jueves, 29 de octubre de 2009

El telescopio Fermi refuerza las teorías de Einstein

Viaje de fotones. NASA / SONOMA STATE UNIV / AURORE SIMONNETEl telescopio espacial Fermi de rayos gamma es una misión conjunta en la que intervienen EEUU, Alemania, Francia, Italia, Japón y Suecia. Dedicado casi exclusivamente a la búsqueda de rayos gamma, su objetivo es el estudio de fenómenos cósmicos como la actividad de los núcleos galácticos, los púlsares y otras fuentes de energía como la materia oscura.

Fue puesto en una órbita terrestre concéntrica el 11 de junio de 2008 por un cohete Delta II lanzado desde el Centro Espacial Kennedy de la NASA, en Cabo Cañaveral (Florida). Desde que comenzó a operar después de ingresar en órbita, el telescopio ha capturado más de mil fuentes de rayos gamma, un tipo de radiación electromagnética cuya altísima energía, expresada en sus fotones, viaja y se esparce por todo el universo.

Pero, sobre todo, logró proporcionar una medida que constituyó una prueba empírica sobre las teorías de la relatividad y de la unificación del tiempo y el espacio, tal y como las enunció el físico alemán a comienzos del siglo pasado. Básicamente esas teorías se refieren a concepto del tiempo en relación con los cuerpos y la velocidad de la luz. "Los físicos quisieran sustituir la visión de la gravedad de Einstein, como lo expresan sus teorías de la relatividad, con algo que abarque todas las fuerzas fundamentales", señaló Peter Michelson, investigador del principal telescopio del observatorio Fermi. "Las ideas son muchas, pero son muy pocas las formas que existen de ponerlas a prueba", señaló.

Einstein sigue imponiéndose

Para los científicos, el Fermi ha proporcionado una forma de poner a prueba su teoría. Según el modelo de Einstein, toda la radiación electromagnética, incluyendo las ondas de radio, la luz infrarroja, la luz visible, los rayos X y los rayos gamma, se desplazan por el vacío a la misma velocidad. El 10 de mayo de este año, el Fermi y otros satélites detectaron un destello de rayos gamma identificado como GRB 090510. La explosión ocurrió como resultado de la colisión de dos estrellas neutrónicas y los estudios mostraron que ese fenómeno ocurrió en una galaxia a 7.300 millones de años luz de la Tierra.

De los muchos fotones de rayos gamma detectados por el Fermi durante el destello que tuvo una duración de 2,1 segundos, había dos cuya energía era totalmente diferente. Sin embargo, tras desplazarse más de 7.000 millones de años, el par de fotones llegó con una diferencia de apenas nueve décimas de segundo. "Estos dos fotones viajaron a la misma velocidad. Einstein sigue imponiéndose", señaló Michelsen.

Vistazo al 'universo extremo'

Pero más que por las teorías de Einstein, los astrónomos que controlan las operaciones del telescopio están más felices por los descubrimientos que éste ha hecho sobre lo que califican como "el universo extremo". "Hemos descubierto más de mil fuentes persistentes de rayos gamma, cinco veces el número conocido hasta ahora", indicó Julie McEnery, científico del proyecto en el Centro Goddard de Vuelos Espaciales de la NASA.

Casi la mitad de ellos han sido vinculados con objetos o fenómenos conocidos en otras longitudes de onda, añadió. Entre esos objetos, ya más de 500, figuran los blazers, que son galaxias distantes cuyos agujeros negros emiten chorros de materia hacia el sistema que alberga a la Tierra. En nuestra galaxia, las fuentes de rayos gamma incluyen 46 púlsares y dos sistemas binarios en los que una estrella neutrónica orbita una estrella más joven y candente.

EFE

martes, 27 de octubre de 2009

El cráneo de un monstruo marino colosal de hace 150 millones de años

Los restos del gigante marino. BBCEl cráneo fosilizado de un "monstruo marino de dimensiones colosales", que vivió en los océanos hace aproximadamente 150 millones de años, ha sido encontrado en la llamada "Costa Jurásica" de Inglaterra, en lo que los paleontólogos consideran un hallazgo de la máxima trascendencia.

Se trata de un pliosaurio, que según las estimaciones de los científicos medía entre 10 y 16 metros desde la cabeza hasta la cola y tenía un peso de entre 7 y 12 toneladas, por lo que pudo ser el auténtico "terror de los mares" durante el periodo Jurásico.

Fue encontrado por un coleccionista en un punto no determinado de la "Costa Jurásica", una franja costera de unos 150 kilómetros del suroeste inglés altamente apreciada porque es una muestra de la historia geológica de los últimos 185 millones de años.

