domingo, 31 de mayo de 2009

Presentan el mayor láser del mundo

El edificio que alberga el láser tiene el tamaño de tres campos de fútbol americanoLa comunidad científica y política de Estados Unidos ha celebrado la entrada en funcionamiento en California, en las últimas horas, del mayor láser del mundo, capaz de emular la intensidad energética de una estrella.

El Gobernador de California, Arnold Schwarzenegger, y el Secretario de Energía, Steven Chu, entre otros, participaron el viernes en San Francisco en la presentación del llamado 'National Ignition Facility' (NIF), un láser formado por 192 haces de luz, y con capacidad para lograr la ansiada fusión nuclear.

La fusión nuclear, que se ha mostrado esquiva a la comunidad científica durante décadas, permite liberar cantidades ingentes de energía, con un consumo muy escaso, además de contar con otras ventajas, como producir menos radiactividad que la energía nuclear.

Hasta ahora, la fusión nuclear requería grandes cantidades de energía para desencadenarse, y sólo se había logrado mediante las bombas nucleares, de ahí la importancia del nuevo láser.

En la presentación del NIF, que tiene el tamaño de tres campos de fútbol americano, se explicó el potencial del aparato, mediante un experimento que consiste en dirigir los 192 haces de luz hacia una pequeña esfera del tamaño de un guisante, rellena de hidrógeno.

El objetivo es crear en el interior de la esfera una pequeña explosión termonuclear, en la que se alcanzarían temperaturas de 100 millones de grados, como en el interior de una estrella.

Durante una fracción de segundo, se puede liberar en la miniexplosión una cantidad de energía tan poderosa como para alumbrar a todo el país, dijo a la Cadena Fox el director del programa Ed Moses.

Una fusión nuclear de este tipo no se había conseguido hasta ahora en la Tierra, si bien los críticos consideran que la construcción del láser, en el que se han invertido 3.500 millones de dólares, es excesivo.

Sin embargo, los responsables del centro consideran que el láser permitirá devolver con creces el dinero invertido de los contribuyentes. De hecho, el NIF ha producido ya 25 veces más energía que otros sistemas de láser existentes, y cuenta con capacidad para mantener encendidas 10.000 bombillas por segundo.

EFE

miércoles, 27 de mayo de 2009

Fósiles de dinosaurios en Henan

Fósiles de dinosaurios en HenanEl Departamento de Tierras y Recursos Naturales de la provincia de Henan ha revelado hoy que se ha completado el esquema de la distribución local de los fósiles de vertebrados paleontológicos, incluidos los de dinosaurios, en más de 300 sitios arqueológicos, de los cuales dos se han catalogado como de relevancia mundial y otros cien se consideran de gran importancia a escala nacional.

Zhang Xingliao, director del Museo de Geología de Henan, señala que, al cabo de 3 años de investigación y ordenamiento, los especialistas han concluido esta ardua tarea de catalogación. La excavación de fósiles de dinosaurios y otros animales de la era mesozoica muestra la existencia de dos zonas de compactos fósiles de dinosaurios de orden mundial en la provincia de Henan: la cuenca de Ruyang y la cuenca de Luanchuantantou. Además, la cuenca de Neixiang es posiblemente otro sitio en el que se hallan gran cantidad de fósiles de dinosaurios.

En la cuenca de Ruyang han sido descubiertos 103 sitios de fósiles, de los cuales ya se han excavado 29. En ellos, se han hallado más de una decena de dinosaurios de especies y géneros desconocidos hasta el momento, tales como saurópodos gigantes, ankylosaurus y carnosaurus de gran tamaño, además de tres capas de fósiles de huevos de dinosaurios. Los saurópodos gigantes son considerados como los “reyes de los dinosaurios de Asia” y se ubican en la primera fila entre los dinosaurios de gran tamaño en el mundo. El hallazgo ha llenado un vacío en la constatación de la existencia de dinosaurios de la fase temprana del período cretácico inferior en China.

En la cuenca de Luanchuantantou han sido encontrados 87 sitios de fósiles, de los que se han excavado 27, hallando ocho nuevas especies y géneros de dinosaurios, como tiranosaurio rex y oviraptor. Es otro descubrimiento importante del período cretácico inferior de China.

En la cuenca de Neixiang se han recolectado, por primera vez en el sur de Henan, fósiles de dos géneros nuevos de dinosaurios. Uno de un fósil de vértebra y costilla parcial ha sido bautizado con el nombre segnosaurus Baotian de Henan, y se cree que pertenece a la especie de los saurópodos de pequeño tamaño. Otro de un fósil de un cráneo incompleto ha sido clasificado como parte de una nueva especie bautizada como dinosaurio Xixia de Henan.

Justo con los principales hallazgos (dos de los especímenes tienen categoría de tesoro nacional y otros tres son esqueletos completos) se desenterraron también fósiles valiosos de dinosaurios, tortugas, lagartos y mamíferos.

spanish.china.org.cn

lunes, 25 de mayo de 2009

El transbordador Atlantis regresa a la Tierra

El transbordador aterriza en la base de la Fuerza Aérea Edwards. EfeEl transbordador espacial Atlantis ha aterrizado finalmente en la base de la Fuerza Aérea Edwards, en California, tras varios aplazamientos en el Centro Espacial Kennedy de Florida debido al mal tiempo y después de concluir con éxito la misión de mejorar la capacidad del telescopio espacial Hubble.

El aterrizaje se llevó a cabo sin contratiempos en medio de unas condiciones climatológica óptimas. El control de la misión dio la bienvenida por radio a sus siete tripulantes y les felicitó por su trabajo.

El comandante de la misión, Scott Altman, aseguró que "ha sido un gran viaje" y agradeció a todos los equipos que han trabajado en diferentes partes del país para garantizar su vuelta. Además de Altman, la tripulación está compuesta por el piloto Gregory C. Johnson, la especialista Megan McArthur y los astronautas Andrew Feustel, John Grunsfeld, Mike Massimino y Michael Good.

