sábado, 29 de mayo de 2010

El viento y el sol modelan Marte

El viento y el sol modelan MarteLos dos últimos estudios sobre Marte han resuelto 40 años de misterio en torno a los casquetes polares del planeta rojo. El descubrimiento de una serie de hoyos en espiral en la superficie y de un Chasma Boreal, un gran cañón que corta el polo norte del planeta, evidencian un cambio climático desconocido hasta el momento.

Según la investigación llevada a cabo por un equipo de la Universidad de Texas (EEUU) encabezado por Isaac Smith y John Holt, ambas formaciones se atribuyen a la acción conjunta del viento y el sol.

Hasta ahora se habían apuntado muchas hipótesis sobre cuál sería la composición del planeta rojo, pero estaban limitadas a la observación de la superficie. En esta ocasión los científicos han utilizado la información recopilada por dos radares en órbita capaces de averiguar la composición de las capas de depósitos más profundas, para descifrar así el modelo más probable.

Además, el estudio ha revelado que la creación de estos hoyos se debe a la combinación de materiales depositados y a la erosión producida por el viento y el sol. Una vez formados, estos hoyos se desplazaron hacia los polos y se elevaron unos 600 metros de altura a lo largo de un periodo de dos millones y medio de años.

En un segundo estudio, el mismo equipo utilizó la información del Orbitador de Reconocimiento de Marte ('Mars Reconnaissance Orbiter') para demostrar que la creación del Chasma Boreal se debió -más que a cataclismos, desplazamientos de hielo o fuertes erosiones- a procesos de deposición a gran escala y a largo plazo.

Con los datos obtenidos por radar, los científicos son capaces de diseccionar la capa de hielo en varias partes, como si fuera una cebolla.

A partir de la información recabada, algunos investigadores sugieren que estas formaciones podrían haber surgido por el calor volcánico del planeta que derritió las capas más profundas del bloque de hielo. Otros, sin embargo, apuntan a que estas formaciones, incluidas las depresiones espirales, surgieron a partir de fuertes vientos polares, llamados 'katabatics', que tallaron el cañón o esas formas en el hielo.

EFE

jueves, 27 de mayo de 2010

Nectocaris pteryx, un enigmático fósil antepasado del calamar

Recreación del Nectocaris pteryx, cefalópodo primitivo. MARIANNE COLLINUn animal que vivió hace 500 millones de años y no fue descubierto hasta hace un siglo en el yacimiento de Burgess Shale (Canadá) ha sido ahora identificado como uno de los más primitivos moluscos cefalópodos, antepasado del calamar, el pulpo y la sepia. El Nectocaris pteryx es un carnívoro que fue considerado como una gamba con cola cuando sólo se conocía un ejemplar, y que no fue descrito hasta 1976. Sin embargo, hace tres décadas se reabrió este tesoro paleontológico, que guarda las huellas de la fauna marina de cuerpo blando surgida en la explosión del Cámbrico, y los investigadores han dispuesto de otros 91 especímenes para estudiar y han concluido que es un molusco. Así lo publican los paleontólogos canadienses Jean-Bernard Caron y Martin R. Smith en Nature.

Este primitivo animal vivió hace hace 500 millones de años, en el periodo del Cámbrico medio y durante décadas el único especimen que se conocía fue un misterio para la ciencia.

La investigación de Jean-Bernard Caron y Martin R. Smith, ambos de la Universidad de Toronto (Canadá), lograron identificar la especie entre la inmensa colección de criaturas encontradas en el famoso yacimiento de Burgess Shale, en el que se conservan fósiles de organismos de cuerpo blando que evolucionaron en un periodo de explosión de la vida en el planeta.

Durante los últimos 30 años, conservador jefe de las colecciones del Museo Real de Ontario, Desmond Collins, ahora jubilado, se dedicó a recoger hasta 91 nuevos fósiles del 'Nectocaris' en un lugar llamado Walcott Quarry.

Estos nuevos restos, que tienen entre dos y cinco centímetros de largo, permitieron a Caron y Smith descubrir que se trataba de uno de los primeros cefalópodos, retrasando su origen al menos 30 millones de años.

