martes, 29 de septiembre de 2009

Hallan tortugas acuáticas de hace 3,5 millones de años

Fósil de tortuga con la cabeza y las extremidades. Gerrad Campeny / IPHESUn equipo multidisciplinar de arqueólogos, paleontólogos, geólogos y biólogos hallaron restos de tortugas acuáticas de hace alrededor de 3,5 millones de años en el yacimiento de El Camp dels Ninots, situado en Caldes de Malavella (Girona), durante la décima campaña anual de excavación consecutiva que finaliza este martes.

El codirector de las excavaciones, Bruno Gómez, explicó que además de los fósiles de las tortugas, que en algún caso conservan el cráneo y las extremidades, -unas partes del cuerpo muy frágiles cuya conservación es difícil-, se han descubierto restos de unas 20 ranas y numerosos renacuajos, peces, tritones, pájaros, insectos, y algún hueso aislado de rinoceronte.

Gómez señaló que los resultados de las investigaciones permiten afirmar que El Camp dels Ninots es uno de los mejores yacimientos paleontológicos de Europa, idóneo para conocer la vida animal y vegetal durante el periodo del Plioceno.

En la campaña del año pasado, los investigadores desenterraron el esqueleto completo de un tapir datado de la misma época, algo que, si bien no ha sucedido en la presente campaña, no reduce el valor de los hallazgos, ya que los miles de huellas de hojas, frutos y troncos permitirán conocer mejor el paisaje de la zona hace 3,5 millones de años.

Gómez apuntó que el paisaje, donde abundaban árboles y plantas de tipo subtropical que conformaban un paisaje frondoso, húmedo y con un régimen pluviométrico superior al actual, podría replicarse no solo en la zona de Caldes de Malavella, sino también en buena parte de Catalunya y del Mediterráneo.

Los especialistas calculan que el yacimiento de El Camp dels Ninots tiene alrededor de 25.000 metros cuadrados, y en él se realizan campañas de excavación desde hace una década. La zona era un lago al que acudían a beber numerosos animales, con una rica vida vegetal y acuática, que se formó como resultado de la explosión de un volcán.

Fenómeno catastrófico

El codirector de las excavaciones explicó que por el momento barajan la posibilidad de que el yacimiento se formara a causa de algún "fenómeno catastrófico", ya que la riqueza hallada y el estado de conservación completo de algunos esqueletos hacen presuponer que los seres vivos que allí murieron lo hicieron de forma rápida y accidental.

Una de las hipótesis es que el volcán que originó el lago siguió activo un tiempo, y acumuló gases hasta que se produjo una fuga masiva de metano o azufre que mató a todos los seres vivos que estaban en la zona. La campaña de excavación, que finaliza el martes después de un mes de trabajos, ha contado con especialistas provenientes de Tarragona, Girona, Vigo, Burgos y Salamanca, además de otros países como Georgia, Francia y Argelia.

Por el momento continuará trabajando en la zona una sonda, instalada este año, que excava el yacimiento en busca de la última capa del volcán que permita conocer la profundidad del mismo, calculada en torno a los 100 metros. Por el momento la sonda ha llegado a los 60 metros, y se espera que en las próximas semanas pueda conocerse la dimensión real de El Camp dels Ninots.

Europa Press

sábado, 26 de septiembre de 2009

Anchiornis huxleyi, un eslabón entre dinosaurios y aves

Reconstrucción de Anchiornis huxleyi. Zhao Chuang / Xing LidaUn grupo de investigadores de la Universidad de Pekín han descubierto el fósil de un animal cuyo llamativo aspecto –tenía cuatro alas y plumas por casi todo el cuerpo– ha tomado mayor relevancia si cabe al darse a conocer su edad. El Anchiornis huxleyi vivió en el Jurásico tardío, hace unos 155 millones de años, lo que lo convierte en el dinosaurio con aspecto de pájaro más antiguo conocido y, sobre todo, en lo que algunos paleontólogos han definido como un eslabón perdido entre dinosaurios y aves.

El esqueleto fosilizado del Anchiornis huxleyi se ha hallado en la provincia de Liaoning. Más exactamente han sido dos descubrimientos: los detalles de un primer individuo, procedente de un yacimiento en Yaougou, se publicaron a principios de año en la revista de la Academia de Ciencias de China, mientras que ahora se han presentado nuevos especímenes aparecidos en Tiajishan. El último hallazgo se ha publicado esta semana en la prestigiosa revista Nature.