La NASA había aplazado previamente el primer aterrizaje del transbordador espacial previsto en el Centro Kennedy de Florida por las continuas tormentas, que impidieron su vuelta tanto el sábado como el viernes. Hasta el momento, la agencia espacial había intentado evitar la opción de la base Edwards por el coste que implicará llevar al Atlantis de la costa oeste hasta la costa este de EEUU, cifrado en 1,8 millones de dólares.

Durante su misión, que estaba previsto que durara once días, los astronautas realizaron cinco caminatas espaciales en las que sustituyeron baterías y actualizaron los sistemas del telescopio Hubble, puesto en órbita por el Discovery hace 19 años y que con las últimas reparaciones podrá seguir operando durante cinco años más.

Entre los nuevos accesorios, el Hubble cuenta ahora con un espectrógrafo de los orígenes cósmicos, con el que observará la luz emitida por quásares extremadamente alejados de la Tierra para ver cómo cambia a medida que atraviesa los gases entre galaxias distantes.

Esto permitirá que los científicos sepan de qué están compuestos esos gases, cómo han cambiado a lo largo de los tiempos y en qué forma afectan a las galaxias. Además, una nueva cámara agregada al Hubble permitirá la toma de imágenes de gran escala y extremadamente claras y detalladas dentro de una gama muy amplia de colores.

EFE

miércoles, 20 de mayo de 2009

La ESA presenta a sus nuevos astronautas

Los nuevos astronautas de la Agencia Espacial Europea (ESA), de izquierda a derecha, el italiano Luca Parmitano, el alemán Alexander Gerst, el danés Andreas Mogensen, la italiana Samantha Cristoforetti, el británico Timothy Peake y el francés Thomas Pesquet, posan tras la rueda de prensa de su presentación. EFE/Horacio VillalobosLa Agencia Espacial Europea (ESA) ha presentado a los seis nuevos astronautas europeos, que se unirán al Cuerpo Europeo de Astronautas para comenzar su entrenamiento y prepararse para las futuras misiones a la Estación Espacial Internacional.

"Están viendo a personas que tienen serias oportunidades de ir a la Luna", dijo en rueda de prensa el director general de la ESA, Jean-Jacques Dordain, en referencia a los cinco hombres y una mujer de entre 30 y 36 años que hoy se presentaban ante el mundo más cerca de cumplir su sueño.

Según informó hoy la ESA, dos de estos seis nuevos astronautas proceden de Italia y, el resto, de Alemania, Dinamarca, Reino Unido y Francia. Todos ellos fueron seleccionados tras un proceso de reclutamiento efectuado a nivel europeo, que comenzó el año pasado.

Tras una serie de exámenes psicológicos, médicos y profesionales que empezaron con 8.413 solicitudes válidas, estos seis reclutas son los primeros en unirse al Cuerpo Europeo de Astronautas desde 1992, como resultado del segundo proceso de selección de astronautas convocado por la ESA.

Se unirán a los actuales astronautas de la ESA, entre los que se encuentra el español Pedro Duque -actualmente en excedencia-, y que fueron contratados en 1992.

Los nuevos astronautas comenzarán su entrenamiento básico en el Centro Europeo de Astronautas de Colonia, Alemania. Los otros socios del programa de la ISS también han completado o están terminando sus propias campañas de selección.

martes, 19 de mayo de 2009

El Hubble está reparado, Atlantis vuelve a casa

Imagen de las reparaciones tomada desde el casco de uno de los astronautas. AFP/ NASALos astronautas del transbordador Atlantis se han despedido del telescopio espacial Hubble, después de que terminaran las tareas de reparación que tenían previstas en la misión.

Después de una serie sin precedentes de cinco jornadas de labores extravehiculares a 563 kilómetros de la Tierra, los astronautas liberaron al Hubble a las 12:57 GMT (14.57 hora peninsular española), cuando el transbordador cumplía su órbita 119 sobre el Atlántico, aproximándose a la costa de África.

Unas dos horas antes el comandante del Atlantis, Scott Altman, maniobró la nave hacia la orientación correcta para liberar el observatorio de 13 toneladas. Luego se dio la orden para la apertura de la puerta del telescopio, que protege sus instrumentos extremadamente sensibles, a fin de permitir que la luz de las estrellas impresione sus lentes. Y tras esa operación, la especialista de misión Megan McArthur maniobró el brazo robótico del Atlántis dejando al telescopio por encima de la nave antes de soltarlo.

El telescopio, puesto en órbita hace 19 años, estuvo erguido en la bodega del Atlantis, el último transbordador que lo visita para reparaciones y mantenimiento, mientras los astronautas cambiaban baterías, limpiaban mecanismos e instalaban artefactos que mejorarán la capacidad de observación cósmica.

"Esta misión ha sido tremendamente interesante", dijo el comandante del Atlantis, Scott Altam después de que el lunes se completaron las labores, con un coste de 220 millones de dólares (162 millones de euros), que incluyeron la colocación de nuevos instrumentos en el observatorio espacial.

Unos 45 minutos después de la liberación del Hubble, el transbordador empezó a alejarse del telescopio, camino de una órbita a aproximadamente 385 kilómetros de la Tierra adonde Altman y sus seis colegas regresarán el viernes.

Hoy fue la astronauta McArthur quien soltó al Hubble, pero fue su colega John Grunsfeld, en su tercer viaje hasta el telescopio, quien le dio la palmada de despedida en la última jornada de labores extra vehiculares ayer, lunes. "Felices travesías", le dijo Grunsfeld al Hubble, según muestra un vídeo grabado ayer. "Es difícil no pensar en el Hubble como algo vivo, pero realmente yo lo siento como un amigo".

La misión ha culminado como estaba previsto, si bien el domingo fue una jornada más complicada de lo que se había previsto. Mike Massimino y Mike Good apenas pudieron, en las primeras siete horas de caminata, concluir la reparación del Espectrógrafo de Imágenes Telescópicas Espaciales (STIS, por su sigla en inglés), tras lo cual aún les quedaba cerca de hora y media más para dejar en condiciones el área donde habían trabajado.

Ante el retraso, la agencia espacial estadounidense, NASA, decidió programar otra más para el lunes, para tratar de instalar el panel aislante en una puerta que los astronautas no pudieron desplegar por falta de tiempo.

