado hay detalles en la anatomía de las vértebras que nos indicaron que era una especie distinta a las conocidas", apuntó Salgado al diario Crítica.

"Por sus características eran animales corpulentos, no eran ágiles, se alimentaban de plantas y tenían cuatro patas muy grandes y pesadas", señaló el experto argentino al explicar que "se trata de una nueva especie" de dinosaurio que vivió hace unos 80 millones de años.

Los restos del "Barrosaurus casaiquelai" son expuestos en el Museo Carmen Funes de la ciudad neuquina de Plaza Huincul, a 1.100 kilómetros al suroeste de Buenos Aires, junto a los del "Argentinosaurus huinculensis", hasta ahora el dinosaurio herbívoro más grande del mundo.

EFE

sábado, 5 de septiembre de 2009

XMM-Newton descubre una piedra Rosetta celeste

XMM-Newton descubre una piedra Rosetta celeste. Credits: Francesco Mereghetti, background image: NASA, ESA and T.M. Brown (STScI)El telescopio espacial de rayos-X de la ESA, XMM-Newton, ha descubierto una piedra Rosetta celeste: un primer plano de una enana blanca, en órbita alrededor de otra estrella, que podría explotar en un tipo particular de supernova en unos pocos millones de años. Estas supernovas se utilizan como balizas para medir las distancias cósmicas y, en última instancia, comprender la expansión de nuestro Universo.

Los astrónomos han estado siguiendo la pista de este misterioso objeto desde 1997 cuando descubrieron que algo estaba emitiendo rayos-X cerca de la brillante estrella HD 49798. Ahora, gracias a la gran sensibilidad de XMM-Newton, han podido seguir al misterioso objeto a lo largo de su órbita. La observación ha demostrado que se trata de una enana blanca, el corazón muerto de una estrella, emitiendo rayos-X en el espacio.

Sandro Mereghetti, del INAF-IASF de Milán, Italia, y sus colaboradores también han descubierto que ésta no es una enana blanca ordinaria. Han medido su masa y han descubierto que es más de dos veces mayor de lo que se esperaban. La mayoría de las enanas blancas aglutinan 0.6 masas solares en un objeto del tamaño de la Tierra. Esta enana blanca en particular contiene contiene al menos el doble de esa masa pero tiene un diámetro que es la mitad del de la Tierra. También rota sobre sí misma una vez cada 13 segundos, la tasa más rápida de cualquier enana blanca conocida.

La determinación de la masa es fiable porque los datos del seguimiento realizado por XMM-Newton han permitido a los astrónomos utilizar el método más robusto para 'pesar' una estrella, un método basado en la Ley de la Gravitación Universal enunciada por Isaac Newton en el siglo XVII. Seguramente, la enana blanca ha adquirido su inusual masa robando gas de la estrella a la que acompaña, en un proceso conocido como acreción. Con una masa de 1.3 veces la de nuestro Sol, la enana blanca se está acercando a un límite peligroso.

Cuando tenga más de 1.4 masas solares, la enana blanca puede explotar, o bien colapsarse para formar un objeto todavía más compacto conocido como estrella de neutrones. La explosión de una enana blanca es la principal explicación para el origen de las supernovas de tipo Ia, unos objetos brillantes que son utilizados por los astrónomos como puntos de referencia para medir la expansión del Universo. Hasta ahora, los astrónomos no habían sido capaces de encontrar una enana blanca adquiriendo masa en un sistema binario en el que la masa se pudiese determinar con tanta precisión.

“Esta es la piedra Rosetta de las enanas blancas en sistemas binarios. Nuestra precisa determinación de las masas de las dos estrellas ha sido fundamental. Ahora podremos estudiarla con más detalle y tratar de reconstruir su pasado, de forma que podamos calcular su futuro,” comenta Mereghetti.

Su futuro será espectacular. Se cree que la estrella explotará en unos pocos millones de años. Aunque está suficientemente lejos como para no suponer ningún peligro para la Tierra, está suficientemente cerca como para convertirse en un espectáculo celeste extraordinario. Los cálculos sugieren que brillará inicialmente con la intensidad de la luna llena y que será tan brillante que podrá ser observada a simple vista en pleno día.

Nuestros descendientes podrán ver un fantástico espectáculo. Gracias a XMM-Newton, podemos empezar a imaginárnoslo.

‘An ultra massive fast-spinning white dwarf in a peculiar binary system’ de S Mereghetti, A Tiengo, P Esposito, N La Palombara, GL Israel, L. Stella se publica el 4 de Septiembre, en la revista Science.

Para más información:

Sandro Mereghetti, IASF-INAF, Milan, Italia
Email: Sandro @ iasf-milano.inaf.it

Norbert Schartel, ESA XMM-Newton Project Scientist
Email: Norbert.Schartel @ esa.int

viernes, 4 de septiembre de 2009

Andrómeda, la galaxia caníbal

Andrómeda, la galaxia caníbalSe sospechaba desde hace tiempo, pero ahora los astrónomos lograron confirmarlo: la enorme galaxia Andrómeda se ha expandido devorando a estrellas de las pequeñas galaxias vecinas.

Un equipo internacional de científicos descubrió lo que dice son "restos" de galaxias enanas vecinas destruidas e incorporadas a Andrómeda.

El equipo de astrónomos del Sondeo Arqueológicio de Andrómeda -que publican su investigación en la revista Nature- logró obtener imágenes detalladas del evento que ocurrió a unos 2,3 millones de años luz de la Tierra.

