sábado, 31 de julio de 2010

Las huellas de reptil más antiguas

Las huellas de reptil más antiguasEn los acantilados de la bahía de Fundy, New Brunswick, en la actual costa este de Canadá, se han encontrado huellas de reptiles de 318 millones de antigüedad. El hallazgo indica que estas criaturas fueron los primeros conquistadores del interior del continente y pusieron las bases de los diversos ecosistemas que se encuentran hoy en día.

Las primitivas huellas fueron encontradas por Howard Falcon-Lang, de la Universidad de Londres. Los resultados del estudio, llevado a cabo con colegas canadienses y de la Universidad de Bristol, se han publicado en la revista Palaeogeography, Palaeoclimatology, Palaeoecology.

El mismo equipo ya había descubierto las huellas más antiguas de reptiles en 2007 en otro área de New Brunswick. El actual hallazgo parece ser de la misma época o incluso más antiguo.

El hallazgo corrobora la teoría previa de que los reptiles fueron los primeros 'colonos' de tierras interiores secas, al no tener que regresar al agua para reproducirse, como ocurre con sus primos anfibios. Las rocas en las que se han encontrado las pisadas fosilizadas muestran que los reptiles vivieron en los cauces secos de ríos a cientos de kilómetros del mar.

"Las huellas datan del periodo Carbonífero, cuando existía sólo un supercontinente -Pangea- y la vida se restringía a los pantanales costeros. Cuando los reptiles aparecieron en escena, superaron las fronteras y conquistaron el seco interior continental", explica el investigador Benton.

ELMUNDO.es

domingo, 25 de julio de 2010

Detectan moléculas gigantes en el espacio

Detectan moléculas gigantes en el espacioCientíficos detectaron las moléculas más grandes que se han visto en el espacio, en una nube de polvo cósmico que rodeaba a una estrella distante. Se trata de moléculas de carbono -conocidas como fulerenos o buckyesferas- que tienen forma de pelota de fútbol y fueron descubiertas en la Tierra hace 25 años, cuando fueron producidas en un laboratorio.

Los fulerenos son la "tercera forma de carbono", después del grafito y el diamante, y pueden presentarse en forma de esferas, elipsoides o cilindros. Y debido a su extraordinaria estructura, los químicos la llaman "la molécula más hermosa".

Tal como informan los científicos en la revista Science, los fulerenos observados con el telescopio Spitzer de la NASA, consisten de 60 átomos de carbono arreglados en una esfera tridimensional. Los átomos están unidos en patrones alternados de hexágonos y pentágonos que, a escala molecular, son exactamente como una pelota de fútbol.

Los compuestos pertenecen a una clase de fulerenos llamados Buckminsterfulerenos, nombrados así en honor del arquitecto Richard Buckminster Fuller quien diseñó la cúpula geodésica a la cual se parecen tanto.

Por accidente

El hallazgo fue llevado a cabo por un grupo de investigadores de la Universidad de Ontario Occidental en Canadá. Según el profesor Jan Cami, quien dirigió el estudio, no estaban buscando específicamente buckyesferas pero lograron detectarlas por su inconfundible "firma" infrarroja.

"Éstas oscilan y vibran de muchas formas distintas y al hacerlo interactúan con la luz infrarroja en longitudes de onda muy específicas" explica el investigador.

Cuando el telescopio detectó emisiones en esas longitudes de onda los científicos supieron que estaban observando una señal de las moléculas más grandes que se han encontrado en el espacio.

"Algunos de mis estudiantes me dicen que rompí un récord mundial" dijo a la BBC el profesor Cami. "Pero no creo que exista un récord para este hallazgo".

La señal surgió de una estrella en el hemisferio sur de la constelación Ara, a 6.500 años luz de distancia. El profesor Cami explica que aunque el hallazgo quizás no fue sorprendente, es "muy emocionante".

"Muchos científicos pensaban que estas moléculas existían en el espacio, porque son uno de los materiales más estables y duraderos" señala el científico. "Así que una vez que se forman en el espacio sería muy difícil destruirlas". "Pero ésta es evidencia clara de que allí existe una clase de molécula totalmente nueva".

Los investigadores ahora desean estudiar las propiedades únicas que tienen las buckyesferas con las cuales pueden jugar papeles importantes en los procesos físicos y químicos en el espacio.

Larga existencia

En la Tierra, el descubrimiento de la existencia de los fulerenos, en 1985, también fue accidental.

Los científicos de la Universidad de Sussex intentaban simular las condiciones en la atmósfera de estrellas gigantes envejecidas ricas en carbono, en las cuales habían sido detectadas cadenas de carbono.