Los cosmonautas, situados a unos 600 kilómetros de la Tierra, cambiaron completamente las baterías del Hubble, que pusieron en funcionamiento hace 19 años. Concretamente, remplazaron el segundo módulo, que pesa más de 200 kilos y contiene tres de las seis baterías del telescopio, encargado de suministrar energía al telescopio durante las operaciones nocturnas. Las tres restantes fueron sustituidas el pasado jueves.

El portavoz de la NASA Rob Navias afirmó que los test han demostrado que la reparación ha sido "satisfactoria". Los siete tripulantes del transbordador tienen previsto el regreso a la Tierra el próximo viernes.

Frente a las complicaciones del domingo, el sábado, los astronautas John Grunsfeld y Andrew Feustel instalaron otro instrumento, el Espectrógrafo de Orígenes Cósmicos, que permitirá detectar la luz de quásares lejanos. También repararon una cámara del telescopio, conocida como Cámara Avanzada para la Exploración, estropeada desde hace cinco años. Los dos astronautas consiguieron reparar dos de sus tres objetivos.

Aunque los ingenieros de la NASA habían calculado que el paseo del sábado sería el paseo espacial más complicado de la misión, la caminata se desarrolló sin incidentes e incluso concluyó un poco antes de lo esperado.

El viernes pasado, Massimino y Good instalaron nuevos giroscopios y baterías en el Hubble, mientras que el jueves el telescopio recibió una nueva cámara y se le instaló un nuevo computador.

EFE

lunes, 18 de mayo de 2009

El paso de los dinosaurios a través de sus huellas

Icnitas de dinosaurioCientíficos del Instituto Catalán de Paleontología (ICP) y de la Universidad de Manchester están desarrollando un proyecto que permitirá conocer, a través las huellas de los dinosaurios, los movimientos de estos animales, que habitaron la Península Ibérica hace millones de años.

El proyecto, que se desarrolla de manera conjunta en colaboración entre las dos instituciones, lo han presentado en la Universidad Autónoma de Barcelona (UAB) científicos de ambas entidades.

Se trata de un estudio que permite dar a conocer y registrar las huellas que los dinosaurios dejaron sobre la tierra hace millones de años y para hacerlo se han escogido zonas donde la presencia de estos animales prehistóricos se ha hecho evidente a partir de los hallazgos efectuados a lo largo de los últimos años. Para ello, se han cubierto las zonas candidatas a ser Patrimonio de la Humanidad por la UNESCO en España y Portugal, como son Pedra da Mua, Galinha y Vale de Meios, en Portugal, y El Frontal, Era del Peladillo y Los Cayos, Las Cerradicas y Tereñes, en España.

El estudio se ha elaborado gracias a una nueva tecnología denominada LiDAR que permite obtener imágenes en tres dimensiones y con una alta calidad de percepción de la superficie de una área determinada.

Se trata de un sistema de cartografía digital que escanea el terreno en tres dimensiones, frente a los antiguos sistemas, que se basaban en fotografías, dibujos o esquemas, todos ellos en dos dimensiones, que no aportaban más datos que los observables a simple vista. "Esto nos permite ver las huellas de los dinosaurios en tres dimensiones, calcular y medir parámetros como por ejemplo la profundidad o los ángulos existentes entre los dedos", ha explicado Bernat Vilà, miembro del Instituto Catalán de Paleontología.

Los primeros estudios que desarrollaron conjuntamente con la Universidad de Manchester fueron en el yacimiento de Fumanyà, en la comarca barcelonesa del Berguedà, que ya empezaron en el 2005 a trabajar codo a codo en la investigación de estos prehistóricos animales.

Gracias a la tecnología que brinda LiDAR, se obtienen modelos tridimensionales del terreno con una resolución que permite obtener una exactitud milimétrica de alta precisión y hacer estudios morfológicos de las pisadas. "La información que nos ofrecen estas pisadas es muy importante para dar explicación a los movimientos de un esqueleto e imaginar cómo era cuando estaba vivo", ha manifestado Phill Manning, miembro de la Universidad de Manchester.

En este sentido, obtener la información de las huellas y poseer el esqueleto de la misma especie permite reconstruir el movimiento del animal, a la vez que encajar huesos y pisadas a partir de su peso al andar. A partir de la pisada se puede determinar el movimiento del dinosaurio, hacia dónde cargaba el peso, la masa muscular y las dimensiones del animal, pero también si se movía en solitario o en manada.

domingo, 17 de mayo de 2009

Vecinos y turistas hallan importantes restos fósiles en Miramar

Vecinos y turistas hallan importantes restos fósiles en MiramarSe trata de restos fósiles de perezosos gigantes que vivieron durante el Pleistoceno Pampeano, que fueran hallados casualmente por vecinos y turistas, y denunciados a las autoridades del museo local como lo establece la ley.

La pintoresca ciudad turística de Miramar, ubicado en la Provincia de Buenos Aires, no deja de sorprender por sus reiteradas contribuciones en el ámbito educativo, científico y patrimonial.

Recientemente se han realizado varios hallazgos de importancia por parte de residentes y turistas, a los que les ha interesado el tema y se preocuparon por avisar al Museo Municipal Punta Hermengo de la ciudad, quien realizó las tareas de excavación para recuperar el material. “Es un gesto de destacar, que la comunidad participe en la preservación del patrimonio”, sostuvo el Museólogo Daniel Boh, director de la institución.

Entre el material denunciado, se recuperó un cráneo del perezoso gigante Scelidotherium leotocephalum, hallado por la familia Cabral en inmediaciones del muelle de pescadores. El mismo se hallaba en un estrato del Período Pleistoceno de aproximadamente 500.000 años.

“Estos animales eran bastante abundantes ya que sus restos aparecen con frecuencia, pero un cráneo siempre es una pieza importante para ser estudiada. Llegaban a tener unos tres metros de largo y algo más de una tonelada de peso y se cree que los mismos realizaban grandes cuevas, cuyas pruebas a veces aparecen en los acantilados costeros y pueden ser fáciles de identificar para el ojo entrenado” argumento Daniel Boh en el último número de “Paleo” Boletín Paleontológico.