Desde hace décadas se sospecha que las galaxias se consumen entre sí y que Andrómeda devoraba a las galaxias enanas que se acercaban demasiado.

Pero ahora por primera vez los astrónomos lograron trazar en detalle el mapa de la enorme galaxia y descubrieron dentro de ésta a estrellas que no pudieron haberse formado allí.

Tal como explicó a la BBC Pauline Barmby, astrónoma de la Universidad de Western Ontario, Canadá, y quien participó en el estudio, el patrón de las órbitas de las estrellas pueden revelar su origen.

"Andrómeda está tan cerca de nosotros que pudimos trazar el mapa de todas sus estrellas" explica.

"Y cuando vimos una especie de estrellas agrupadas con la misma órbita pudimos saber que éstas no pertenecían a ese sitio".

Se trataba, dicen los astrónomos, de decenas de miles de soles formando pequeñas galaxias y cayendo en una galaxia espiral enorme como Andrómeda.

Modelo jerárquico

Los astrónomos utilizaron el Telescopio Canadá-Francia-Hawaii para trazar las inmensas fuerzas gravitaciones que se están devorando a la pequeña galaxia Traingulum cuando orbita lentamente a la gigantesca espiral.

Las imágenes que lograron captar muestran por primera vez las fuerzas de marea e interacciones que provocan que una galaxia devore lentamente a las estrellas y gases cósmicos de otra galaxia.

La investigación apoya al llamado "modelo jerárquico" de formación de galaxias.

Este modelo predice que las galaxias más grandes estén rodeadas de reliquias o galaxias más pequeñas que ya consumieron totalmente o han comenzado a digerir.

Andrómeda es la galaxia más cercana a nuestra Vía Láctea y tal como señalan los científicos, continúa expandiéndose.

Los astrónomos pudieron observar también una "corriente de estrellas" de una galaxia vecina llamada Triangulum "extendiéndose" hacia Andrómeda.

Fusión galáctica

El doctor Scott Chapman, profesor de astrofísica del Instituto de Astronomúa de la Universidad de Cambridge, que también participó en la investigación explica que "eventualmente estas dos galaxias terminarán fusionándose completamente".

"Y parece irónico que la formación y la destrucción de galaxias sean eventos tan unidos".

Y ahora Andrómeda parece perseguir un banquete más grande. La gigantesca galaxia se acerca a nosotros -a la Vía Láctea- a gran velocidad.

"Sí está cada vez más cerca y eventualmente habrá una explosión colosal de Andrómeda con nuestra galaxia" dice Scott Chapman.

"Pero -igual que como ocurrió en este evente- el principal efecto de esa explosión será el desplazamiento de estrellas entre ambas galaxias para eventualmente formar una sola galaxia con la formación de muchas estrellas nuevas".

"Quizás podría ser motivo de preocupación pero el evento es todavía demasiado lejano, a miles de millones de años", expresa el científico.

BBC

viernes, 28 de agosto de 2009

Paleontólogos australianos han descubierto una nueva especie de dinosaurio

Paleontólogos australianos han descubierto una nueva especie de dinosaurio. EFEPaleontólogos australianos han descubierto una nueva especie de dinosaurio en una granja de ovejas al noreste de Australia, en el estado de Queensland. El fósil, apodado 'Zac', pertenece en concreto a la familia de los saurópodos, herbívoros de hace 97 millones de años.

Los restos fueron encontrados cerca del municipio de Eromanga, en una zona rica en fósiles que antaño estuvo cubierta por un mar interior y donde en 2004 se encontró a 'Cooper', el dinosaurio más grande del país hasta entonces descubierto, con treinta metros de longitud y perteneciente a la familia de los titanosaurios.

En cambio, 'Zac', como la familia de saurópodos, tiene un cuello muy largo, una cabeza pequeña y dientes afilados, así como una larga cola que se balanceaba al son del movimiento del cuello. Sus huesos se encontraban fuera del suelo por lo que los expertos prevén cavar en las inmediaciones ante la posible aparición de más esqueletos.

"Probablemente encontremos cientos de esqueletos debajo del suelo", explica el paleontólogo del museo de Queensland, Scott Hocknull. En total, hasta tres nuevas especies de dinosaurio se han encontrado en el área durante este año, todas pertenecientes al mismo periodo que 'Zac', cien millones de años al inicio del periodo Cretácico.

Los paleontólogos han hallado los huesos de 'Zac' en el mismo lugar del noreste australiano donde se han descubierto especies de esos reptiles fósiles, según informó la radio ABC.

El paleontólogo Scott Hocknull, del Museo de Queensland, dijo que todavía necesitan efectuar un examen minucioso, pero creen que se trata de un saurópodo vegetariano y es uno de los animales más grandes que jamás pisaron la Tierra.

Su osamenta es, en principio, más completa que otras halladas con anterioridad.

El hallazgo de 'Zac' y sus congéneres ha tenido lugar en un meandro prehistórico próximo a la población de Winton, en el estado de Queensland.

"Los descubrimientos hechos este año confirman la importancia del lugar, no solo para Australia, sino para tener una comprensión científica más profunda de la Edad de los Dinosaurios", dijo el paleontólogo.

Las nuevas especies aparecidas en esa zona son un terópodo ('australovenator eintonensis') y dos clases de titanosaurios.

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