"Los experimentos estaban diseñados para producir estas largas cadenas de carbono. Pero ocurrió algo inesperado" explica el profesor Cami. "Surgieron estas moléculas que parecían pelotas de fútbol y se veían muy raras".

"Y ahora resulta que esas condiciones que fueron deliberadamente creadas en el laboratorio en realidad existen también en el espacio. Lo único que teníamos hacer era buscar en el lugar correcto".

Harry Kroto, ahora basado en la Universidad Estatal de Florida, Estados Unidos, compartió el Premio Nobel de Química de 1996 por su descubrimiento de las fulerenos.

Sobre el nuevo hallazgo el científico comentó a la BBC que "este emocionante avance ofrece evidencia convincente de que las buckyesferas, como yo lo sospechaba desde hace tiempo, existen desde tiempos inmemorables en los recovecos más oscuros de nuestra galaxia".

"Se habían estado escondiendo de nosotros, pero las encontramos junto a las estrellas". "Todo el carbono de nuestro cuerpo surgió del polvo de una estrella, así que hubo un momento en que ese carbono pudo haber tenido la forma de una buckyesfera" dice Harry Kroto.

BBC Ciencia

miércoles, 21 de julio de 2010

Hallan fósiles de mamíferos prehistóricos en una cueva en Australia

Hallan fósiles de mamíferos prehistóricos en una cueva en AustraliaCientíficos australianos han descubierto en una cueva del interior de su país restos de marsupiales prehistóricos de 15 millones de años de antigüedad.

Este peculiar botín de fósiles incluye 26 cráneos de un marsupial ya extinto, del tamaño de una oveja con garras. Para los investigadores de la Universidad de Nueva Gales del Sur, Australia, los restos son "algunos de los más extraños especímenes que nadie pueda imaginar".

"Es extraordinariamente emocionante para nosotros", afirmó Mike Archer, un paleontólogo de esa universidad. A su juicio, estos restos abren "una ventana al pasado de Australia".

El corresponsal de la BBC en Sidney, Phil Mercer, aseguró que este raro hallazgo ha puesto de manifiesto algunas semejanzas sorprendentes entre estas criaturas que se extinguieron y los canguros y koalas actuales.

Mercer explicó que el descubrimiento de un grupo tan grande de fósiles indica que estos animales ya extinguidos podrían movilizarse por el campo en manadas, como los canguros actuales.

Además, sus grandes garras recuerdan a las de los koalas y se cree que podrían utilizarlas para subir a los árboles.


"Cómo terminaron bajo tierra es un misterio. Una teoría es que cayeron accidentalmente en la cueva a través de un hoyo que estaba oculto por la vegetación. Podrían haber muerto por la caída, o se quedaron atrapados y murieron posteriormente de hambre", afirmó el corresponsal.

El hallazgo de los restos, que fueron entrontrados en buen estado de conservación en una cueva de Riversleigh, en el noroeste de Queensland, ha sido descrito por la revista Journal of Vertebrate Paleontology.

El yacimiento de Riversleigh está siendo explorado desde principios de la década de los 90 del siglo pasado y desde entonces se han hecho ya varios hallazgos importantes.

BBC Mundo

martes, 20 de julio de 2010

La víbora fósil más grande de Europa

La víbora fósil más grande de EuropaUn equipo de investigadores del Instituto Mediterráneo de Estudios Avanzados (CSIC-UIB) en colaboración con científicos del Centre National de la Recherche Scientifique-Muséum National d'Histoire Naturelle de París (CNRS-MNHN) y científicos de Menorca, han publicado recientemente en la revista Comptes Rendus Palevol el hallazgo de la serpiente fósil del género Vipera de mayor tamaño conocido hasta la fecha en Europa.

El descubrimiento, que tuvo lugar en el yacimiento fosilífero del Caló d'en Rafelino en el municipio de Manacor (Mallorca), permitió la obtención de un importante conjunto de restos fósiles de vertebrados terrestres, entre los que destacan vértebras de este vipérido de gran tamaño. Éstas han sido atribuidas a una víbora (Vipera sp.) del llamado "complejo de Víboras Orientales" cuyo registro fósil es abundante en el Neógeno del continente europeo (aproximadamente entre -20 y -2.6 millones de años).

Según un comunicado, se trata de un grupo de víboras actualmente desaparecido en Europa occidental y que posee una morfología vertebral diferente y un mayor tamaño corporal que las víboras actuales europeas. La longitud del cuerpo vertebral de una de las vértebras estudiadas es de 12.7 milímetros y representa la mayor dimensión conocida hasta la fecha para una víbora en Europa. Dicha longitud del cuerpo vertebral hace suponer una longitud corporal del individuo superior a los 2 metros.