Posteriormente se dio aviso de una enorme tibia, que resultó ser de Lestodon arnatus, hallada por el señor Daniel Porras entre el muelle de pescadores y la entrada al Vivero. El Lestodon era un perezoso de tamaño gigantesco, puesto que su largo era de 5 metros y cuatro toneladas de peso aproximadamente. “Se cree que prefería los sitios con lagunas ya que sus restos son hallados casi siempre en donde hay pruebas de la existencia de agua por mucho tiempo. En la zona mencionada hay estratos que corresponden a un antiguo curso de agua, cuya antigüedad sería de unos 200.000 años”, detallo Mariana Boh, de la asociación de amigos del museo local.

Por su lado, Mariano Magnussen Saffer, miembro de la asociación de amigos del museo, detalló: “El material se encuentra en procesamientito de laboratorio, a la espera de su preparación para ser incluido a la colección institucional, a fin de enviar los datos al Registro Oficial de la Autoridad de Aplicación Nacional (AAN) de la ley 25.743 en materia paleontológica, que incentiva a cualquier ciudadano a denunciar este tipo de hallazgos a las entidades publicas, en defensa del patrimonio de todos los argentinos”.

Para más información, puede visitar www.museodemiramar.com.ar

sábado, 16 de mayo de 2009

Los astronautas completan la reparación más importante del Hubble

Los astronautas del Atlantis Mike Good y Mike Massimino. NASALos astronautas del Atlantis Mike Good y Mike Massimino han completado esta madrugada (hora española) la reparación más importante del telescopio Hubble de las que integran esta misión de la NASA. Además de nuevos giroscopios para orientar con precisión el observatorio, este ya cuenta con nuevas baterías que asegurarán su funcionamiento más de cinco años, tras el segundo paseo espacial de los cinco previstos.

Ocho horas han estado los astronautas sustituyendo las unidades sensoriales -cada una incluye dos giroscopios que ayudan al telescopio a enfocar- del Hubble. Según la NASA, los astronautas no han podido reemplazar una de las tres unidades, pero han instalado una de repuesto. También han cambiado una parte de las baterías instaladas hace 19 años.

El transbordador Atlantis partió de Florida el pasado lunes para llevar a cabo una misión de 11 días al mando del veterano comandante Scott Altman. Entre las tareas del equipo de astronautas, se incluyen instalar dos nuevas cámaras en el telescopio -el viernes John Grunsfeld y Drew Feustel ya reemplazaron una de ellas-, reparar otras dos, cambiar sistemas que están estropeados y dar un repaso final del observatorio que, si todo sale como está previsto, podría seguir funcionando hasta 2015.

La astronauta de la NASA Ellen Baker en las V Jornadas Astronómicas de Almería

Ellen Baker. NASALa astronauta de la NASA, Ellen Baker, ha confirmado su participación en las V Jornadas Astronómicas de Almería que se desarrollan entre el 9 y 26 de junio de este año. El martes 16 de junio a las 20.30 horas en el Teatro Apolo de la capital de Almería impartirá la conferencia: "Viviendo y trabajando en el espacio".

Ellen Baker es una astronauta que nació el 27 de abril de 1953, en el norte de California. Antes de convertirse en astronauta, era geólogo y médico. En 1981, Baker se unió a la NASA como médico. En 1985 se convirtió en astronauta. Ha participado en tres misiones espaciales y ha registrado más de 686 horas en el espacio. En 1989, Baker voló a bordo del transbordador Atlantis. Baker ayudó a desplegar la nave espacial Galileo, que posteriormente se dirigió a la exploración de Júpiter. En 1992, Baker voló a bordo de un laboratorio de micro gravedad de los EEUU. Durante dos semanas, la tripulación estudió diferentes ciencias en un medio ambiente de baja gravedad. En 1995, Baker formó parte de la primera tripulación de los EEUU en acoplarse con la Estación Espacial Rusa Mir.

Para la astronauta de la NASA, Ellen Baker, entre los proyectos del organismo espacial se encuentra el regresar a la Luna en los próximos años sin cometer los errores de antaño para, después, poder viajar hasta Marte. Para ello, la NASA "están reuniendo" toda la información recabada en los últimos años para regresar a la Luna de una forma "victoriosa".

Las misiones que se han hecho hasta ahora han sido "muy cortas" pero han dado datos "reveladores" sobre "cómo el cuerpo reacciona ante la falta de gravedad y sobre cómo mantener a los astronautas sanos para que puedan regresas a sus hogares". "Todavía, y antes de enviar a una nueva tripulación a la Luna, hay una serie de temas que se deben de resolver y de comprender, somos muy pequeñitos y todavía tenemos mucho que explorar de este mundo tan grande, pero tenemos que estar preparados para no cometer los errores pasados".

La astronauta asegura que lo que más le impactó en su primer despegue fue observar la tierra. Una primera experiencia que calificó de "muy cómoda", porque iba concienciada de que en el día del lanzamiento no había cabida para los nervios sino para la responsabilidad con su trabajo.

Comenta que a pesar de que se entrenan unas 200 horas en el simulador de vuelo para saber cómo actuar los 8 primeros minutos y medio de vuelo, en el momento real, y a 25.000 kilómetros por hora, en lo menos que se piensa es en lo que se ha aprendido en el simulador. Tras esos 8 minutos y medio, y cuando de la cápsula ya se han soltado los motores y el tanque externo, todo queda en silencio y se siente la no gravedad, a la que cuesta muy poco acostumbrarse.

Ha explicado que uno de los problemas que tienen los astronautas y los cosmonautas, durante los primeros días de vuelo espacial, es que se sienten mareados y el oído interno y el equilibro se ven afectados, además de otros sistemas, pero "al tercer o cuarto día ya te acostumbras, y a la semana ya te empiezas a sentir cómodo".

Otra de las cosas que se disfruta del viaje, es que se va muy rápido, pues se recorren cinco millas por segundo y se da una vuelta a la Tierra cada noventa minutos, así que en veinticuatro horas se contemplan 16 puestas de sol y 16 amaneceres. Es un viaje bastante "confuso" porque nunca se sabe qué hora es, aunque tienen un horario muy detallado que les recuerda cuando tienen que ir a dormir, cuando tienen que hacer un experimento, hacer ejercicio o ir a comer.

