jueves, 30 de septiembre de 2010

El primer planeta potencialmente habitable fuera del Sistema Solar

Representación artística de Gliese 581 g. AP Photo/Zina Deretsky, National Science FoundationAstrónomos de Estados Unidos han descubierto el primer planeta fuera del Sistema Solar que cumple con las condiciones de temperatura y gravedad para ser potencialmente habitable.

Este 'exoplaneta', según informaron hoy en una rueda de prensa los responsables del hallazgo, se encuentra en el centro de una "zona habitable", a una distancia de una estrella donde recibe suficiente energía estelar para tener agua líquida en su superficie y, por tanto, sustentar la vida.

La habitabilidad de un planeta depende de varias condiciones, pero la existencia de agua líquida y de una atmósfera son dos de los más importantes factores para que exista vida.

En este planeta, a 20 años luz de la Tierra y en órbita de la estrella Gliese 581, los científicos han detectado las condiciones "adecuadas" de temperatura para que haya agua, y de gravedad para que exista una atmósfera.

"El planeta está a la distancia correcta (de la estrella) para que haya agua, ni con mucho calor ni con mucho frío, y con una gravedad similar a la de la Tierra para que haya una atmósfera", explicó en una conferencia uno de los científicos a cargo de la investigación, Steven Vogt.

El descubrimiento del planeta está detallado en un estudio que publicará la revista Astrophysical Journal y que está basado en once años de investigación en el observatorio W M. Keck de Hawai (EE.UU.), financiada por la Fundación Nacional de Ciencia de Estados Unidos y la agencia espacial NASA.

La masa del planeta descubierto es de tres a cuatro veces mayor que la Tierra y, como el resto de planetas del mismo sistema, orbita casi en círculos. Su trayectoria alrededor de la estrella es de 37 días.

Según los científicos, se trata de un planeta que se encuentra orbitando alrededor de la estrella Gliese 581, en la constelación Libra, y es "probablemente" rocoso, con una superficie firme y con suficiente gravedad para mantener una atmósfera.

Otros científicos habían clamado antes el descubrimiento de dos planetas potencialmente habitables alrededor de esa misma estrella en los bordes de la zona considerada adecuada para vivir.

En la parte más cercana y caliente a la estrella, se encontró el planeta "c" y en el extremo más lejano y frío, el planeta "d".

No obstante, tan solo algunos astrónomos creían que el segundo podía reunir las condiciones para ser habitado si tenía una atmósfera gruesa y con un efecto invernadero fuerte que lo pudiera calentar.

En cambio, el nuevo planeta hallado, nombrado "Gliese 581 g", está justo en el centro de la zona considerada de habitabilidad.

Además, uno de sus lados está siempre mirando a la estrella y disfrutando de perpetua luz del día, mientras que el otro lado mira hacia el lado opuesto de la estrella y se encuentra en perpetua oscuridad.

La zona más habitable de la superficie del planeta sería la línea entre la sombra y la luz, donde existe un amanecer y un atardecer perpetuos, dependiendo del punto de observación.

En esa área conocida como "terminator", "cualquier forma de vida emergente tendría un amplio rango de climas estables para elegir y evolucionar alrededor", señaló Vogt.

Además de este planeta se descubrió otro orbitando en la misma estrella, por lo que con estos dos hallazgos hay un total de seis planetas a su alrededor, el mayor número conocido en un sistema planetario aparte de nuestro Sistema Solar.

Los científicos auguraron que a este descubrimiento seguirán muchos más del mismo tipo en los próximos años porque tan solo falta "tiempo" para recabar datos, y porque consideraron "relativamente pronto" el hallazgo, en alusión a 11 años de observaciones.

"Este sistema está muy cerca y lo hemos encontrado tan pronto. Eso significa que hay miles de millones más. Estamos en una nueva era de descubrimientos", dijo el coautor principal del estudio, Paul Butler.

Vogt se aventuró a asegurar que "personalmente" cree que "hay un 100 por cien de probabilidades de que exista vida" en ese planeta, debido tanto a las condiciones detectadas como a la capacidad "agresiva" de los seres vivos a adaptarse.

"Es bastante difícil parar la vida cuando tienes las condiciones adecuadas", concluyó.