Desde el punto de vista trófico, la Vipera del Caló d'en Rafelino debe ser considerada como el mayor depredador conocido en la isla de Mallorca durante el Plioceno inferior. El gran tamaño de esta Vipera se ha interpretado como una adquisición en la que entrarían en juego la plasticidad adaptativa de la especie (expresada con un aumento de tamaño) y el consumo de presas de mayor tamaño que en el continente.

Al mismo tiempo, cabe señalar que se trata del único representante de este complejo de víboras conocido en las islas del Mediterráneo occidental. Su hallazgo contribuye al estudio de las primeras faunas que llegaron al archipiélago balear durante la crisis del Mesiniense en el Mediterráneo (hace 5,6-5,32 millones de años), aprovechando la desecación del mar Mediterráneo y la consiguiente formación de puentes de tierra entre los continentes adyacentes y las islas.

La investigación ha sido encabezada por el doctor Salvador Bailon del UMR 7209-7149 (CNRS-MNHN), con la participación de los doctores del CSIC Pere Bover y Josep Antoni Alcover (Departamento de Biodiversidad y Conservación, IMEDEA, CSIC-UIB) y del doctor Josep Quintana, de Ciutadella (Menorca).

EUROPA PRESS

sábado, 17 de julio de 2010

La NASA confirma la existencia de un planeta "súper caliente" y con cola de cometa

La NASA confirma la existencia de un planeta súper caliente y con cola de cometaLa agencia espacial de EE.UU. NASA ha confirmado la existencia de un planeta con una atmósfera de temperaturas superiores a 1.000 grados centígrados y con una especie de cola similar a la de un comenta.

La existencia del "planeta cometario" o "HD 209458b", como la agencia lo ha designado según un comunicado, fue confirmada por los astrónomos que observan y estudian este objeto espacial a través del telescopio Hubble desde 2003.

Este planeta se encuentra muy cercano a su estrella, hasta cien veces más cerca que Júpiter del Sol, y su recalentada atmósfera y el material de deshechos que contiene se queden atrás como una especie de camino parecido a una cola.

Según los científicos, los deshechos más pesados de carbono y silíceo son atraídos por los vientos calientes de la estrella y arrastrados como si escaparan de la atmósfera planetaria.

El planeta está localizado a 153 años luz de la Tierra, es un poco menos pesado que Júpiter y tan sólo tarda 3,5 días en orbitar alrededor de su estrella.

En el sistema solar, el planeta más veloz es Mercurio cuya órbita alrededor del sol dura 88 días.

Según la NASA, se trata de uno de los planetas fuera del sistema solar más analizados porque es uno de los pocos mundos exteriores que pueden verse pasar o transitar alrededor de su estrella.

En los últimas dos décadas, los astrónomos han detectado y confirmado más de 460 planetas que orbitan cerca de estrellas, según el Observatorio de París.

EFE

jueves, 15 de julio de 2010

Descubrimiento de la ESO desvela cómo se forman las estrellas masivas

Ilustración de un astro masivo con un disco de materia a su alrededor y dos chorros que salen del centro del sistema- ESO/L.CALÇADALa imagen de un disco de polvo que rodea a una nueva estrella masiva evidencia que "el proceso de formación funciona de la misma manera en todas las estrellas, independientemente de la masa", asegura el Observatorio Europeo Austral (ESO, por sus siglas en inglés).

El descubrimiento, que fue realizado gracias a una combinación de telescopios de la organización astronómica europea, constata que las estrellas masivas, que poseen más de diez masas solares, se forman de la misma manera que sus hermanas menores.

"Nuestras observaciones muestran un disco rodeando a una estrella masiva en estado embrionario que ya está completamente formada", dice Stefan Kraus, jefe del equipo que realizó el descubrimiento, en un comunicado.

Ubicada en la constelación de Centauro, a unos 10.000 años-luz de distancia, la estrella central, que tiene unas veinte veces la masa de nuestro Sol y cinco veces su radio, aún está rodeada por su capullo pre-natal.

Para entender las propiedades de este disco, los astrónomos emplearon el Interferómetro del Very Large Telescope (VLTI) de ESO, instalado en el observatorio de Paranal, en el norte de Chile.

"Esta es la primera vez que logramos fotografiar las zonas interiores del disco alrededor de una estrella joven masiva", dijo Kraus.