Los autores estiman que el animal completo mediría 40 centímetros de largo y pesaría 110 gramos, por lo que se trata del dinosaurio no aviar más pequeño hasta la fecha. Uno de los descubridores, Xing Xu, admite que al principio se pensó que se trataba simplemente de un pájaro antiguo, pero que una evaluación más exhaustiva del fósil –«excepcionalmente bien preservado»– ha revelado que se trata de un ejemplar de la familia de los dinosaurios terópodos manirraptores Troodontidae. Esto sugiere que «pudo haber existido una fase en la que los dinosaurios tuvieron cuatro alas en su transición para convertirse en aves».

La conclusión principal del equipo científico que ha llevado a cabo los análisis de la nueva especie es realmente contundente: ha quedado totalmente rebatido el argumento que defendían algunos expertos de que los dinosaurios con aspecto de ave vivieron demasiado tarde como para ser los antepasados de los pájaros.

martes, 22 de septiembre de 2009

Nueva imagen del centro de la Vía Láctea captada desde el norte de Chile

Nueva imagen del centro de la Vía Láctea captada desde el norte de ChileEl Observatorio Europeo Austral (ESO, por sus siglas en inglés) publicó hoy una nueva imagen del centro de la Vía Láctea formada a partir de 1.200 fotografías captadas desde el norte de Chile con un telescopio aficionado.

La fotografía, en color real del centro de la galaxia en la que se sitúa el sistema solar, muestra la zona del cielo desde la constelación de Sagittarius (el Arquero) hasta Scorpius (el Escorpión).

A la derecha de la imagen, de 34 por 20 grados de amplitud y de un tamaño de 340 millones de píxeles, se puede apreciar la colorida región de Rho Ophiuchi y Antares, así como las nebulosas Pipe y Snake.

También se observa de forma oblicua la senda polvorienta que deja la Vía Láctea, punteada con nebulosas brillantes y rojizas, que también alberga el centro mismo de esta galaxia, donde se halla un agujero negro súper masivo.

La imagen fue compuesta por el astrónomo y fotógrafo francés Stéphane Guisard a partir de 1.200 fotografías tomadas gracias a un telescopio aficionado durante más de 200 horas de exposición, reunidas durante 29 noches en el Cerro Paranal.

En ese cerro, a 1.100 kilómetros al norte de Santiago, se encuentra el Observatorio Paranal de la ESO, que alberga el Very Large Telescope, el instrumento óptico más avanzado del mundo.

La entidad opera tres sitios únicos de observación de clase mundial en la región del desierto de Atacama en Chile, el más árido del mundo y donde el cielo permite una visión única del universo: La Silla, Paranal y Chajnantor.

La ESO es la principal organización astronómica intergubernamental de Europa y está apoyada por 14 países: Austria, Bélgica, República Checa, Dinamarca, Francia, Finlandia, Alemania, Italia, Holanda, Portugal, España, Suecia, Suiza y el Reino Unido.

EFE

sábado, 19 de septiembre de 2009

Raptorex kriegsteini el pequeño ancestro del Tiranosaurius Rex

El pequeño Raptorex y su descendiente, el Tyrannosaurus rex / Todd MarshallInvestigadores de la Universidad de Chicago en Estados Unidos han desenterrado un tiranosaurio en China que no alcanza los tres metros de largo que muestra las mismas características del 'Tiranosaurius Rex' pero que lo precedió en decenas de millones de años.

El estudio, que muestra que la especie es como una reproducción casi idéntica aunque a una escala mucho más pequeña del gran depredador, se publica en 'Science Express', la edición digital de la revista 'Science'.

El descubrimiento significa que tales características físicas especializadas, como el gran cráneo y sus pequeñas patas delanteras, no evolucionaron a medida que los depredadores prehistóricos fueron creciendo en tamaño.

Según los investigadores, tales características estaban ya presentes como para tener éxito en la alimentación en todos los tamaños de los dinosaurios durante su existencia en el periodo del Cretáceo.

Los científicos, dirigidos por Paul Sereno, estudiaron el pequeño cuerpo fosilizado del nuevo tiranosaurio, denominado 'Raptorex kriegsteini', que se cree era un ejemplar joven que tenía cinco o seis años cuando murió.

Durante el trabajo, sus autores examinaron cráneo, dientes, nariz, columna, hombros, antebrazos, pelvis y patas traseras del fósil, comparando las características con las versiones evolutivas más grandes de los dinosaurios tiranosaurios.

Los científicos concluyen que las características especializadas para la alimentación o el 'diseño esqueletal depredatorio' del 'R. kriegsteini' se encontraban reproducidas a escala con pequeñas modificaciones en sus descendientes de mayor tamaño, cuyos cuerpos llegaron a tener masas corporales 90 veces superiores a la del 'R. kriegsteini'.

martes, 15 de septiembre de 2009

Descubren una nueva especie de dinosaurio herbívoro en la Patagonia argentina

Descubren una nueva especie de dinosaurio herbívoro en la Patagonia argentina. EFEUn grupo de paleontólogos ha descubierto una nueva especie de dinosaurio herbívoro que vivió hace unos 80 millones de años y cuyos restos fósiles fueron hallados hace una década en la Patagonia argentina.