El 'Nectocaris' tiene un cuerpo aplatastado con forma de cometa, con dos enormes ojos y dos largos tentáculos que, según los investigadores, le ayudaban a buscar y comerse a sus víctimas. En 'Nature', donde publican su trabajo esta semana, sugieren que nadaba gracias a sus dos grandes aletas laterales y que tenía en la cabeza una especie de sifón con forma de embudo para acelerarse durante su locomoción.

Pero una de las características más llamativas es que no tenían caparazón mineralizado, lo que supone que el primitivo ancestro de este grupo era una criatura similar a los modernos nautilus o a las extintas amonitas.

Smith recuerda que durante mucho tiempo se pensó que los cefalópodos evolucionaron en el Cámbrico tardío, después de que aparecieran los caparazones que les permitían flotar. Sin embargo, en este caso se observa que podían nadar sin ayuda de estos caparazones, que habrían aparecido más tarde.

miércoles, 26 de mayo de 2010

El Atlantis regresa a la Tierra tras su último viaje espacial

El Atlantis regresa a la Tierra tras su último viaje espacialHa sido su último aterrizaje. El transbordador espacial Atlantis ha regresado este miércoles a la Tierra tras concluir con éxito su última misión en la Estación Espacial Internacional (ISS).

El transbordador ha tocado tierra a las 8:48 hora local (14:48 hora peninsular españoles) en el Centro Espacial Kennedy, en Florida, donde las condiciones meteorológicas eran favorables.

La tripulación del Atlantis la conforman el comandante Ken Ham, el piloto Tony Antonelli, y los especialistas de misión Michael Good, Garrett Reisman, Steve Bowen y Piers Sellers. Los astronautas pasaron las horas previas al aterrizaje realizando los controles rutinarios de los equipos de la nave, así como concediendo entrevistas con medios de comunicación en la Tierra.

La nave se desenganchó el pasado domingo de la ISS, donde se quedaron los actuales inquilinos, el comandante Kotov y los ingenieros de vuelo Alexander Skovortsov, Tracy Caldwell Dyson, Mijaíl Kornienko, Soichi Noguchi, y TJ Creamer, algunos de los cuales serán reemplazados el próximo mes.

El ruso Kotov, el estadounidense Creamer y el japonés Noguchi abandonarán la Estación el próximo 2 de junio en una nave Soyuz, que tiene previsto aterrizar en Kazajistán.

Durante la actual misión, sus seis tripulantes entregaron un compartimento integrado de carga y un módulo de investigaciones científicas construido por la agencia espacial rusa.

Ese módulo proporcionará espacio adicional de almacenamiento y un nuevo punto de acoplamiento para las naves rusas Soyuz y Progreso, que sustituirán a los transbordadores cuando la NASA los retire a finales de este año.

En los siete días de trabajo en órbita, los astronautas colocaron seis nuevas baterías, que fueron reemplazadas durante la segunda y tercera caminata espacial.

Las baterías de la ISS, que miden casi un metro cúbico y pesan unos 170 kilogramos individualmente, almacenan la electricidad generada por los vastos paneles solares y cada una tiene un costo de 3,6 millones de dólares.

32 misiones

La ISS es un proyecto internacional que debería haber finalizado en 2006 y en el que participan 16 países, e incluye miembros de la Agencia Espacial Europea, Rusia y Japón.

Ésta ha sido la trigésimo segunda misión espacial del Atlantis y la 132 realizada por los transbordadores desde que iniciaron su servicio en abril de 1981.

La NASA retirará este año los tres transbordadores con los que ha abastecido y ha llevado suministros a la ISS, el Atlantis, el Discovery y el Endeavour, que serán sustituidos en 2015 por naves Orion, que serán mucho más grandes y con mayor capacidad de carga.

Mientras tanto, las naves rusas Soyuz serán las encargadas de llevar a la tripulación de relevo a la ISS.