Agregó que "posteriores observaciones con ALMA (Atacama Large Millimeter Array), un complejo de radiotelescopios actualmente en construcción en Chile, podrán proporcionar mucha información acerca de estas partes interiores y nos permitirán entender cómo las nuevas estrellas masivas se hacen pesadas".

EFE

domingo, 11 de julio de 2010

Rosetta sobrevuela por primera vez el asteroide Lutetia

Rosetta sobrevuela por primera vez el asteroide LutetiaLa sonda europea Rosetta acudió hoy puntual a su cita con el asteroide Lutetia, al que ha fotografiado por primera vez, en una misión que la comunidad científica espera que desvele datos clave sobre la formación del sistema solar.

Tal y como estaba previsto, el máximo acercamiento se produjo a las 18.10 hora local (16.10 GMT) de ayer, cuando la nave se situó a algo más de 3.100 kilómetros del asteroide y a unos 457 millones de kilómetros de la Tierra, informó la Agencia Espacial Europea (ESA).

La nave dejó de comunicarse con la Tierra poco antes de ese momento y el centro de control de operaciones de la ESA tuvo la confirmación de que todo había salido bien en el plazo previsto, hacia las 16.45 GMT.

El cruce entre los dos cuerpos se realizó a una velocidad de unos 15 kilómetros por segundo.

Es la primera vez que una sonda visita al Lutetia, llamado así porque se descubrió en París, nombre con el que los romanos bautizaron a la actual capital francesa.

La nave ha recogido imágenes de alta resolución que los expertos ya anticipan que serán valiosísimas, así como datos que pueden ser muy relevantes sobre la composición de su superficie y de su entorno próximo.

Rita Schulz, una de las científicas que participa en el proyecto, subrayó: "lo que es muy importante para nosotros es la composición de este asteroide".

"Ahora vamos a tener los detalles", agregó durante la retransmisión del encuentro cósmico que la ESA realizó en directo a través de internet.

Hasta el momento se sabe que existen 14 tipos distintos de asteroides en el llamado cinturón de asteroides principal, que se encuentra entre las órbitas de Marte y Júpiter.

Los asteroides son cuerpos primitivos del sistema solar que contienen la información originaria en diferentes estadios de evolución.

Lo que ha ocurrido, precisa la Agencia Espacial Europea en su página web, "nos permitirá reconstruir la historia de nuestro vecindario en el espacio".

Algunas de las incógnitas se desvelarán esta misma noche, con la difusión de las primeras de las instantáneas captadas del segundo asteroide que sobrevuela Rosetta, con un diámetro de unos 95 kilómetros.

El primero fue Steins, mucho más pequeño, al que se acercó en una primera etapa de su viaje, el 5 de septiembre de 2008.

Gracias a Rosetta se ha sabido, por ejemplo, que Steins es de color gris, tiene forma de diamante y cuenta con cadenas de hasta siete cráteres seguidos.

En breve se conocerán detalles similares en torno a su acercamiento a Lutetia, con el que se cumple una de las principales etapas del largo viaje emprendido por la sonda de la ESA el 2 de marzo de 2004.

Fue entonces cuando se lanzó al espacio desde la base de Kurú (Guayana Francesa) para una misión que se espera que finalice cuando llegue al cometa Churyumov-Gerasimenko en mayo de 2014.

Una vez esté en la órbita del cometa, tras un largo periplo de 10 años y de 6,5 millones de kilómetros, lo observará durante 18 meses con la ayuda también de un módulo de aterrizaje, un pequeño robot que lleva a bordo llamado "Philae", que se instalará en su núcleo helado.

Este complejo y ambicioso proyecto espacial, que ha costado unos 1.000 millones de euros (1.420 millones de dólares), proporcionará nuevos datos sobre el interior y el origen del sistema solar hace 4.600 millones de años y las claves para entender la aparición de la vida en la Tierra.

Cuenta con una importante participación de científicos españoles, que han intervenido específicamente en el desarrollo de dos de los instrumentos que porta la nave: OSIRIS y GIADA.

El primero es para estudiar con alta resolución el núcleo del cometa y el gas y el polvo a su alrededor, mientras que GIADA analizará el polvo cometario, con tres tipos de sensores.

EFE

sábado, 10 de julio de 2010

Las lluvias descubren los restos de un mamut de hace 10.000 años

Las lluvias descubren los restos de un mamut de hace 10.000 añosLas lluvias en el norte de México han dejado al descubierto en Nuevo León un colmillo, parte del paladar y molares de un mamut de 10.000 a 15.000 años de antigüedad.

El hallazgo es tan sorprendente que los vecinos confundieron en un principio los restos del mamífero con despojos de un árbol. Al mirar con más atención, vieron huesos y empezaron a desentarrarlos, aunque el mal estado del fósil provocó la fractura de varios de ellos.

