jueves, 31 de marzo de 2011

Un faro espacial: la rotación de la nebulosa de la Mariposa

nebulosa de la Mariposa
Nada es inmutable en el Universo... pero no es fácil ver los cambios en directo. Este extraordinario video de la rotación de la nebulosa de la Mariposa nos ayuda entender los chorros de alta velocidad observados en muchos astros. El estudio, liderado por investigadores españoles, es el resultado de la composición de imágenes de alta calidad tomadas en el Observatorio del Roque de los Muchachos durante dos décadas.

Las distancias entre las estrellas de nuestro firmamento son tan grandes que la mayoría de ellas evolucionan de forma aislada. Pero no siempre es así: hay casos en que la interacción entre dos estrellas relativamente cercanas determina su evolución y destino, y da lugar a algunos de los fenómenos más espectaculares observados en el Universo.

Una de las interacciones más comunes es la transferencia de masa entre estrellas que viven en pareja, orbitando la una alrededor de la otra. En estos casos, la distancia entre las dos estrellas es lo bastante pequeña como para que la fuerza gravitatoria de una de ellas le permita atrapar parte del material gaseoso expulsado por su compañera. Esta transferencia de masa genera también un exceso de energía en el sistema que, en muchos casos, se libera expulsando parte del gas a gran velocidad a modo de “válvula de escape”. Así se forman la mayoría de los chorros de alta velocidad (jets en inglés) observados en muchos objetos astrofísicos.

La Nebulosade la Mariposa (su nombre científico es Minkowski 2-9, en honor a su descubridor) contiene un ejemplo excepcional de jet astrofísico, ya que su movimiento no está “congelado” en el cielo, sino que puede observarse en tiempo real. Los astrofísicos han estudiado su evolución durante los últimos 60 años. En Astronomía, este suele ser un lapso de tiempo demasiado corto para que se aprecien cambios pero, en el caso de la Nebulosa de la Mariposa, es suficiente para observar cómo su sistema central de dos estrellas en interacción produce un jet, que, además de propagarse a la velocidad de cincuenta millones de km/h, también gira alrededor de la nebulosa como si fuera un faro en la costa, dando una vuelta cada 90 años. Es un verdadero faro espacial.



Instituto de Astrofísica de Canarias

martes, 29 de marzo de 2011

El plutonio, más peligroso que el cesio y el yodo

El plutonio, más peligroso que el cesio y el yodo
El plutonio, que ha sido detectado en las inmediaciones de la central nuclear japonesa d Fukushima, es un material altamente tóxico y mucho más peligroso para la salud que los isótopos radiactivos del yodo y el cesio encontrados hasta ahora.

El plutonio es una de las sustancias más tóxicas para el ser humano y la exposición más peligrosa para la salud se produce como resultado de un escape o accidente radiactivo. En ese caso, y cuando se inhala o se ingiere, ya que el plutonio no penetra la piel, sus pequeñas partículas se irradian a través de los pulmones, huesos u otros órganos importantes y, con el tiempo, pueden causar cáncer. Afecta además al sistema inmunitario y provoca esterilidad, e inhalado o ingerido en cantidades considerables ocasiona el envenenamiento agudo por radiación y la muerte.

En el medio ambiente, por ser un elemento metálico y pesado, el plutonio contamina el suelo a través de la "lluvia radiactiva" tras un escape o vertido. Asimismo, puede entrar en las aguas superficiales y su movimiento lento y hacia abajo termina alcanzando las aguas subterráneas. El plutonio, concretamente el PU-239, tiene un periodo de semidesintegración de 24.100 años y "sólo al cabo de 20 periodos de semidesintegración (482.000 años) se puede decir que será inofensivo para el medio ambiente", según el grupo de ecologistas Científicos y Técnicos por un Futuro No Nuclear.

Es una de las sustancias más tóxicas para el ser humano. Es un elemento metálico radiactivo que se emplea en reactores y armas nucleares. Se encuentran cantidades menores en las minas de uranio, pero sobre todo se preparan en los reactores nucleares. Es un metal plateado que se vuelve amarillo con la oxidación causada por la exposición al aire. Debido a su radiactividad desprende calor. Tanto el plutonio como el uranio son elementos metálicos muy pesados y radiactivos, pero la diferencia es que el plutonio no se encuentra en la naturaleza, debe ser producido artificialmente en reactores mediante reacciones nucleares.

Los isótopos del plutonio fueron estudiados en 1940 por el químico estadounidense Glenn Theodore Seaborg y se utilizaron por vez primera en la década de 1940, con fines bélicos. Finalizada la Segunda Guerra Mundial, se inició el desarrollo de los reactores nucleares y sus combustibles como fuentes útiles de producción de energía eléctrica. El reactor de Shippingport, en Pensilvania, EEUU, fue el primero que en 1958 comenzó a producir la energía a través de los isótopos de plutonio y a partir de este momento su uso se extendió rápidamente.