Los pliosaurios fueron unos suborden de los plesiosaurios, unos animales que tenían el cuello corto, parecían ballenas con gigantescas fauces y mortíferos dientes, y habitaron la Tierra al mismo tiempo que los grandes dinosaurios terrestres.

Se alimentaban de peces y probablemente no dudaban en perseguir a otros reptiles marinos más pequeños si se ponían a su alcance.

Estaban perfectamente adaptados a la vida del agua y algunos se podían sumergir hasta profundidades superiores a 300 metros, gracias a que tenían un gran volumen y una cabeza parecida a la de los cocodrilos, con un refuerzo para soportar las grandes presiones.

De un sólo bocado podían engullir a un animal del tamaño de un ser humano y su ferocidad estaba acompañada de una gran fortaleza.

"Tenían músculos enormemente fuertes en el cuello, y es fácil imaginarse que a la hora de caza morderían al animal y que con esos grandes músculos del cuello lo destrozarían repartiendo trozos de la presa por todas partes. Una especie de baño de sangre", explicó David Martill, paleontólogo de la Universidad de Portsmouth.

El profesor Martill explicó que en el caso del pliosaurio inglés "sólo tenemos la cabeza, por lo que no se puede ser absolutamente preciso sobre su tamaño, aunque puede competir por el título del más grande del mundo".

Para explicar la envergadura de este animal, este paleontólogo subrayó que "se hubiera podido engullir a un humano de golpe".

lunes, 19 de octubre de 2009

Descubren 32 nuevos planetas fuera del Sistema Solar

Descubren 32 nuevos planetas fuera del Sistema SolarUn grupo internacional de investigadores ha descubierto 32 nuevos exoplanetas (fuera de los límites del Sistema Solar) desde el observatorio de La Silla, al norte de Chile, lo que ayudará a comprender mejor el Sistema Solar y el universo.

Los exoplanetas son cuerpos que giran en una órbita permanente alrededor de una estrella, pero más allá del Sistema Solar.

En 1995 se halló el primer planeta alrededor de otra estrella como el Sol y luego otros muchos exoplanetas.

En los últimos quince años se han descubierto 350 planetas orbitando estrellas parecidas al Sol, lo que ha revelado la existencia de una impresionante diversidad de exoplanetas, ha detallado este científico.

El descubrimiento de los 32 nuevos exoplanetas ha sido realizado gracias a las mediciones realizadas por el High Accuracy Radial Velocity Planet Searcher (HARPS o Buscador de Planetas por Velocidad Radial de Alta Precisión), instalado en el telescopio de 3,6 metros de la ESO (Organización Europea para la Investigación Astronómica), en La Silla.

"Lo más interesante es que aún hay muchos objetos más allá de Plutón", han indicado fuentes del Instituto de Tecnología de California (EEUU).

En 2009 se celebra el Año Internacional de la Astronomía que conmemora los 400 años de la primera observación del cielo con un telescopio por Galileo Galilei y el nacimiento de la ciencia moderna.

EFE

miércoles, 14 de octubre de 2009

Darwinopterus: el nuevo reptil volador de China

DarwinopterusLe han bautizado como 'Darwinopterus' (ala de Darwin). Tenía los dientes puntiagudos y el cuello flexible, y era uno de los muchos tipos de pterosaurios que abundaban en la era Mesozoica, hace unos 220 millones de años. Éstas son las principales características del nuevo reptil volador de la era de los dinosaurios que ha descubierto en China un equipo de científicos del Reino Unido y del propio gigante asiático.

El descubrimiento, que se publica en la revista Proceedings of the Royal Society B: Biological Sciences, aporta la primera prueba clara de un tipo de evolución inusual y controvertida, ya que viene a llenar el hueco evolutivo que había entre dos tipos de pterosaurios: uno con cola larga y otro, su descendiente, con cola más corta.

Los investigadores indicaron que estos dos grupos estaban separados por una importante brecha en el proceso de la evolución, identificada en su día por el naturalista británico Charles Darwin, pero que ahora parece haberse resuelto con este hallazgo.

Más de 20 fósiles del esqueleto del 'Darwinopterus', algunos de ellos completos, fueron hallados a principios de este año en rocas del noreste de China de una antigüedad de 160 millones de años. El reptil volador, que tiene mandíbulas largas, vivía de la caza de otras criaturas voladoras, según los expertos.

El nuevo reptil ha sido bautizado 'Darwinopterus' con motivo de las celebraciones en 2009 de los 200 años del nacimiento de Charles Darwin y los 150 años de la publicación de su obra 'El Origen de las Especies'.