A su lado, Butler prefirió "no especular" y se escudó en afirmar que su especialidad no es la biología, pero reiteró que existen las condiciones "adecuadas" para que haya algún tipo de seres vivos.

Para constatar la existencia de vida en ese planeta, Vogt dijo que "es bastante imaginable" que se consiga en dos generaciones de vida, unos 200 años, si se envían robots sofisticados que transmitan datos fotográficos sobre el planeta.

EFE

viernes, 24 de septiembre de 2010

La sonda Cassini muestra las auroras brillantes de Saturno

Fotografía de Saturno tomada por la nave espacial Cassini. NASA/JPL/University of LeicesterUna nueva película e imágenes aportadas por la sonda Cassini muestra las auroras brillantes de Saturno durante un periodo de dos días, que a juicio de los expertos, colabora en el entendimiento de por qué algunos cuerpos del sistema solar comprenden "impresionantes representaciones de luz".

Por primera vez, se ha extraído esta información del espectrómetro de cartografiado infrarrojo y visual (VIMS), a bordo de nave espacial Cassini de la NASA. Estas imágenes y los resultados preliminares se han presentado por Tom Stallard, científico principal de un conjunto VIMS y colaborador del magnetómetro de Cassini, en el Congreso Europeo de Ciencia Planetaria en Roma este viernes.

En la película, el fenómeno de la aurora varía "significativamente" a lo largo de un día de Saturno, que dura alrededor de 10 horas y 47 minutos. A los lados del mediodía y la medianoche (a la izquierda y a la derecha los lados de las imágenes, respectivamente), las auroras se pueden ver por periodos de varias horas.

Así, en la rotación del planeta se puede ver cómo éstas aparecen y reaparecen al mismo tiempo y en el mismo lugar en el segundo día, lo que sugiere que estos son controlados directamente por la orientación del campo magnético de Saturno.

"Las auroras de Saturno son muy complejas y apenas estamos empezando a comprender todos los factores involucrados. Este estudio proporcionará una visión más amplia de la gran variedad de diferentes características de la aurora que se puede ver, y nos permitirá entender mejor lo que controla los cambios en la apariencia", ha señalado Stallard.

Concretamente, las auroras en Saturno se producen de igual forma que las auroras en la Tierra. Las partículas del viento solar son canalizadas por el campo magnético de Saturno hacia los polos del planeta, donde interactúan con gas eléctricamente cargado (plasma) en la alta atmósfera y emiten luz.

En Saturno, sin embargo, las características de las auroras también puede ser causada por ondas electromagnéticas generadas en las lunas del planeta que se mueven a través de este plasma, que además llena la magnetosfera de Saturno.

Datos anteriores de Cassini han contribuido a una serie de fotografías detalladas de la aurora. Pero la comprensión de la naturaleza global de la región auroral requiere de un gran número de observaciones más. Hasta la fecha se han analizado 1.000 de las 7.000 imágenes tomadas de Saturno.

Las nuevas imágenes, en falso color muestra la aurora de Saturno brillan en color verde alrededor del polo sur del planeta. "Los estudios detallados como este de la aurora de Saturno nos ayudará a entender cómo se generan en la Tierra y la naturaleza de las interacciones entre la magnetosfera y las regiones superiores de la atmósfera de Saturno", ha puntualizado la científica del proyecto Cassini, con base en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA, Pasadena, California, (JPL, por sus siglas en inglés), Linda Spilker.

EUROPA PRESS

El girasol o la margarita surgieron hace unos 50 millones de años

Fósil de la famila de los girasoles encontrado en la Patagonia . Science/AAASEl descubrimiento del fósil intacto de una flor en una roca de la Patagonia sugiere que las denominadas asteráceas, entre las que se encuentra el girasol o la margarita, surgieron hace unos 50 millones de años (mucho antes de lo que se pensaba) en lo que hoy es América del Sur, según recoge la revista 'Science'.

El girasol ('Helianthus annuus') pertenece a la familia botánica de las 'Asteraceae', una de las más abundantes y diversas del mundo. También llamadas 'compuestas' de forma coloquial, reúnen más de 23.000 especies distribuidas por todo el mundo, excepto en la Antártida, entre las que encontramos crisantemos, margaritas, dalias, cardos o alcachofas. Los miembros de esta familia cosmopolita se distribuyen desde las regiones polares hasta los trópicos, conquistando todos los hábitats disponibles.