En total, el Instituto Nacional de Antropología e Historia (INAH) ha contabilizado 50 fragmentos de la especie 'Mammuthus columbi', que fueron encontrados por habitantes del estado de Nuevo León, cerca del río Pesquería, en las inmediaciones de la ciudad de Monterrey, y que serán restaurados.

El director del Centro INAH de Nuevo León, Héctor Treviño, ha confirmado que los fragmentos permanecen en el Museo de Historia del municipio de General Escobedo, donde se realizó el hallazgo y en el cual se expondrán en el futuro de manera permanente.

No es la primera vez que se encuentran pruebas de la existencia de los mamuts en este estado. En 1968, ya se habían descubierto restos de este animal en este municipio, que son arrastrados por la corriente del río cuando se producen inundaciones.

"El estado vecino de Coahuila, a unos 50 kilómetros de distancia, es un oasis paleontológico y seguramente estas piezas vienen de esa entidad, considerando que el río Pesquería nace ahí", ha señalado Treviño.

El 'Mammuthus columbi', que medía unos cuatro metros y pesaba de cinco a seis toneladas, fue una de los últimas especies de la pasada "megafauna americana" en extinguirse.

sábado, 3 de julio de 2010

El robot Curiosity viajará a Marte con nuevas ruedas

El robot Curiosity viajará a Marte con nuevas ruedas. NASALas ruedas del próximo robot que mandará la NASA a Marte serán la envidia de cualquier automóvil en la Tierra, ya que la agencia espacial ha diseñado unas modernas llantas para evitar los problemas que tuvieron sus antecesores.

La NASA informó de que los técnicos e ingenieros de la agencia espacial añadieron esta semana las ruedas y un sistema nuevo de suspensión al robot 'Curiosity', un paso clave antes de su lanzamiento planeado para 2011.

'Curiosity' tiene seis ruedas y utiliza un sistema de suspensión 'rocker-bogie' igual que sus predecesores de menor tamaño 'Spirit', 'Opportunity' y 'Sojourner', pero mejorado. Cada rueda tiene su propio motor de accionamiento y las ruedas de los laterales tienen además motores independientes para manejar la dirección.

A diferencia de los anteriores robots, 'Curiosity' también hará uso de un sistema de movilidad como un tren de aterrizaje que utilizará cuando inicie la etapa de descenso sobre la superficie marciana, prevista para agosto de 2012.

La NASA prevé lanzar a su nuevo explorador entre el 25 de noviembre y el 18 diciembre de 2011.

'Curiosity' estudiará un área de Marte para posibles entornos habitables, incluyendo algunos que podrían dar pistas a los científicos sobre la conservación de la vida y el medio ambiente, aunque esta misión no buscará evidencias de vida.

En esta misión, este 'curioso' robot examinará las rocas, el suelo y la atmósfera del planeta rojo con una serie de herramientas que cargará en su interior, incluyendo un láser para pulverizar fragmentos de rocas que le puedan obstaculizar y un instrumento diseñado para detectar compuestos orgánicos.

viernes, 2 de julio de 2010

Leviathan melvillei, una ballena fósil con grandes dientes

Leviathan melvillei, una ballena fósil con grandes dientes. LETENNEUR/MNHNUn gran cachalote que vivió hace 12 millones de años y tenía enormes dientes ha sido encontrado en Perú y ha recibido el evocador nombre de Leviathan melvillei, por el autor de Moby Dick. El monstruo marino, que podría medir hasta 18 metros de largo, seguramente se alimentaba de otras ballenas menores, las barbadas, y una reproducción suya se mostrará en el Museo de Historia Natural de Rotterdam este mismo año. Es la ballena fósil de mayor tamaño hallada hasta ahora, y se cree que compartía como predador el océano con tiburones gigantes, de los que también se han hallado fósiles en el mismo nivel de sedimentos oceánicos.

Leviathan fue descubierta en 2008 por Klaas Post, de este museo, durante una expedición al desierto de Pisco-Ica en el sur de Perú. Lo que encontraron Kloss y sus colegas fueron fragmentos bien conservados del cráneo y de la mandíbula, así como dientes que parecían colmillos de elefante.

La ballena actual más parecida a la hallada en Perú es el cachalote (Physeter macrocephalus), la dentada más grande, que puede alcanzar los 20 metros de longitud y se alimenta de calamares y otros cefalópodos de las profundidades marinas. Por esta razón sus dientes son mucho menos espectaculares que los de Leviathan.

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