Uno de los retos y que es, justamente, una de las cuestiones con las que los astronautas están experimentando, es a aprender a cultivar en el espacio, ya que en un viaje a Marte, que duraría tres años, sería beneficioso tener comida fresca, por eso intentan cultivar soja y maíz y aprenden a fertilizarla y a regarla en el espacio. Retos en los que se trabaja para hacer fructíferos los próximos viajes al espacio.

Jornadas Astronómicas de Almería

Las V Jornadas Astronómicas de Almería se desarrollan del 9 al 26 de Junio de 2009 (ambos inclusive). Con un ciclo de conferencias todos los días, del 16 al 22, a partir de las 20,30 horas en el Teatro Apolo, entre los conferenciantes, todos ellos muy relevantes, se encuentran Charles Hard Townes (premio Nobel de Física), Isabel Pérez Martín, Ellen Baker astronauta de la NASA y John Beckman; un concierto - conferencia; Día de Puertas Abiertas en el Observatorio de Calar Alto; Jornada de Observación Astronómica en la sede de la Asociación Orión, Exposición del CSIC de Fotografías de gran formato: “El Universo para que lo descubras”.... Más Información

viernes, 15 de mayo de 2009

Plantean una nueva teoría sobre el origen del ARN

Plantean una nueva teoría sobre el origen del ARNUn equipo de químicos de la Universidad de Manchester (Reino Unido) ha logrado sintetizar en el laboratorio dos de los cuatro nucleótidos que componen el ARN a partir de sustancias y condiciones semejantes a las que pudieron existir en la Tierra primitiva, según publica esta semana la revista Nature. La investigación lleva a los autores a proponer una nueva teoría sobre el origen de esta molécula esencial para la vida.

Un grupo de investigadores de la Escuela de Química de la Universidad de Manchester (Reino Unido) ha sintetizado en el laboratorio los nucleótidos pirimidínicos del ARN (ácido ribonucleico) en condiciones prebióticas. Esta macromolécula está constituida por una larga cadena de nucleótidos, formados a su vez por tres componentes: una base, un azúcar y un grupo fosfato. La base puede ser de tipo purina (adenina y guanina) o pirimidina (citosina y uracilo), y los nucleótidos formados por estas últimas son los que han logrado sintetizar los investigadores británicos.

“Hemos fabricado dos de los cuatro nucleótidos necesarios para formar el ARN; todavía nos faltan los otros dos, pero cuando se consiga uniremos todos y ya tendremos el polímero de ARN”, comenta a SINC John Sutherland, uno de los autores del estudio que esta semana publica la revista Nature.

El investigador explica que es posible que los materiales iniciales de los que han partido (cianamida, cianoacetileno, glicoaldehido, gliceraldehido y fosfato inorgánico) estuvieran presentes en el medio ambiente de la Tierra primitiva, y que las condiciones para las reacciones también son consecuentes con los modelos geoquímicos de los ambientes prebióticos. A Sutherland le resulta difícil decir si estas moléculas y condiciones también podrían aparecer en otros planetas o sus satélites, “pero quién sabe”.

Un cambio de paradigma

El estudio también cambia el paradigma establecido sobre el origen del ARN. Los científicos suponen que en algún punto de la evolución de la vida se formó una molécula capaz de grabar la información genética. Aunque hoy el ADN (ácido desoxirribunucleico) es la biomolécula que asume esa función, el supuesto candidato primitivo podría haber sido el ARN, la más “simple” molécula de ácido nucleico. Lo que la comunidad científica cuestionaba hasta la aparición de esta investigación es la idea de que una molécula tan compleja como el ARN pudiera haber surgido de forma espontánea.

Dentro de este debate la teoría más aceptada hasta el momento se centraba en que la base, el azúcar y el fosfato se debían haber originado por separado, y más tarde se habrían combinado para formar el nucleótido. El problema de esta hipótesis es que los químicos no han encontrado ninguna reacción que pueda confirmarla.

Ahora John Sutherland y su equipo proponen una nueva teoría sobre el origen del ARN, en la que plantean que en algunos nucleótidos el azúcar y la base podrían haber surgido de una molécula precursora común. “Hemos logrado generar los ‘intermediarios’ amino-oxazolina y anhidronucleosido, que son los que una vez combinados con el fosfato pueden formar los nucleotidos”, explica a SINC Sutherland. “Estos híbridos o quimeras son parte azúcar y parte base”, añade el investigador.

Con esta nueva propuesta el equipo ha demostrado la primera explicación química posible de cómo los nucleótidos del ARN se pueden formar sin la ayuda de las enzimas, y con materiales y condiciones como los que se supone que existían en la Tierra cuando comenzó la vida.

Referencia bibliográfica:

Matthew W. Powner, Beatrice Gerland & John D. Sutherland. “Synthesis of activated pyrimidine ribonucleotides in prebiotically plausible conditions”. Nature 459, de 14 mayo de 2009.

Fuente: SINC

jueves, 14 de mayo de 2009

Una musaraña gigante vivió en la Sierra de Atapuerca hace casi un millón de años

Una musaraña gigante vivió en la Sierra de Atapuerca hace casi un millón de años. SINC / J. Trueba Los análisis morfométricos y filogenéticos de los restos fósiles de mandíbulas y dientes de una musaraña encontrada en el yacimiento de Gran Dolina de Atapuerca (Burgos) confirman que se trata de una nueva especie (Dolinasorex glyphodon) no descrita hasta ahora. El animal extinto tenía dientes rojos, era de grandes dimensiones comparado con mamíferos de la misma familia, y estaba más vinculado a las musarañas asiáticas que a las europeas.

Investigadores de la Universidad de Zaragoza (UNIZAR) han hallado en los niveles TD4, TD5 y TD6 del yacimiento burgalés de Gran Dolina fósiles que datan de entre 780.000 y 900.000 años, y han demostrado que pertenecen a un nuevo género y especie de musaraña (Dolinasorex glyphodon) de la familia de los sorícidos (pequeños mamíferos insectívoros).