Sin embargo, determinar dónde surgió y de que manera se propagó por todo el mundo ha sido una incógnita hasta el momento, en parte porque los investigadores han encontrado relativamente pocos fósiles y la mayoría eran sólo de granos de polen.

Según un estudio previo realizado por la Sociedad Argentina de Botánica, los registros más antiguos de polen fósil de asteráceas son de la Patagonia. Ello, sumado a que la subfamilia 'Barnadesioideae' (con gran representación en esta zona) es considerada la más basal en el árbol evolutivo de las asteráceas, llevó a los investigadores a formular la hipótesis de que el origen de la familia se hallaba en el sur del continente sudamericano con una posterior expansión a África, dando así origen a la mayoría de las especies que conocemos hoy.

Gracias al buen estado de conservación del fósil encontrado, Viviana Barreda y los demás miembros del equipo científico han podido observar varias características de la familia de las 'Asteraceae', incluidas la estructura de las hojas que rodean las flores y el vilano o papus, un conjunto de pelos simples o plumosos distribuidos alrededor de las flores (como es el caso del diente de león).

El fósil fue encontrado en rocas de hace unos 47,5 millones años a lo largo del río Pichileufú, en las áridas estepas del noroeste de la Patagonia. Los autores proponen que pudo haber surgido una reserva ancestral de asteráceas en el sur del supercontinente de Gondwana antes de que se dividiera en América del Sur, África, India, Australia y la Antártida.

martes, 21 de septiembre de 2010

La luna de Marte, Fobos, pudo ser creada por una explosión

La luna de Marte, Fobos, pudo ser creada por una explosiónDurante mucho tiempo el origen de los satélites de Marte -Fobos y Deimos- ha sido un misterio para los astrónomos. Se ha sugerido que ambas lunas podrían ser asteroides "capturados" por la gravedad del planeta rojo. Pero ahora, los investigadores del Instituto Nacional de Astrofísica en Italia, afirman que tienen evidencia firme que prueba que Fobos -el mayor de las dos satélites- se formó con rocas que se desprendieron de la superficie del planeta durante una explosión masiva.

El estudio, presentado durante el Congreso Europeo de Ciencia Planetaria que se celebra en Roma, considera varias hipótesis.

Una posibilidad es que material desprendido de la superficie marciana durante una colisión con una roca espacial se aglomerara para formar a Fobos.

Otra es que Fobos se haya formado con los restos de una luna más antigua, destruida por las fuerzas gravitacionales de Marte. Una luna que también se habría originado de material lanzado a la órbita desde la superficie marciana.

¿Y los asteroides?

Observaciones anteriores de Fobos en longitudes de onda de luz visible y del infrarrojo cercano habían sido interpretadas como indicativas de la posible presencia de condritas carbonáceas, que se encuentran en meteoritos que han chocado contra la Tierra.

Se cree que este material rocoso rico en carbono, que quedó tras la formación del Sistema Solar, se originó en los asteroides del llamado "cinturón principal" ubicado entre Marte y Júpiter.

Pero ahora, con los datos de la sonda Mars Express de la Agencia Espacial Europea (ESA) la hipótesis de la "captura" de asteroides parece menos probable.

Las observaciones recientes en longitudes de onda del infrarrojo térmico, efectuadas utilizando el Espectrómetro Planetario Fourier (PFS) del Mars Express, muestran que las rocas en Fobos no corresponden con ningún tipo de meteorito condrito conocido en la Tierra.

Esto parece apoyar los modelos que sugieren que rocas de la superficie del planeta rojo fueron expulsadas hacia la órbita marciana para después agruparse y formar a Fobos.

"Detectamos por primera vez un tipo de material llamado filosilicato en la superficie de Fobos, particularmente en áreas al noreste del Stickney, su mayor cráter de impacto" explica el doctor Marco Giuranna, coautor del estudio.

Se cree que estas rocas de filosilicatos se forman con la presencia de agua y previamente ya se han encontrado en Marte.

