miércoles, 15 de septiembre de 2010

Un cometa con estallidos periódicos

Recreación artística de un estallido del cometa '29P/Schwassmann-Wachmann 1'. CSICUn grupo de investigadores ha descubierto que un cometa ubicado entre Júpiter y Saturno sufre estallidos periódicos (incremento de la luminosidad), una media de siete al año, más del doble de lo que se pensaba, hallazgo en el que ha participado también un grupo de aficionados españoles.

Esta es una de las principales conclusiones de un estudio publicado en la revista Monthly Notices of the Royal Astronomical Society, el cual aporta 'claves' sobre el comportamiento y la estructura de los cometas que apenas han sufrido cambios desde el origen del sistema solar, según sus investigadores.

En concreto, este cometa periódico se denomina '29P/Schwassmann-Wachmann 1', tiene un diámetro de unos 55 kilómetros y, con una órbita casi circular alrededor del Sol, sufre estallidos cada 50 días, explica Josep María Trigo, del Consejo Superior de Investigaciones Científicas (CSIC).

Los resultados de las observaciones durante los diez últimos años señalan que el origen de los estallidos se encuentra en la existencia de pequeñas regiones en la superficie del cometa que son ricas en hielos. Los autores sugieren que cuando estas regiones, debido a la rotación del cometa, quedan expuestas a la radiación solar se produce una brusca sublimación de los hielos (cambio de la materia sólida al estado gaseoso).

La presión del gas hace que sean arrastradas partículas de tamaño micrométrico, lo que origina los estallidos, capaces de incrementar la luminosidad del cometa más de 100 veces. "Tales explosiones en la superficie del cometa producen chorros de partículas que se expanden desde el núcleo a una distancia de decenas de miles de kilómetros", ha señalado Trigo, quien ha agregado que los estallidos son incluso fácilmente detectables con telescopios de aficionados.

EFE

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