“Hasta ahora, todos los sorícidos fósiles de tamaño medio-grande recuperados en los yacimientos de la Sierra de Atapuerca se habían atribuido a Beremendia fissidens, una especie de musaraña plio-pleistocena de distribución europea”, explica a SINC Juan Rofes, autor principal del trabajo publicado recientemente en Zoological Journal of the Linnean Society e investigador del Área de Paleontología de la UNIZAR.

Los análisis morfométricos y filogenéticos de la nueva especie señalan un estrecho vínculo con especies de Asia oriental, donde pudo haber surgido y evolucionado hasta migrar a la Península Ibérica.

Además, el estudio de las mandíbulas, maxilares y dientes sueltos de Dolinasorex glyphodon, recogidos entre 1991 y 2007 en Atapuerca, ha permitido a los científicos hacer conjeturas de carácter paleoecológico y biogeográfico; entre ellas que el animal vivió en una época de clima templado, húmedo y relativamente estable, y que “el origen y dispersión inicial de esta musaraña sería en y desde el continente asiático”, añade Rofes.

Una musaraña de aspecto diabólico

Dolinasorex glyphodon era una musaraña de dientes rojos perteneciente a la subfamilia de los Soricinae. A partir de cálculos alométricos (relativos a los cambios de dimensión de las partes corporales relacionados con los cambios en el tamaño total del animal), los investigadores la han calificado de “gigante”. Comparada con un sorícido moderno de gran tamaño, como el musgaño patiblanco (Neomys fodiens) que pesa unos 14 gramos, la masa corporal de la musaraña extinta llegaba a 60 gramos.

El estudio de los restos fósiles de este mamífero ha permitido descubrir también que la musaraña inyectaba saliva tóxica, como las serpientes, por medio de un “estrecho y conspicuo canal” ubicado en la cara interna de sus incisivos inferiores. “Se trata de un mecanismo muy similar al de los modernos solenodones o almiquís, parientes muy cercanos de las musarañas, que habitan en las islas de Cuba y Haití”, declara Rofes.

Aunque los restos de musarañas son frecuentes en yacimientos paleontológicos, su presencia se debe sobre todo a las costumbres alimenticias de las aves rapaces, que “se alimentan de micro-vertebrados, y luego regurgitan la piel, el pelo y los huesos en forma de conglomerados, conocidos como egagrópilas”, apunta el experto.

La comparación con asociaciones de fauna de múltiples yacimientos europeos permite a sus descubridores considerar que Dolinasorex glyphodon era un endemismo, y el primer género de sorícido descrito en la Península Ibérica hasta la fecha. Sin embargo, Rofes y su equipo advierten que “los resultados de este estudio filogenético son sólo una primera aproximación y en absoluto definitivos, pero pueden resultar de gran interés para estudios futuros más completos”.

SINC

El saurópodo de Teruel fue devorado por un gran dinosaurio carnívoro

Turiasaurus riodevensisEl dinosaurio "Turiasaurus riodevensis", uno de los mayores del mundo, cuyos fósiles fueron hallados en Riodeva (Teruel), fue devorado por un gran carnívoro y, según las hipótesis de los investigadores, podría tratarse de un dinosaurio del que han descubierto un diente, el más grande encontrado en España.

Así lo han constatado los equipos de especialistas de la Escuela Taller de Restauración Paleontológica del Gobierno de Aragón y de la Fundación Conjunto Paleontológico de Teruel-Dinópolis al encontrar dentelladas de un gran carnívoro en los fósiles de los huesos de la cadera del "Turiasaurus riodevensis" en los que han trabajado en torno a un año, según ha explicado el director gerente de la Fundación, Luis Alcalá.

"Estamos reconstruyendo la escena del crimen", ha indicado Alcalá, aunque los paleontólogos ya tienen "un candidato culpable", un gran dinosaurio carnívoro, del que han localizado un diente de 98,3 milímetros, aunque podría haber sido un cocodrilo gigante. "Lo que sí es seguro es que los carnívoros se lo comieron", ha subrayado Alcalá, quien ha apuntado que los investigadores esperan poder descifrar si murió devorado o fuecarroñeado una vez muerto y reconstruir, gracias a estos hallazgos, la historia de este dinosaurio, saber cómo vivió y fosilizó.

Alcalá ha detallado que los nuevos fósiles de los huesos de este gran saurópodo, de entre 150 y 145 millones de años de antigüedad (periodos Jurásico Superior y Cretácico Inferior), se extrajeron en el yacimiento Barrihonda-El Humero (Riodeva) en agosto de 2007 en dos grandes bloques, de 3,5 y 3 toneladas de peso, en los que ya se percibían un sacro, costillas y vértebras.

Pero en la "excavación en laboratorio" se encontraron la sorpresa de que había otros huesos de la cadera, dos pubis (uno de grandes dimensiones, de 1,3 metros) y dos ilion, con lo que se ha podido completar prácticamente toda la cadera. En estos huesos han identificado varias perforaciones producidas por dientes de carnívoros de diverso tamaño, de la media docena (incluyendo un orificio que perfora por completo un ilion) corresponden a la mordedura de un carnívoro de grandes dimensiones.

La presencia de dinosaurios carnívoros (terópodos) de gran talla en Riodeva ha sido constatada en otro yacimiento próximo mediante la identificación de este diente, atribuido a un gran carnosaurio, cuya descripción científica quedará plasmada próximamente en una revista del Consejo Superior de Investigaciones Científicas.
Pero además de estos huesos de la cadera, han hallado el pie izquierdo completo del dinosaurio, incluyendo una uña de treinta centímetros de longitud, algo poco común y "sensacional" porque va a permitir saber exactamente, una vez se reconstruya el "puzzle", todas las falanges que tenía cada uno de los cinco dedos y conocer su parentesco con otros grupos de dinosaurios, ha agregado Alcalá.

Gracias a los huesos localizados ya se ha conseguido completar el 45% del esqueleto del dinosaurio y en las nuevas excavaciones, que se reanudarán la próxima semana, los paleontólogos "van a la caza" del cráneo, del fémur derecho completo -que debería medir 2,15 metros- o la parte que falta del izquierdo, que ya ha sido localizado, y vértebras de la cola.