"Y esto es muy interesante -dice el doctor Giuranna- porque implica la interacción de materiales de silicato con agua líquida en el cuerpo original antes de su incorporación en Fobos".

"Alternativamente, los filosilicatos pudieron haberse formado in situ, pero esto podría significar que Fobos necesitó suficiente calentamiento interno para que el agua líquida se pudiera mantener estable".

Bloques rocosos

Otras observaciones de Fobos parecen corresponder con el tipo de minerales identificados en la superficie de Marte.

Por lo tanto, dicen los científicos, la formación de Fobos parece estar más estrechamente relacionada a Marte que a los asteroides del cinturón principal.

Además, como explica Pascal Rosenblatt, del Real Observatorio de Bélgica "el escenario de captura de asteroides no puede explicarnos la existencia de la actual órbita casi circular y casi ecuatorial de las dos lunas marcianas".

Los investigadores también utilizaron la Mars Express para obtener las mediciones más precisas que se tienen hasta ahora de la densidad de Fobos.

"Este número es significativamente menor que la densidad del material meteorítico asociado con asteroides" dice el doctor Rosenblatt.

"Esto implica una estructura similar a una esponja con vacíos que forman entre 25 y 45% del interior de Fobos", agrega.

Un asteroide altamente poroso probablemente no sobreviviría si fuera capturado por Marte.

Por otra parte, esa estructura porosa en Fobos podría haber resultado de la reacreción de bloques rocosos en la órbita de Marte.

En 2011 Rusia lanzará una misión robótica a la luna marciana, llamada Fobos-Grunt (Grunt significa tierra en ruso), la cual investigará con más detalle la composición del satélite.

BBC Ciencia

miércoles, 15 de septiembre de 2010

Un cometa con estallidos periódicos

Recreación artística de un estallido del cometa '29P/Schwassmann-Wachmann 1'. CSICUn grupo de investigadores ha descubierto que un cometa ubicado entre Júpiter y Saturno sufre estallidos periódicos (incremento de la luminosidad), una media de siete al año, más del doble de lo que se pensaba, hallazgo en el que ha participado también un grupo de aficionados españoles.

Esta es una de las principales conclusiones de un estudio publicado en la revista Monthly Notices of the Royal Astronomical Society, el cual aporta 'claves' sobre el comportamiento y la estructura de los cometas que apenas han sufrido cambios desde el origen del sistema solar, según sus investigadores.

En concreto, este cometa periódico se denomina '29P/Schwassmann-Wachmann 1', tiene un diámetro de unos 55 kilómetros y, con una órbita casi circular alrededor del Sol, sufre estallidos cada 50 días, explica Josep María Trigo, del Consejo Superior de Investigaciones Científicas (CSIC).

Los resultados de las observaciones durante los diez últimos años señalan que el origen de los estallidos se encuentra en la existencia de pequeñas regiones en la superficie del cometa que son ricas en hielos. Los autores sugieren que cuando estas regiones, debido a la rotación del cometa, quedan expuestas a la radiación solar se produce una brusca sublimación de los hielos (cambio de la materia sólida al estado gaseoso).

La presión del gas hace que sean arrastradas partículas de tamaño micrométrico, lo que origina los estallidos, capaces de incrementar la luminosidad del cometa más de 100 veces. "Tales explosiones en la superficie del cometa producen chorros de partículas que se expanden desde el núcleo a una distancia de decenas de miles de kilómetros", ha señalado Trigo, quien ha agregado que los estallidos son incluso fácilmente detectables con telescopios de aficionados.

EFE

sábado, 11 de septiembre de 2010

Reconstruyen por primera vez la imagen de un disco alrededor de una joven estrella

Reconstruyen por primera vez la imagen de un disco alrededor de una joven estrellaUn nuevo estudio llevado a cabo usando los telescopios del European Southern Observatory (ESO) ha permitido a los astrónomos reconstruir por primera vez una imagen detallada del interior del disco de materia alrededor de una estrella joven. Stéphanie Renard del Laboratorio de Astrofísica de Grenoble y sus colegas usaron el Interferómetro VLT del ESO para sondear los secretos de la estrella HD 163296.