"Es un dinosaurio saurópodo, de la especie de los titanosaurios, herbívoro, de cuello largo y cuatro patas, muy grande y pesado, con andar lento y que medía unos 30 metros de largo", explicó uno de los miembros del grupo, Leonardo Salgado.

La especie ha sido bautizada "Barrosaurus casaiquelai" en referencia a la localidad de Sierra Barrosa, en la provincia de Neuquén, donde fue hallada, y en homenaje al paleontólogo argentino Rodolfo Casamiquela, fallecido el año pasado, indicó.

Sus restos fueron hallados en 1999, durante una expedición en el sureste de Neuquén que forma parte de una vasta zona de yacimientos paleontológicos y que fue financiada por la National Geographic Society estadounidense.

"Lo que se encontró son tres vértebras bastante grandes y a pesar de que el material está muy fragmentado hay detalles en la anatomía de las vértebras que nos indicaron que era una especie distinta a las conocidas", apuntó Salgado al diario Crítica.

"Por sus características eran animales corpulentos, no eran ágiles, se alimentaban de plantas y tenían cuatro patas muy grandes y pesadas", señaló el experto argentino al explicar que "se trata de una nueva especie" de dinosaurio que vivió hace unos 80 millones de años.

Los restos del "Barrosaurus casaiquelai" son expuestos en el Museo Carmen Funes de la ciudad neuquina de Plaza Huincul, a 1.100 kilómetros al suroeste de Buenos Aires, junto a los del "Argentinosaurus huinculensis", hasta ahora el dinosaurio herbívoro más grande del mundo.

EFE

sábado, 5 de septiembre de 2009

XMM-Newton descubre una piedra Rosetta celeste

XMM-Newton descubre una piedra Rosetta celeste. Credits: Francesco Mereghetti, background image: NASA, ESA and T.M. Brown (STScI)El telescopio espacial de rayos-X de la ESA, XMM-Newton, ha descubierto una piedra Rosetta celeste: un primer plano de una enana blanca, en órbita alrededor de otra estrella, que podría explotar en un tipo particular de supernova en unos pocos millones de años. Estas supernovas se utilizan como balizas para medir las distancias cósmicas y, en última instancia, comprender la expansión de nuestro Universo.

Los astrónomos han estado siguiendo la pista de este misterioso objeto desde 1997 cuando descubrieron que algo estaba emitiendo rayos-X cerca de la brillante estrella HD 49798. Ahora, gracias a la gran sensibilidad de XMM-Newton, han podido seguir al misterioso objeto a lo largo de su órbita. La observación ha demostrado que se trata de una enana blanca, el corazón muerto de una estrella, emitiendo rayos-X en el espacio.

Sandro Mereghetti, del INAF-IASF de Milán, Italia, y sus colaboradores también han descubierto que ésta no es una enana blanca ordinaria. Han medido su masa y han descubierto que es más de dos veces mayor de lo que se esperaban. La mayoría de las enanas blancas aglutinan 0.6 masas solares en un objeto del tamaño de la Tierra. Esta enana blanca en particular contiene contiene al menos el doble de esa masa pero tiene un diámetro que es la mitad del de la Tierra. También rota sobre sí misma una vez cada 13 segundos, la tasa más rápida de cualquier enana blanca conocida.

La determinación de la masa es fiable porque los datos del seguimiento realizado por XMM-Newton han permitido a los astrónomos utilizar el método más robusto para 'pesar' una estrella, un método basado en la Ley de la Gravitación Universal enunciada por Isaac Newton en el siglo XVII. Seguramente, la enana blanca ha adquirido su inusual masa robando gas de la estrella a la que acompaña, en un proceso conocido como acreción. Con una masa de 1.3 veces la de nuestro Sol, la enana blanca se está acercando a un límite peligroso.

Cuando tenga más de 1.4 masas solares, la enana blanca puede explotar, o bien colapsarse para formar un objeto todavía más compacto conocido como estrella de neutrones. La explosión de una enana blanca es la principal explicación para el origen de las supernovas de tipo Ia, unos objetos brillantes que son utilizados por los astrónomos como puntos de referencia para medir la expansión del Universo. Hasta ahora, los astrónomos no habían sido capaces de encontrar una enana blanca adquiriendo masa en un sistema binario en el que la masa se pudiese determinar con tanta precisión.

“Esta es la piedra Rosetta de las enanas blancas en sistemas binarios. Nuestra precisa determinación de las masas de las dos estrellas ha sido fundamental. Ahora podremos estudiarla con más detalle y tratar de reconstruir su pasado, de forma que podamos calcular su futuro,” comenta Mereghetti.