EFE

sábado, 22 de mayo de 2010

El Hubble detecta una estrella que devora un planeta

Ilustración de la estrella Wasp-12 en la que cae materia del planeta que gira a su alrededor. G.BACON/NASA/ESAWasp-12 es una estrella normal, parecida al Sol, situada a unos 600 años luz de la Tierra, en la constelación del Auriga. A su alrededor gira un planeta que se descubrió en 2008, su masa es superior en un 40% a la de Júpiter y está tan cerca de su astro que cumple una órbita completa (un año) en poco más de un día terrestre. El planeta se llama Wasp-12b y dejará de existir dentro de 10 millones de años, el tiempo que la estrella tardará en devorarlo completamente. El proceso ya está en marcha, y el telescopio espacial Hubble lo ha detectado.

El proceso por el que un cuerpo estelar va robando materia de otro es conocido, pero hasta ahora se había visto sólo en parejas de estrellas (sistemas binarios), nunca tan claramente entre una estrella y un planeta a su alrededor. Sin embargo se había predicho algo así: hace sólo tres meses un científico de la Universidad de Pekín, Shu-lin Li, publicó en la revista Nature un trabajo en el que calculaba que la superficie de un planeta podría resultar distorsionada por la fuerza de gravedad de su estrella y que las fuerzas de marea calentarían su interior hasta el punto de provocar la expansión de su atmósfera. Esto es justo lo que ha descubierto ahora el Hubble, según informa el Instituto Científico del Telescopio Espacial. La atmósfera de Wasp-12b ha crecido hasta tres veces el radio de Júpiter y está trasfiriéndose a la estrella. El hallazgo se detalla en la revista Astrophysical Journal Letters

Al existencia del Wasp-12 se descubrió en un rastreo automático que mide ligeras caídas periódicas de la luminosidad de estrellas, lo que puede indicar que un planeta en órbita se cruza por delante en la línea de visión desde la Tierra. Es lo que se llama un tránsito, una de las técnicas ahora habituales para descubrir planetas extrasolares. Ahora el Hubble se ha ocupado de este caso, apuntando su espectrógrafo Cos, de alta sensibilidad en ultravioleta, y ha sido capaz de medir el ligero oscurecimiento de la estrella en el tránsito obteniendo información muy valiosa.

El análisis de la luz ha permitido a los astrónomos, dirigidos por Carole Haswell (Open University, Reino Unido) identificar las firmas de elementos como el aluminio, el estaño y el manganeso especialmente pronunciadas durante el tránsito, lo que indica que están presentes en la atmósfera del planeta y que está ya muy caliente y extendida. Además, gracias al Cos, los astrónomos han logrado medir con alta precisión cuánta luz de la estrella resulta bloqueada cuando pasa el planeta por delante y han calculado el radio de este último. El resultado es que su exosfera está ya mucho más extendida de lo que correspondería a un planeta con una masa igual a 1,4 veces la de Júpiter. El radio de Wasp-12b supera la frontera gravitacional más allá de la cual la pérdida de materia de la atmósfera es irreversible. A partir de ahí es cuestión de tiempo, 10 millones de años, para que el astro se trague completamente el planeta.

A.R. | ELPAIS.com

miércoles, 19 de mayo de 2010

Nueva visión de M83, una galaxia espiral clásica

Nueva visión de M83, una galaxia espiral clásica. ESO / M. Gieles. Agradecimientos: Mischa SchirmerESO ha dado a conocer uno de los retratos más precisos y detallados obtenidos hasta ahora de la galaxia cercana Messier 83. La imagen, captada con el instrumento HAWK-I del Very Large Telescope (VLT) de ESO en el Observatorio Paranal (Chile), muestra a la galaxia en luz infrarroja y demuestra el increíble poder de esta cámara.

La galaxia Messier 83 está ubicada a unos 15 millones de años-luz de distancia, en la constelación de Hydra. Su extensión alcanza más de 40 mil años-luz, sólo un 40 por ciento del tamaño de la Vía Láctea, pero en muchos sentidos es similar a nuestro hogar galáctico, tanto por su forma espiral como por la presencia de una franja de estrellas que atraviesa su centro.