Las estrellas jóvenes están rodeadas por discos de polvo y gas y los científicos creen que es en estos discos donde nacen los planetas. Los granos de polvo del disco se pegan unos a otras para hacer grumos más grandes que a su vez también acaban agreados. Se cree que este proceso de crecimiento se mantiene hasta que se forman cuerpos rocosos del tamaño de la Tierra.

"El poder del Interferómetro VLT para investigar los detalles ahora nos permite ver la región interior muy cerca de la estrella donde no existe polvo. Las nuevas imágenes revelan la estructura en forma de anillo de esta zona tan difícil de alcanzar", Dijo Renard.

El telescopio actualmente en funcionamiento tiene una visión suficientemente aguda como para estudiar objetos tan pequeños y distantes. El tamaño de la región del disco observado corresponde a 150 millones de kilómetros -la distancia entre la Tierra y el Sol-, pero situadas a 360 años luz de la Tierra.

Los diminutos detalles tienen un tamaño angular de unos 10 milisegundos de arco - equivalente a tratar de seleccionar pequeñas características en un mapa de carreteras que cubre 40 kilómetros de distancia.

Para poder obtener la imagen de la parte interior del disco de materia cerca de la estrella, el equipo utilizó una técnica conocida como interferometría, en la que se combina la luz recibida por la instrumentación sofisticada de varios telescopios en una observación.

Esto aumenta el nivel de detalle en las imágenes resultantes de manera espectacular, aunque tiene algunos inconvenientes: los resultados tienen que ser reconstruidos utilizando complejos algoritmos matemáticos, porque la interferometría no produce imágenes sin ambigüedades. Pero este trabajo difícil merece la pena porque las imágenes resultantes desentrañan los detalles más allá de las capacidades de los telescopios individuales.

EUROPA PRESS

viernes, 10 de septiembre de 2010

El Phoenix Lander proporciona nuevas evidencias de actividad volcánica en Marte

El Phoenix Lander proporciona nuevas evidencias de actividad volcánica en Marte. NASAEl Phoenix Lander ha proporcionado nuevas evidencias de que ha habido actividad volcánica en el Planeta Rojo en tiempos considerados 'geológicos recientes', hace varios millones de años.

Aunque el robot que llegó a Marte el 25 de mayo de 2008 ya no funcione, la NASA sigue analizando los datos recogidos durante sus dos años de misión marciana.

Estos recientes hallazgos se basan en los datos sobre el dióxido de carbono del planeta, que constituye alrededor del 95% de la atmósfera marciana. "El dióxido de carbono atmosférico es igual que un producto químico espía", señaló Paul Niles, científico del Centro Espacial Johnson de la NASA en Houston. "Cada parte de ella se infiltra en la superficie de Marte y pueden indicar dónde y cuándo hubo presencia de agua", explicó.

Las mediciones fueron realizadas por un instrumento especial de Phoenix para analizar el gas, que ha sido capaz de hacer un análisis más preciso de anhídrido carbónico que las sondas Viking que envió la NASA en los años 70. El Laboratorio de Propulsión a Chorro (JPL) de la NASA dio por muerto el pasado 25 de mayo al laboratorio Phoenix, la sonda que encontró evidencias de agua en Marte, al no poder superar el invierno marciano.

EFE

jueves, 9 de septiembre de 2010

Una nueva imagen de NGC 300, una galaxia espiral similar a la Vía Láctea

Una nueva imagen de NGC 300, una galaxia espiral similar a la Vía LácteaEl Observatorio Europeo Austral (ESO, por sus siglas en inglés) ha dado a conocer una nueva imagen de la NGC 300, una galaxia espiral similar a la Vía Láctea y ubicada en el conjunto de galaxias conocido como Grupo Escultor.

La imagen, que fue tomada con el Wide Field Imager (WFI) en el Observatorio La Silla de ESO, en el norte de Chile, fue compuesta a partir de varias imágenes individuales tomadas a través de diferentes filtros y con una exposición total de unas 50 horas.

El propósito de esta "campaña de observación" es realizar un censo de estrellas en la galaxia NGC 300, así como marcar "zonas o incluso estrellas individuales que justifiquen investigaciones más profundas y focalizadas".

Según la organización astronómica, esta imagen revela en gran detalle la estructura de la galaxia, que está ubicada a seis millones de años-luz de distancia de la Tierra.