El profesor David Unwin, de la Escuela de Estudios de Museos de la Universidad de Leicester, que participó en esta investigación, confiesa que el descubrimiento le ha conmocionado. «Lo raro de 'Darwinopterus' es que tiene la cabeza y el cuello como los pterosaurios avanzados, mientras que el resto del esqueleto, incluida una cola muy larga, es idéntica a las formas primitivas», resaltó Unwin.

Agregó que la edad geológica del 'Darwinopterus' y su extraña combinación de características avanzadas y primitivas aporta más información sobre la evolución de los pterosaurios.

Esta evolución del pterosaurio, resaltó Unwin, fue rápida, con muchos cambios concentrados en un corto periodo de tiempo, y sus estructuras importantes, como el cráneo, el cuello o la cola, "parecen haber evolucionado juntas". "La cabeza y el cuello evolucionaron primero, seguidos después por cuerpo, cola, alas y patas", explicó.

Los pterosaurios ('lagartos alados') existieron durante casi toda la Era Mesozoica (228 a 65 millones de años), y fueron los primeros vertebrados en conquistar el aire. No se consideran dinosaurios, aunque sí convivieron con ellos durante decenas de millones de años. Tampoco son aves; aparecieron unos 75 millones de años antes y los antepasados de ambos son muy distintos.

viernes, 9 de octubre de 2009

Un eslabón clave en la evolución del oído de los mamíferos

Reconstrucción artística del esqueleto y el cuerpo del nuevo mamífero. ScienceUn equipo internacional de paleontólogos ha descubierto en China el fósil de una especie desconocida de mamífero que ha revelado nuevas claves sobre la evolución humana. Este ancestro prehistórico, que vivió hace 123 millones de años, demuestra que el oído medio de los mamíferos evolucionó en múltiples ocasiones, desapareciendo y apareciendo a lo largo de la evolución.

El trabajo, realizado por la Academia China de Ciencias Geológicas en Beijing, se publica esta semana en la revista Science.

"Lo más sorprendente, y por lo tanto científicamente interesante, es el oído de este animal", explica el doctor Zhe-Xi Luo, vicedirector de investigación en el Museo Carnegie de Historia Natural. "Los mamíferos poseen un oído enormemente sensible, con una capacidad auditiva muy superior al de todos los demás vertebrados. De hecho, el oído es fundamental para la vida de los mamíferos, y la evolución de esta capacidad es fundamental para comprender el origen de algunos adaptaciones clave de los mamíferos".

Los científicos, dirigidos por Quiang Ji, analizaron el fósil de un mamífero de inicios del Cretácico, el 'Maotherium asiaticus', que alberga el Museo Geológico de Henan en China, para llegar a estas conclusiones.

Los investigadores explican que la evolución de la audición se caracteriza por la separación del oído medio de la mandíbula y la pérdida del llamado cartílago de Meckel durante las fases embrionarias.

El oído medio del nuevo fósil, que pertenece a un linaje que condujo tanto a mamíferos marsupiales como placentarios, sigue unido al hueso de la mandíbula, aunque los ancestros de esta criatura ya muestran la separación con el hueso.

Este hallazgo sugiere que el oído medio ha evolucionado en múltiples ocasiones en los mamíferos y, por lo tanto, que la evolución no sólo se produce de forma lineal, con especies de base evolucionando hacia especies derivadas, sino que puede invertirse hacia características y condiciones más primitivas con el paso del tiempo.

miércoles, 7 de octubre de 2009

Las huellas de dinosaurio más grandes de Europa

Una de las huellas de dinosaurio halladas en Plagne - AFPUnas espectaculares huellas de dinosaurio que fueron descubiertas la pasada primavera por una pareja de aficionados en el departamento de Ain, en el este de Francia, son las más grandes que se han encontrado hasta ahora en Europa, y posiblemente las mayores del mundo.

El tamaño de estas huellas del municipio de Plagne dans l'Ain es "colosal", según los paleontólogos del Centro Nacional de Investigación Científica (CNRS, por sus siglas en francés) que han analizado el hallazgo. Su diámetro total alcanza hasta dos metros, lo que corresponde a animales con un peso de entre 30 y 40 toneladas.

Hace 150 millones de años, esta zona estuvo habitada por numerosos saurópodos, que eran cuadrúpedos herbívoros de cuello y cola largos, primos de los diplodocus. La calidad y el tamaño de las huellas y la longitud del camino que trazan convierten este lugar en uno de los más importantes de Europa para los estudiosos de los dinosaurios.