Si se hallaran estos nuevos huesos, ha comentado Alcalá, se podría saber cuál era el aspecto final del animal -que con cuello y cola largos pesaría unos 40 toneladas y mediría en torno a 30 metros de longitud- y se podría certificar que sus parientes más próximos son los saurópodos primitivos que reciben el nombre de "Eusaurópodos".

EFE

martes, 12 de mayo de 2009

Especies invasoras amenazan la riqueza de las islas Galápagos

Especies invasoras amenazan la riqueza de las islas GalápagosEspecies como cabras, hormigas, ratas, gatos salvajes o el arbusto de la mora, extrañas invasoras para la flora y la fauna de las islas Galápagos, amenazan el equilibrio de uno de los lugares más especiales del planeta, donde el 97 por ciento del territorio está protegido.

El Parque Nacional Galápagos (PNG) realiza un minucioso trabajo de erradicación de esas especies, introducidas en el archipiélago ecuatoriano, en su lucha por mantener la riqueza única de un ecosistema frágil, que es vigilado meticulosamente por los guardaparques.

La institución conservacionista mantiene un control exhaustivo de todo el material orgánico que entra al archipiélago, además de trabajar con ahínco en el combate, mediante técnicas no agresivas para el medio ambiente, contra esas especies.

Víctor Carrión, responsable de Control y Erradicación de Animales Introducidos en el Parque Nacional, explicó a un grupo de periodistas que su trabajo supone una labor minuciosa que requiere de un estudio previo y del compromiso de las autoridades de Galápagos y del país.

La erradicación de esas especies, cuya presencia desafía la conservación del ecosistema original de Galápagos, pretende lograr la restauración ecológica de las islas y mantener su ciclo evolutivo que, hace 150 años, inspiró a Charles Darwin en la creación de su teoría sobre la evolución natural de las especies.

En la isla de Santa Cruz, cerca de "Los Gemelos", una curiosa formación geológica volcánica que consiste en dos grandes hondonadas circulares casi idénticas, se erige una frondosa plantación de mora que, al contrario de lo que un turista no iniciado pudiera pensar, no es una manifestación de la riqueza de la vegetación de Galápagos.

De hecho, supone una amenaza para el equilibrio del ecosistema de la zona, y por ello el PNG realiza una deforestación de la planta a la vez que repuebla el sector con especies de flora endémica, únicas del archipiélago. La misión está a cargo de cuatro operarios de la institución, que a base de machete destruyen alrededor de media hectárea por día.

Otro trabajo meticuloso es el que se realiza para lograr la erradicación de ratas, que posiblemente desembarcaron en las islas después de viajar en las bodegas de algunos barcos.

En la isla Floreana, al sur del archipiélago, se sitúa Punta Cormorán, uno de los lugares de visita restringida y muy controlada por el PNG debido a la fragilidad de su ecosistema y a la pureza de su conservación.

En Punta Cormorán habitan flamencos y pinzones de patas azules, en sus aguas cristalinas nadan tiburones y en sus playas de arena "harina", así conocida por ser muy fina y de color blanco, las tortugas marinas entierran sus huevos.

Sin embargo, las ratas que llegaron desde el continente crearon una población que pone en peligro la pureza y la estabilidad de ese ecosistema.

Para su erradicación, los guardaparques se valen de una trampa-jaula hecha de metal que contiene un cebo elaborado a base de maní (cacahuete) que atrae a los roedores y los aprisiona una vez que han entrado en busca del alimento.

Un esfuerzo especial de control es el que se realiza para acabar definitivamente con el remanente de cabras que aún quedan en áreas protegidas de algunas de las islas, después de un proceso de eliminación masiva que se llevó a cabo hace unos años.

Para ese proyecto, el PNG cuenta con un helicóptero desde el que recibe las señales de radiometría del collar de un chivo, al que los guardaparques denominan "judas" y que fue llevado a la zona tiempo atrás para que formara a su alrededor un rebaño.

También utilizan jaurías de perros entrenados que, después de que los guardaparques localizan al rebaño, son soltados para que las atrapen.

Estos procedimientos requieren de un afán particular del personal de la organización conservacionista que incluso tienen que controlar su alimentación y su higiene cuando salen a las operaciones de monitoreo y control en las zonas protegidas.

Por ello, el PNG realiza a la vez una labor de concienciación entre la población y unos controles estrictos de los turistas y de las zonas de visita porque apenas unas semillas de tomate o alguna hormiga escondida entre los resquicios de la suela de las botas puede suponer un riesgo para el equilibrio natural de esas bellas islas.

EFE

El CSIC recupera en Senegal una especie extinguida de gacela

El CSIC recupera en Senegal una especie extinguida de gacelaLa veintena de gacelas dorcas saharauis ('Gazella dorcas neglecta') que un equipo del Consejo Superior de Investigaciones Científicas (CSIC) trasladó en abril de 2007 a Senegal, con el objetivo de reintroducir esta especie extinguida a principios de los años 70 en el país africano, se ha duplicado.

Hoy son 38 las gacelas dorcas (13 machos y 25 hembras) que habitan en la Reserva de Fauna de Guembeul, cerca de la ciudad senegalesa de San Luis, donde llegaron los 20 ejemplares hace dos años desde el Parque de Rescate de Fauna Sahariana, del CSIC, en Almería.

El equipo científico ha repetido ahora ese viaje con nuevos objetivos: reforzar genéticamente la población de Guembeul y comenzar con la última fase del proyecto, el traslado de gacelas a una nueva reserva, la de Ferlo Norte, donde puedan vivir por primera vez en régimen de libertad o semilibertad.

La investigadora del CSIC y coordinadora del Proyecto de Reintroducción de Gacela Dorcas en Senegal, Teresa Abáigar, comenta sobre el éxito reproductivo de las dorcas: 'Las gacelas se han adaptado muy bien a las nuevas condiciones de vida, de manejo y de alimentación, y se han reproducido por encima de las expectativas que albergábamos los propios investigadores'.

En el último viaje, los investigadores trasladaron a Guembeul seis nuevos individuos fundadores, tres machos y tres hembras, para reforzar genéticamente la población, evitar los problemas producidos por la consanguinidad y tratar de mantener la mayor diversidad genética posible.