Messier 83 es famosa entre los astrónomos por su gran número de supernovas: las vastas explosiones con que mueren algunas estrellas. En el siglo pasado, seis supernovas fueron observadas en Messier 83, un número récord que ha sido alcanzado sólo por una galaxia más. Incluso sin supernovas, Messier 83 es una de las galaxias cercanas más brillantes que se pueden ver usando binoculares.

Messier 83 ha sido observada en la parte infrarroja del espectro usando HAWK-I, una poderosa cámara instalada en el Very Large Telescope (VLT) de ESO. Al ser observado en luz infrarroja, la mayor parte del polvo que oscurece a Messier 83 se vuelve transparente. El gas brillante alrededor de estrellas jóvenes y calientes, presente en los brazos espirales, también resalta menos en las imágenes infrarrojas. Como resultado, se puede observar mucho mejor la estructura de la galaxia, así como las vastas hordas de estrellas que la constituyen.

Para los astrónomos que buscan cúmulos de estrellas jóvenes es importante contar con una visión clara, especialmente de aquellas estrellas escondidas en áreas de la galaxia donde hay polvo. Estudiar cada cúmulo de estrellas era una de las principales metas científicas de estas observaciones. Al comparar con imágenes previas, la aguda visión de HAWK-I revela muchas más estrellas en el interior de la galaxia.

ESO


martes, 18 de mayo de 2010

Una extinción de peces primitivos propició el origen de los vertebrados modernos

El investigador Michael I. Coates, junto a un fósil de un tiburón. Janson SmithUna extinción masiva de peces primitivos hace 360 millones de años está detrás del origen de todos los vertebrados modernos, incluidos los seres humanos. Así lo aseguran dos investigadores de la Universidad de Chicago -Lauren Sallan y Michel I. Coates-, que han buceado en las bases de datos de todos las especies fosilizadas de aquel momento.

Esta catástrofe, cuya causa podría haber sido una glaciación, se conoce como evento Hangenberg y podría haber sido mucho más importante de lo que se pensaba hasta ahora porque provocó un cuello de botella de las especies que existían en ese momento, justo después de la masiva extinción del Devónico, que tuvo lugar 15 millones de años antes.

Los científicos apuntan que en ese momento desaparecieron los peces placodermos acorazados, como el 'Dunkleosteus' gigante, uno de los depredadores marinos más fieros que han existido, y los peces con aletas pedunculadas, que eran mayoría. Por contra, los tiburones y las rayas, del grupo de peces gelatinosos, eran escasos, así como los tetrápodos o peces con patas.

"Sin embargo, al final del Devónico, todo esas especies dominantes fueron reemplazadas. Los jugadores cambiaron y los pocos que sobrevivieron fueron los que luego se extendieron de forma espectacular", explica Michael Coates.

De hecho, antes de ese evento Hangenberg, los tetrápodos, de donde proceden todos los vertebrados terrestres, incluido el ser humanao, habían hecho ya alguna tentativa de salir del agua a la tierra, como es el caso de Ichthyostega, uno de los primeros en tener patas y dedos.

Tras la extinción, hubo un periodo en el que casi no se resgistran fósiles, un agujero paleontológico conocido como Romer's Gap que traía de cabeza a los expertos.

Ahora, Sallan y Coates defienden que ese boquete de 15 millones de años fue la resaca después del traumático cataclismo de Hangenberg, debido a la disminución de la biodiversidad general. Poco a poco, los tetrápodos se recuperaron y se convirtieron en los abuelos ancestrales de los los animales terrestres vertebrados, desde los mamíferos a los pájaros, según explican esta semana en la revista 'Proceedings of National Academy of Science' (PNAS).

Para el paleontólogo José Luis Sanz, catedrático en la Universidad Autónoma de Madrid, se trata de una investigación interesante: "Perfila mejor los cuellos de botella por los que pasaron los vertebrados, lo que es importante porque podría considerarse una sexta extinción del pasado y ahora estaríamos en la séptima", argumenta.

Las estimaciones anteriores se habían realizado siempre con fósiles de invertebrados, como moluscos y almejas) que son mucho más comunes, pero gracias a nuevas técnicas de procesamiento de datos, los biólogos de Chicago han podido observar los cambios antes y después dde Hangenberg.