Su futuro será espectacular. Se cree que la estrella explotará en unos pocos millones de años. Aunque está suficientemente lejos como para no suponer ningún peligro para la Tierra, está suficientemente cerca como para convertirse en un espectáculo celeste extraordinario. Los cálculos sugieren que brillará inicialmente con la intensidad de la luna llena y que será tan brillante que podrá ser observada a simple vista en pleno día.

Nuestros descendientes podrán ver un fantástico espectáculo. Gracias a XMM-Newton, podemos empezar a imaginárnoslo.

‘An ultra massive fast-spinning white dwarf in a peculiar binary system’ de S Mereghetti, A Tiengo, P Esposito, N La Palombara, GL Israel, L. Stella se publica el 4 de Septiembre, en la revista Science.

Para más información:

Sandro Mereghetti, IASF-INAF, Milan, Italia
Email: Sandro @ iasf-milano.inaf.it

Norbert Schartel, ESA XMM-Newton Project Scientist
Email: Norbert.Schartel @ esa.int

viernes, 4 de septiembre de 2009

Andrómeda, la galaxia caníbal

Andrómeda, la galaxia caníbalSe sospechaba desde hace tiempo, pero ahora los astrónomos lograron confirmarlo: la enorme galaxia Andrómeda se ha expandido devorando a estrellas de las pequeñas galaxias vecinas.

Un equipo internacional de científicos descubrió lo que dice son "restos" de galaxias enanas vecinas destruidas e incorporadas a Andrómeda.

El equipo de astrónomos del Sondeo Arqueológicio de Andrómeda -que publican su investigación en la revista Nature- logró obtener imágenes detalladas del evento que ocurrió a unos 2,3 millones de años luz de la Tierra.

Desde hace décadas se sospecha que las galaxias se consumen entre sí y que Andrómeda devoraba a las galaxias enanas que se acercaban demasiado.

Pero ahora por primera vez los astrónomos lograron trazar en detalle el mapa de la enorme galaxia y descubrieron dentro de ésta a estrellas que no pudieron haberse formado allí.

Tal como explicó a la BBC Pauline Barmby, astrónoma de la Universidad de Western Ontario, Canadá, y quien participó en el estudio, el patrón de las órbitas de las estrellas pueden revelar su origen.

"Andrómeda está tan cerca de nosotros que pudimos trazar el mapa de todas sus estrellas" explica.

"Y cuando vimos una especie de estrellas agrupadas con la misma órbita pudimos saber que éstas no pertenecían a ese sitio".

Se trataba, dicen los astrónomos, de decenas de miles de soles formando pequeñas galaxias y cayendo en una galaxia espiral enorme como Andrómeda.

Modelo jerárquico

Los astrónomos utilizaron el Telescopio Canadá-Francia-Hawaii para trazar las inmensas fuerzas gravitaciones que se están devorando a la pequeña galaxia Traingulum cuando orbita lentamente a la gigantesca espiral.

Las imágenes que lograron captar muestran por primera vez las fuerzas de marea e interacciones que provocan que una galaxia devore lentamente a las estrellas y gases cósmicos de otra galaxia.

La investigación apoya al llamado "modelo jerárquico" de formación de galaxias.

Este modelo predice que las galaxias más grandes estén rodeadas de reliquias o galaxias más pequeñas que ya consumieron totalmente o han comenzado a digerir.

Andrómeda es la galaxia más cercana a nuestra Vía Láctea y tal como señalan los científicos, continúa expandiéndose.

Los astrónomos pudieron observar también una "corriente de estrellas" de una galaxia vecina llamada Triangulum "extendiéndose" hacia Andrómeda.

Fusión galáctica

El doctor Scott Chapman, profesor de astrofísica del Instituto de Astronomúa de la Universidad de Cambridge, que también participó en la investigación explica que "eventualmente estas dos galaxias terminarán fusionándose completamente".

"Y parece irónico que la formación y la destrucción de galaxias sean eventos tan unidos".

Y ahora Andrómeda parece perseguir un banquete más grande. La gigantesca galaxia se acerca a nosotros -a la Vía Láctea- a gran velocidad.

"Sí está cada vez más cerca y eventualmente habrá una explosión colosal de Andrómeda con nuestra galaxia" dice Scott Chapman.

"Pero -igual que como ocurrió en este evente- el principal efecto de esa explosión será el desplazamiento de estrellas entre ambas galaxias para eventualmente formar una sola galaxia con la formación de muchas estrellas nuevas".

"Quizás podría ser motivo de preocupación pero el evento es todavía demasiado lejano, a miles de millones de años", expresa el científico.

BBC

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