viernes, 24 de septiembre de 2010

La sonda Cassini muestra las auroras brillantes de Saturno

Fotografía de Saturno tomada por la nave espacial Cassini. NASA/JPL/University of LeicesterUna nueva película e imágenes aportadas por la sonda Cassini muestra las auroras brillantes de Saturno durante un periodo de dos días, que a juicio de los expertos, colabora en el entendimiento de por qué algunos cuerpos del sistema solar comprenden "impresionantes representaciones de luz".

Por primera vez, se ha extraído esta información del espectrómetro de cartografiado infrarrojo y visual (VIMS), a bordo de nave espacial Cassini de la NASA. Estas imágenes y los resultados preliminares se han presentado por Tom Stallard, científico principal de un conjunto VIMS y colaborador del magnetómetro de Cassini, en el Congreso Europeo de Ciencia Planetaria en Roma este viernes.

En la película, el fenómeno de la aurora varía "significativamente" a lo largo de un día de Saturno, que dura alrededor de 10 horas y 47 minutos. A los lados del mediodía y la medianoche (a la izquierda y a la derecha los lados de las imágenes, respectivamente), las auroras se pueden ver por periodos de varias horas.

Así, en la rotación del planeta se puede ver cómo éstas aparecen y reaparecen al mismo tiempo y en el mismo lugar en el segundo día, lo que sugiere que estos son controlados directamente por la orientación del campo magnético de Saturno.

"Las auroras de Saturno son muy complejas y apenas estamos empezando a comprender todos los factores involucrados. Este estudio proporcionará una visión más amplia de la gran variedad de diferentes características de la aurora que se puede ver, y nos permitirá entender mejor lo que controla los cambios en la apariencia", ha señalado Stallard.

Concretamente, las auroras en Saturno se producen de igual forma que las auroras en la Tierra. Las partículas del viento solar son canalizadas por el campo magnético de Saturno hacia los polos del planeta, donde interactúan con gas eléctricamente cargado (plasma) en la alta atmósfera y emiten luz.

En Saturno, sin embargo, las características de las auroras también puede ser causada por ondas electromagnéticas generadas en las lunas del planeta que se mueven a través de este plasma, que además llena la magnetosfera de Saturno.

Datos anteriores de Cassini han contribuido a una serie de fotografías detalladas de la aurora. Pero la comprensión de la naturaleza global de la región auroral requiere de un gran número de observaciones más. Hasta la fecha se han analizado 1.000 de las 7.000 imágenes tomadas de Saturno.

Las nuevas imágenes, en falso color muestra la aurora de Saturno brillan en color verde alrededor del polo sur del planeta. "Los estudios detallados como este de la aurora de Saturno nos ayudará a entender cómo se generan en la Tierra y la naturaleza de las interacciones entre la magnetosfera y las regiones superiores de la atmósfera de Saturno", ha puntualizado la científica del proyecto Cassini, con base en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA, Pasadena, California, (JPL, por sus siglas en inglés), Linda Spilker.

EUROPA PRESS

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