Los ejemplares fueron transportados en un avión militar que prestó el Ministerio de Defensa. Un macho y tres hembras procedían del zoo de Barcelona y otros dos machos del Parque de Rescate de Fauna Sahariana, del CSIC, en Almería.

Por otra parte, los investigadores emprendieron el traslado de 23 dorcas, nueve machos y 14 hembras, desde Guembeul, hasta la Reserva de Fauna de Ferlo Norte, de 500 hectáreas, donde la intervención humana será prácticamente nula y donde las gacelas podrán vivir de nuevo en régimen de libertad o semilibertad.

'Tendrán que buscarse la comida y convivir con otras especies de ungulados allí reintroducidos, como el órix de cuernos de cimitarra y la gacela mohor y con otras especies de la fauna autóctona, como los facóqueros (un tipo de cerdo salvaje), los zorros, la gran tortuga terrestre y las gallinas pintadas de Guinea», adelanta la investigadora del CSIC.

Durante las últimas décadas, las gacelas dorcas han sido criadas en cautividad en distintos centros europeos. Aunque la población de gacelas dorcas se encuentra dispersa por diversos centros, el Libro de Registro Internacional y el Programa Europeo de Cría en Cautividad para la 'Gazella dorcas neglecta' son coordinados por los investigadores del CSIC en la Estación Experimental de Zonas Áridas, en Almería.

La dorcas saharaui es una gacela de tamaño pequeño (los machos pesan alrededor de 17 kilos y las hembras, unos 15), de color marrón claro, con una línea marrón-sepia en los flancos y de color blanco en la parte inferior. Ambos sexos tienen cuernos, aunque en el caso de los machos son más grandes y en forma de lira.

En cautividad alcanzan la madurez sexual alrededor de los 12 meses. Se reproducen a lo largo de todo el año. Tras un periodo medio de gestación de 168 días, paren una única cría.

jueves, 7 de mayo de 2009

Robot submarino con sentido del tacto

Robot submarino con sentido del tacto. Foto: Fraunhofer-GesellschaftEl robot se sumerge en el mar, navega hasta el cable submarino y realiza las reparaciones precisas, pero el operario que maneja el robot no tiene una tarea fácil. Se trata de un objetivo oscuro y la luz del robot no ayuda mucho. Además, las corrientes empujan al robot fuera de la zona de trabajo.

En el futuro, el robot podría encontrar por sí mismo su camino hacia el punto donde tiene que actuar. Un sensor le dotará con el sentido del tacto y ayudarle a orientarse en su ambiente submarino de forma autónoma.

"Un componente de esta capacidad táctil es un indicador de tensión", explicó Marcus Maiwald, responsable del proyecto de nuevo robot submarino en el Instituto Fraunhofer de Tecnología, en Bremen (Alemania). "Si el robot encuentra un obstáculo", explica "el indicador de tensión registra una alteración y la resistencia eléctrica cambió". El diseño especial del indicador de tensión consiste en que no está adherido, sino impreso en la superficie del robot, lo que significa que se puede aplicar al sensor la curvatura de la superficie del robot.

Esta banda impresa es de un grosor de tan sólo diez micrómetros, similar al de un cabello humano. Como resultado, el indicador de tensión puede aplicarse muy cerca y permite al robot identificar con precisión dónde está contactando con un obstáculo. El sensor está protegido de la sal marina mediante una cápsula.

Para producir esas indicaciones de tensión, los científicos atomizan una solución con nanopartículas para crear un aerosol. Un sistema de software guía el flujo del aerosol a la posición correcta. Dirigiendo el gas en forma de rayo envolvente se asegura que éste no se abra.

A finales de mayo, el equipo presentará el nuevo diseño de robot submarino con capacidad táctil y cuatro brazos (en la imagen) en una conferencia en Nuremberg, informa Science Daily.

Fuente: europapress.es

viernes, 1 de mayo de 2009

Messenger detecta un inmenso cráter en Mercurio

El cráter Rembrandt de Mercurio, captado por la nave Messenger. NASALa sonda Messenger de la NASA ha detectado un inmenso cráter en Mercurio que tiene un diámetro de alrededor de 750 kilómetros. Los expertos de la agencia espacial creen que la cuenca, bautizada con el nombre de 'Rembrandt', es la huella dejada por el impacto de un objeto externo, probablemente un asteroide, hace aproximadamente 4.000 millones de años.

"Este cráter se formó durante un período de intenso bombardeo proveniente del Sistema Solar", explica Thomas Watters, científico de la Institución Smithsonian en Washington. "Pero, aunque es muy antigua, la cuenca 'Rembrandt' es más joven que otras que se han detectado en la superficie de Mercurio", añadió Watters.

Además, la nave Messenger también ha desvelado una actividad atmosférica en Mercurio mayor de lo que se creía hasta ahora. En esa actividad, existe una interacción entre esa atmósfera y el campo magnético del planeta, según indicó la NASA en un comunicado.

La sonda se aproximó por segunda vez a Mercurio el 6 de octubre del año pasado y transmitió más de 1.200 imágenes a color y en alta resolución. Messenger también reunió información sobre una tercera parte del planeta que hasta ahora no había sido explorada por ninguna nave.

"Una de las mayores sorpresas fue constatar la gran dinámica que existe en la interacción del campo magnético y los vientos solares", agregó. La primera aproximación de Messenger a Mercurio se realizó en enero de 2008.

La sonda también confirmó la presencia de magnesio en la tenue atmósfera de Mercurio. Según la NASA, ya existían indicios de ese elemento en la atmósfera del planeta, pero no se sabía que pudiera ser un componente importante de los materiales de su superficie.

Para el mundo científico cada dato sobre Mercurio es un descubrimiento porque hasta hace poco más de un año era muy poco lo que se sabía sobre el planeta. Pero las imágenes en alta resolución y la información transmitida por Messenger han permitido conocer alrededor de un 90% de la superficie de Mercurio, según los científicos.

Después de hacer un estudio cartográfico, vemos que aproximadamente un 40% de la superficie consiste en llanuras, muchas de ellas de origen volcánico. Messenger continuará recogiendo información sobre Mercurio cuando realice su tercera aproximación al planeta en marzo de 2011.

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