"El tamaño de las huellas es enorme", asegura Pierre Hantzpergue, un paleontólogo de la Universidad de Lyon que ha verificado el hallazgo. "Este descubrimiento es realmente nuevo. Se han encontrado huellas muy grandes en EEUU, pero no creo que sean tan grandes como éstas".

El otro aspecto importante del hallazgo es su dimensión geográfica. Los investigadores han comprobado que las huellas se extienden a lo largo de decenas, e incluso cientos, de metros.

"Estas distancias son muy grandes", explica Hantzpergue. "En el pasado hemos visto huellas a lo largo de 50 metros en Francia, 100 metros en Suiza y el récord, de 150 metros, está en Portugal. Aquí, en Plagne, nos quedan muchas hectáreas por explorar, pero sin duda vamos a encontrar una extensión superior a 150 metros, así que creemos que será la más grande del mundo".

La región ya es conocida por sus hallazgos paleontológicos, pero resulta llamativo que posiblemente su descubrimiento más espectacular lo haya logrado una pareja de aficionados. Marie-Helene Marcaud, una maestra escolar, y Patrice Landry, un geólogo, encontraron las huellas el pasado 5 de abril durante una excursión de naturalistas aficionados.

lunes, 5 de octubre de 2009

El telescopio Herschel revela fábricas de estrellas en la Vía Láctea

Formación de gas frío en la constelación Cruz del Sur. ESAEl telescopio Herschel de la Agencia Espacia Europea (ESA) ha descubierto espectaculares imágenes de nubes de gas frío que muestran una inesperada actividad de formación estelar. La región, úbicada en la constelación de la Cruz del Sur, es oscura y gélida, y está salpicada de fábricas de estrellas.

Herschel está preparado para observar longitudes de onda infrarroja más lejanas, lo que permite a los astrónomos realizar importantes observaciones dentro de los procesos fundamentales para la exploración del cosmos.

"La mayor ventaja del telescopio Herschel es que su sensibilidad permite ver cosas que están fuera del alcance de visión de otros telescopios, como el Hubble", revela la institución. La intención del telescopio es estudiar amplias regiones de la Vía Láctea en combinación con el modo de escáner 'Spire-Pacs', uno de los tres instrumentos del Herschel que pueda trabajar independientemente. La misión está destinada a realizar operaciones rutinarias durante las próximas semanas.

Matt Griffin, catedrático de la Universidad de Cardiff y responsable de la investigación asegura que "la cobertura de la longitud de onda que han logrado nos permite recibir información detallada sobre los cambios físicos en su objeto de estudio".

El satélite Herschel, de 7.5 metros de altura y cuatro metros de ancho es el telescopio infrarrojo más grande jamás lanzado. Su espejo primario de 3.5 metros de diámetro es seis veces más grande que el de su predecesor ISO, lanzado por la ESA en 1995. Está diseñado para estudiar alguno de los objetos más fríos del espacio, en una región del espacio electromagnético prácticamente inexplorada.

Herschel fue lanzado al espacio el pasado 14 de mayo y está diseñado para captar señales del infrarrojo lejano y estudiar algunos de los objetos más fríos del Universo. Para que esa captación sea posible, además del espejo ligero de carburo de silicio (en total pesa sólo 320 kilos) lleva a bordo unos detectores enfriados hasta temperaturas de 271º C bajo cero (con 2.000 litros de helio).

sábado, 3 de octubre de 2009

Huevos de dinosaurio de hace 65 millones de años en India

Huevos fosilizados hallados en Tamil NaduUn equipo de geólogos ha encontrado un nido de huevos de dinosaurio de hace más de 65 millones de años en un pueblo al sur del estado indio de Tamil Nadu, según han confirmado los medios de comunicación del país.

"Encontramos entre una capa de tierra y otra varios cúmulos de huevos de dinosaurio así como huesos de sus cuerpos. Concretamente, cada cúmulo contenía hasta ocho huevos", explica el geólogo de la Universidad de Periyar y líder de la expedición, M. Ramkumar.

El tamaño de los huevos oscila entre los trece y los veinte centímetros de diámetro y estaban 'escondidos' en nidos de cerca de 1,2 metros de ancho, apunta este estudio realizado entre dos instituciones indias y alemanas.

Concretamente, estos nidos se encontraban bajo polvo procedente de erupciones volcánicas. Estos indicios han llevado a los expertos a plantearse que un fenómeno de estas características fue el causante de la desaparición de estas especies.

Además, tras descubrir varios huevos sin incubar en estos nidos, sospechan que los dinosaurios acudían a esa zona específicamente a criar. De momento, estos yacimientos se encuentran acordonados con el fin de evitar saqueos.

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