Esta gran extinción, que había pasado bastante inadvertida y que tuvo lugar en un momento crítico para los vertebrados, según otros estudios coincide con la formación de un glaciar que hizo bajar el nivel del mar drásticamente.

Sanz recuerda que en esos momentos se produjeron aumento de nutrientes en el agua y falta de oxígeno en algunos niveles, lo que provocó muchos cambios en la fauna. Algunos inesperados, como el hecho de que las especies más abundantes no se recuperaran y si lo hicieran otros grupos que estaban separados y dispersos.

Rosa M. Tristán | ELMUNDO.es

sábado, 15 de mayo de 2010

La fauna de Burgess Shale pervivió en Marruecos

Ilustración de un fósil tipo quelonio hallado en Marruecos.- PETER VAN ROYLa famosa fauna marina del yacimiento canadiense de Burgess Shale , popularizada en el libro La vida maravillosa, de Stephen Jay Gould, se ha encontrado en otros lugares del mundo con la misma antigüedad, pero desapareció del registro fósil a mediados del periodo Cámbrico. A la llamada explosión del Cámbrico (cuando aumentó mucho la biodiversidad) hace unos 530 millones de años, pareció sucederle una extinción masiva a los pocos millones de años.

Sin embargo, ahora se presentan ejemplares de una fauna similar hallada en Marruecos y de fecha más tardía, y los autores del hallazgo indican que no se produjo esa extinción, sino que los fósiles no se conservaron en la mayor parte de los fondos marinos que habitaron por ser de cuerpo blando.

Los ejemplares hallados en la zona de Fezouata son del ordovícico inferior (menos de 500 millones de años) y muchos son iguales que los de Burgess Shale. Como Marruecos en aquella época estaba cercano al polo Sur, esto indica que los ecosistemas marinos de este tipo probablemente se conservaron en aguas profundas y frías en todo el planeta. Además, el descubrimiento arroja una nueva luz sobre la siguiente explosión de la biodiversidad, la del paleozoico, que llegó a reemplazar la fauna cámbrica.

En Fezouata se han extraído, en unos 40 yacimientos distintos, unos 1.500 ejemplares que representan al menos 50 taxones diferentes, en una zona de unos 500 kilómetros cuadrados en la valle del Draa, al norte de Zagora, en el sureste de Marruecos. Los fósiles, que presentan un gran detalle, están depositados en los museos de las instituciones, europeas y estadounidenses, que han trabajado en la zona junto a expertos de la Universidad Cadi Ayyad , de Marraquech.

M.R.E. | ELPAIS.com

jueves, 13 de mayo de 2010

La NASA descubre surcos de hielo con apariencia luminosa en Titán

La NASA descubre surcos de hielo con apariencia luminosa en TitánLa sonda de la NASA Cassini-Huygens -un proyecto conjunto de la NASA, la ESA y la ASI- ha descubierto que la región de Xanadu, en la luna de Saturno Titán, se encuentra pavimentada con millares de bolas de hielo de apariencia luminosa ya que han sido pulidas por las tormentas que se producen en la zona.

Científicos de la NASA han explicado que el terreno está surcado por numerosos canales en los que se encuentran esferas 'luminosas' de varios centímetros que pueden alcanzar hasta los dos metros de diámetro, detalla la agencia estadounidense.

Estas esferas -localizadas por la sonda Huygens de la Agencia Espacial Europea (ESA, por sus siglas en inglés), cerca de la zona fronteriza entre Adiri y las regiones de Shangri-la- proceden probablemente de un lecho de rocas ubicadas en el terreno más alto de Xanadu.

En principio, las esferas están formadas, entre otros elementos, por amoníaco, capaz de reflejar la luz exterior. En cuanto a su formación, los expertos creen que son el resultado del choque de la arena contra las rocas de metano. Además, las bajas temperaturas que se registran en Titán contribuyen a la deformación y fractura de las mismas.

En palabras de uno de los expertos del Laboratorio de Propulsión de la NASA en California (EEUU), Alice Le Gall, "las esferas tienen la apariencia de las rocas pulidas que se encuentran en los ríos de la Tierra, donde el agua allana sus bordes".