El Observatorio Europeo Austral es la principal organización astronómica intergubernamental y opera en tres sitios únicos de observación en Chile (La Silla, Paranal y Chajnantor).

EFE

lunes, 6 de septiembre de 2010

El reno y el mamut ya vivían en la Península Ibérica hace 150.000 años

Recreación artística de la fauna glaciar prehistórica que habitaba nuestra península. P.NovákUn equipo integrado por miembros de la Universidad de Oviedo (UO) y la Universidad Complutense de Madrid (UCM) ha recopilado todos los hallazgos del mamut lanudo, del rinoceronte lanudo y del reno en la Península Ibérica para demostrar que, aunque de forma escasa, hace 150.000 años los grandes mamíferos, prehistóricos indicadores de clima frío, ya habitaban este territorio.

La presencia del mamut lanudo (Mammuthus primigenius), del rinoceronte lanudo (Coelodonta antiquitatis), del reno (Rangifer tarandus), y en menor medida del glotón (Gulo gulo), del zorro ártico (Alopex lagopus), del buey almizclero (Ovibos moschatus) y del antílope saiga (Saiga tatarica) se ha relacionado con la escala paleoclimática elaborada a partir de la composición isotópica de oxígeno en los hielos de Groenlandia.

“Los hallazgos de faunas de clima frío en la Península Ibérica coinciden con los momentos de mayor enfriamiento global registrados en los hielos de Groenlandia”, explica a SINC Diego Álvarez-Lao, autor principal del trabajo e investigador en el Área de Paleontología de la Universidad de Oviedo.

El estudio, que se ha publicado en la revista Quaternary International, demuestra indica que los restos más antiguos de mamíferos adaptados a clima frío hallados en la Península Ibérica, han podido datarse en torno atienen pertenecen a grandes mamíferos prehistóricos que vivieron de forma aislada en España hace 150.000 años antes de la actualidad de antigüedad.

Las “faunas glaciares” entran en la Península en ese momento porque “las condiciones ambientales en el centro y norte de Europa son tan extremas que los animales se vieron obligados a emigrar al sur, donde el clima era menos extremo”, asegura Álvarez-Lao.

Hace 44.000 años estos animales se hicieron más comunes en la Península Ibérica pero de forma episódica. “Los momentos fríos (con presencia de faunas glaciares) se alternaron con momentos templados”, añade el investigador.

El aumento de temperaturas causó una crisis biológica

Según el equipo, los últimos hallazgos de estas especies frías datan de hace unos 10.000 años, y coinciden con el final de las glaciaciones. En ese momento, el clima se calentó en todo el hemisferio norte y el hábitat propicio para estas faunas se fue reduciendo a latitudes cada vez más nórdicas y a espacios más pequeños.

“El aumento de las temperaturas causó una auténtica crisis biológica para estos animales especializados en climas de extremo frío. Algunas especies como el reno o el zorro ártico encontraron su nuevo hábitat en las regiones árticas del planeta, donde aún hoy sobreviven. Otras como el mamut y el rinoceronte lanudo tuvieron menos suerte”, especifica el paleontólogo.

Según los estudios de restos de polen asociados a estos hallazgos, el paisaje de la época en la que vivieron los grandes mamíferos en la Península Ibérica estaba compuesto sobre todo por estepas, es decir vegetación herbácea. “Los árboles serían muy escasos en estos momentos de gran frío y aridez ambiental”, señala Álvarez-Lao.

Más de 72 yacimientos con restos de mamíferos

Los investigadores españoles hallaron los restos fósiles de fauna de clima glaciar en 72 yacimientos ibéricos, la mayoría en el norte de la península (Cornisa Cantábrica y Cataluña). También existen indicios en zonas del interior peninsular e incluso en el sur, donde se encuentra el yacimiento de mamuts lanudos de Padul (Granada).

“Estas especies convivieron con las distintas culturas humanas. Hay evidencias en algunos yacimientos del País Vasco, Navarra y Cataluña de que los neandertales coexistieron con los mamuts y los renos en determinados momentos. No obstante, la mayor parte de evidencias de estas faunas coinciden con las épocas de las culturas Ggravetiense, Ssolutrense y Mmagdaleniense (durante el Paleolítico Superior, en la Europa Occidental)”, manifiesta Álvarez-Lao.