Los científicos creen que, al igual que las lluvias torrenciales que hay en la Tierra, en Titán se produjeron precipitaciones de metano líquido y etanol que erosionaron la superficie del satélite provocando una serie de canales 'brillantes' en el sur de Xanadu. Asimismo, equipararon algunos de los sucesos atmosféricos que se producen en Titán con los de la Tierra ya que han sido capaces de registrar diferentes estaciones.

EUROPA PRESS

miércoles, 12 de mayo de 2010

Un sistema para calcular con precisión la edad de las estrellas

Ampliación de la región central de NGC 6791, tomada con el Hubble. CSICUn equipo de científicos, algunos de ellos de varios centros de investigación españoles, ha encontrado la clave para datar la edad de las estrellas enanas blancas del cúmulo galáctico NGC 6791, que ahora podrán ser usadas como "cronómetros fiables" para determinar el nacimiento de otros sistemas.

La investigación ha demostrado que la edad de las estrellas blancas estudiadas -situadas a una distancia de 13.300 millones de años/luz- es de 8.000 millones de años y no de 6.000 millones, como se creía, una diferencia hallada por medio del análisis de la sedimentación de los elementos químicos más pesados y la cristalización de materiales del interior de la estrella.

Estos procesos han permitido calcular con precisión la edad, gracias a la comparación entre los cálculos hechos por los investigadores, con las medidas del cúmulo realizadas con imágenes del telescopio espacial Hubble, y que han comprobado que coinciden, según explicó Enrique García-Berro, investigador del Departamento de Física aplicada de la UPC y director de esta investigación que se publica el jueves en 'Nature'.

La tesis doctoral de García-Berro de 1987 ya apuntaba una hipótesis, en la que ha profundizado este trabajo internacional, de que las enanas blancas pueden servir para fijar la edad de la Vía Láctea, o de agrupaciones de estrellas que hubieran nacido más o menos al mismo tiempo, una especulación que ahora se ha confirmado con unos modelos detallados de estos procesos.

"Este sistema es como una regla, permite calibrar mejor la edad, y esto se puede aplicar, por ejemplo, a la edad de nuestra galaxia -a la que ahora se otorga una antigüedad del orden de unos 10.000 millones de años- y calcular las edades de otros cúmulos", explica García-Berro, que apunta que el resto de galaxias están tan lejos que no se pueden ver las enanas blancas con los medios actuales.

La mayoría de las enanas blancas, formadas por un núcleo de carbono y oxígeno y que son consideradas como residuos -restos compactos de estrellas, fruto de la evolución estelar-, tienen en el momento de su formación niveles de temperatura y brillo muy alto, pero al no tener otra fuente de energía que la reserva térmica se enfrían gradualmente y disminuyen su luminosidad hasta que dejan de irradiar.

La enanas blancas han servido a la ciencia para estimar, desde el punto de vista teórico, la edad de la galaxia y otros sistemas de estrellas, aunque la poca concreción de las hipótesis que se barajaban era muy grande, ya que no se podía probar los fenómenos de densidad y temperatura producidos en el interior de las estrellas, imposibles de reproducir en laboratorio.

Esta investigación ha demostrado mediante la simulación toda la evolución de las enanas blancas. Se han incluido los dos procesos físicos que tienen lugar en el núcleo de estas estrellas y que nunca se había tenido en cuenta, en concreto la sedimentación del neón y la separación de fases del carbono y el oxígeno durante la cristalización, que sucede a temperaturas más bajas.

En estas dos etapas de la evolución, la estrella libera energía gravitacional y el enfriamiento se ralentiza. Como las enanas blancas más débiles del cúmulo son también las más rojas y frías, si se dispone de buenos modelos de medición del enfriamiento se puede calcular la edad del cúmulo.

Los expertos han calculado los colores y el brillo de las enanas blancas del cúmulo y han podido comprobar que en las más débiles, los efectos de estos procesos físicos retardan el enfriamiento de forma que la edad del cúmulo y de las enanas blancas coinciden.