Referencia bibliográfica:

Álvarez-Lao, Diego J.; García, Nuria. “Chronological distribution of Pleistocene cold-adapted large mammal faunas in the Iberian Peninsula” Quaternary International 212(2): 120-128, 2010.

Fuente: SINC

jueves, 2 de septiembre de 2010

Detectan estrella gigante bañada de vapor

La misión del Herschel es estudiar cómo se forman las estrellas y las galaxiasEl telescopio espacial Herschel logró observar una vieja estrella gigante cubierta por un "baño de vapor". La CW Leonis, situada a unos 500 años luz de la Tierra, es uno de los astros más estudiados y desde hace tiempo se ha sabido que está rodeado por un "manto" de agua.

Pero la extraordinaria capacidad del Herschel para rastrear moléculas en el espacio reveló que el agua está muy cerca de la estrella y puede alcanzar temperaturas de 700º C.

Tal como señalan los científicos de la Universidad Católica de Lovaina, en Bélgica, la luz ultravioleta de astros cercanos está promoviendo la producción de vapor de agua.

"Herschel realmente es el detector de agua más extraordinario", le dijo a la BBC la profesora Leen Decin, quien dirigió el estudio publicado en la revista Nature.

La presencia de una nube gigantesca de agua alrededor de CW Leonis fue detectada por primera vez en 2001 por el Satélite Astronómico de Ondas Submilimétricas (SWAS, por sus siglas en inglés).

Al principio los científicos pensaban que el agua provenía de cometas o incluso planetas que habían sido destruidos por la estrella gigante.

La idea de que el agua se estuviera produciendo alrededor del propio astro no parecía plausible, porque CW Leonis había llegado a una etapa de su vida en la que su envejecido núcleo estaba creando cantidades colosales de carbono.

Se pensaba que este "tubo de escape de hollín" tenía que capturar cualquier cantidad libre de oxígeno en la cercanía de la estrella para poder producir monóxido de carbono, una molécula muy estable.

Pero los instrumentos del Herschel -llamados PACS (cámara fotodetectora y espectrómetro de campo integral) y SPIRE (receptor de imágenes espectral y fotométrico)- tienen una extraordinaria sensibilidad para detectar agua, que puede ser observada en sus distintos estados de excitación.

Estos espectrómetros lograron confirmar que el agua de CW Leonis estaba presente muy cerca de la estrella, casi sobre superficie, lo cual descarta la teoría que ésta proviene de cometas.

"Las abundancias son altas en todas las líneas de excitación", explicó el profesor Mike Barlow, de la Universidad de Londres, quien también participó en el estudio.

"Podemos llamarlo vapor de agua. Es de todo tipo, desde frío, templado y caliente hasta niveles en los que las temperaturas alcanzan 1.000º Kelvin (725º C)".

Los científicos que trabajan en el Herschel proponen que podría estar funcionando un proceso químico previamente insospechado, en el cual la luz ultravioleta de estrellas cercanas brillantes y calientes están descomponiendo el monóxido de carbono y liberando sus átomos de oxígeno para unirlos con hidrógeno y formar moléculas de agua.

En una estrella envejecida como CW Leonis, que también está dejando escapar una gran nube de gas y polvo, ese proceso químico normalmente tendría que estar bloqueado, ya que la luz ultravioleta no debería poder atravesar el monóxido de carbono para descomponerlo.

Pero Herschel y otros telescopios han demostrado que el viento estelar que sale de CW Leonis es extremadamente grumoso, lo cual permite que la luz ultravioleta penetre con profundidad en la estrella e impulse la producción de agua.

"Esto es realmente sorprendente, ya que es la primera vez que logramos observar muchas moléculas de carbono y agua coexistiendo cerca de una estrella muy luminosa pero que está muriendo", expresa la profesora Decin.

"El carbono y el agua son dos de los principales bloques básicos de la vida, como lo sabemos en nuestro planeta. Los mismos mecanismos provocados por la luz ultravioleta quizás han jugado un papel crucial en los procesos prebióticos en la Tierra primitiva".

BBC Ciencia

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