Los resultados de esta investigación abren el camino "para profundizar en el conocimiento del universo", explican sus autores, entre los que hay también científicos del Instituto de Estudios Espaciales de Cataluña, del Instituto de Ciencias del Espacio del CSIC, la Universidad Nacional de la Plata (Argentina) y la Liverpool John Moores University.

"Ahora hay que aplicar esta investigación a otros sistemas estelares y ver que efectivamente sirve para predecir las edades de forma correcta, o para ver si hay fuentes adicionales de energía en el interior de estrellas, o utilizarla para conocer si la constante de la gravitación varía con el tiempo, un abanico de posibilidades", concluye García-Barro.

EFE

martes, 11 de mayo de 2010

Un nuevo primate complica la comprensión de la evolución

Un nuevo primate complica la comprensión de la evolución. Foto: ERIK SEIFFERTLa diferencia está en los dientes. Un mosaico impar de caracteres dentarios recientemente descubierto en el norte de Egipto revela la existencia de un primate hasta ahora indocumentado, altamente especializado, que ha recibido el nombre de 'Nosmips aenigmaticus'. Vivió en África hace 37 millones de años.

Debido a que sólo se conocen sus dientes, los paleontólogos que lo han investigado no saben cómo podía ser su cuerpo, pero opinan que posiblemente representa un linaje antiguo de África cuyo descubrimiento hace que la evolución temprana de primates en ese continente sea más complicada de lo que se pensaba.

"Esto supone una especie de shock en la búsqueda para encontrar un primate que desafía las clasificaciones", dijo el investigador principal y profesor asistente de Ciencias Anatómicas Erik Seiffert de la Universidad Stony Brook de Nueva York.

Tres grandes grupos de primates se establecieron en África hace unos 55 hasta 34 millones años: los monos tempranos, los primates como el lemur, y un grupo extinto llamado adapiformes. Pero los dientes del primate recién descubierto en Nosmips, datan del mismo tiempo. Es más, los dientes sugieren que podría ser una rareza evolutiva que no está estrechamente vinculado a ninguno de estos grupos. Esta investigación se publica en el último número de 'Proceedings'.

"Cuando encuentras los dientes de un primate fósil, por lo general es bastante claro dónde encaja en el árbol de familia", dijo Seiffert. "Sólo hay unas pocas especies y nadie está de acuerdo en la ubicación del nuevo hallazgo, que realmente no se puede colocar en ninguno de los principales grupos de primates. Estos fósiles misterio tienen algo importante que decirnos acerca de la evolución de los primates", dijo.

Ahora mismo Nosmips es uno de esos raros fósiles misterio y hasta ahora sólo se conoce por 12 dientes, la mayoría de los cuales se encuontraron aislados en un lugar de la depresión de Fayum, a unos 40 kilómetros de El Cairo, Egipto. Los descubrimientos han sido resultado del trabajo durante varias temporadas de campo durante nueve años.

Los paleontólogos suelen identificar los fósiles de primates con los dientes porque los dientes son las partes más duraderas del cuerpo y es más probable que fosilicen, y así tienen más probabilidades de ser recuperados.

"Tuvimos suerte de encontrar incluso dos dientes de Nosmips en cada temporada de campo a lo largo de los nueve años", dijo Seiffert.

El análisis muestra que en Nosmips había una rara combinación de premolares ampliada y alargada con molares superiores simples. También tuvo premolares que habían tomado la forma de los molares, en lugar de ser relativamente sencillos, como en la mayoría de los otros primates. "Nosmips parece ser miembro altamente especializado y de un linaje no muy antiguo entre los primates endémicos de África", afirmó.

Los investigadores señalan que Nosmips vivía al lado de otro primate especializado llamado Afradapis, que describió el mismo equipo el año pasado en un artículo en la revista Nature. Seiffert y sus colegas compararon los dientes de estas especies extinguidas con los de los primates vivos, y determinó que en Afradapis había adaptaciones para comer hojas, mientras que Nosmips probablemente comía más frutas e insectos.

"A medida que pasa el tiempo y se hacen más descubrimientos, será fascinante ver cómo los diferentes linajes han contribuido a la diversidad de primates en el Eoceno de África", dijo Seiffert.

EUROPA PRESS

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