Del plutonio se conocen 15 isótopos (formas atómicas de un mismo elemento) diferentes, pero el principal es el plutonio-239, que, combinado con oxígeno, se utiliza normalmente como material combustible en los reactores nucleares.

domingo, 27 de marzo de 2011

Tiarajudens eccentricus, un extraño herbívoro con molares en su paladar

Tiarajudens eccentricus. Juan C. Cisneros
Un grupo de investigadores en busca de nuevas especies de vertebrados del Pérmico utilizó imágenes captadas por satélite a través de Google Earth en Brasil para seleccionar algunos lugares para sus excavaciones. Tuvieron suerte y en marzo de 2009 encontraron los fósiles de un extraño animal que vivió hace 260 millones de años.

A pesar de que era herbívoro, su dentadura tenía unos enormes caninos. El cráneo y algunos huesos del esqueleto de 'Tiarajudens eccentricus' fueron encontrados en la localidad brasileña de Tiaraju, en el estado de Rio Grande del Sur, en la frontera con Uruguay. Su nombre significa 'dientes de Tiaraju' y hace también alusión a la singularidad de su morfología ('eccentricus').

Los paleontólogos encontraron la mitad izquierda del cráneo: "Sus incisivos son de gran tamaño (estos dientes son usados por los herbívoros para cortar y arrancar vegetación) aunque quizás, lo más llamativo, es el enorme canino, que mide 12 centímetros y tiene la misma altura que el cráneo", Además, tiene 13 dientes de tipo molar que no están en la zona maxilar, como todos los mamíferos, sino que se encuentran en el paladar: "No se había hallado ningún otro animal con muelas en esta parte de la boca. Es un rasgo totalmente nuevo", asegura el salvadoreño Cisneros, que actualmente investiga en la Universidad Federal de Piaui.

El equipo de paleontólogos calcula que 'Tiarajudens eccentricus' vivió hace entre 260 y 265 millones de años por lo que se trataría del "registro más antiguo de un animal con capacidad de masticar materia vegetal. Antes de ese animal, ningún pariente de los mamíferos lo había logrado", señala el investigador.

Los paleontólogos calculan que los mamíferos surgieron 50 millones de años después de la época en la que creen que vivió 'Tiarajudens'. Antes de los mamíferos, habitaron la Tierra unos animales conocidos como cinodontes (significa 'dientes de can') que sí masticaban vegetales pero son más jóvenes que 'Tiarajudens'.

Una de las incógnitas que se plantea es por qué un animal herbívoro tenía unos caninos tan grandes, un rasgo característico de los carnívoros. "Creemos que los caninos le podían servir para defenderse de posibles depredadores y también en las luchas que se producían entre miembros de su misma especie para conseguir territorio o hembras".

En la actualidad, los investigadores intentan reconstruir el cuerpo completo de este animal estudiando los huesos que hallaron de su esqueleto. Aunque aún no pueden ofrecer muchos datos, creen que tenía un tamaño similar a un pequeño tapir (un animal parecido al jabalí).

sábado, 26 de marzo de 2011

La estrella más fría descubierta hasta la fecha

Enana marrón
Investigadores del Instituto de Astronomía de la Universidad de Hawai, en Estados Unidos, han detectado la estrella más fría descubierta hasta la fecha. El trabajo, que se publica en la revista 'Astrophysical Journal', indica que en esta enana marrón que pertenece a un sistema binario se alcanzarían los 100 grados centígrados y podrían existir nubes de agua en su atmósfera.

Las enanas marrones son esencialmente estrellas defectuosas: carecen de suficiente masa para la gravedad necesaria en las reacciones nucleares que hacen brillar a las estrellas. La recién descubierta enana marrón, identificada como CFBDSIR 1458+10B, es el miembro más opaco de un sistema binario de enanas marrones localizado sólo a 75 años luz de la Tierra.

Este sistema binario de estrellas está formado por CFBDSIR 1458+10A y CFBDSIR 1458+10B, esta última es la de luz más débil y la más fría de las dos. Ambas parecen orbitar entre sí con una separación de unas tres veces la distancia de la Tierra y el Sol en un periodo de alrededor de tres años.

El espectrógrafo X-shooter del Telescopio Muy Grande del Observatorio Austral Europeo mostró que este objeto compuesto era muy frío para los estándares de las enanas marrones.

Según explica Philippe Delorme, del Instituto de Planetología y Astrofísica de Grenoble (Francia) y coautor del estudio, "nos emocionamos mucho al ver que este objeto tenía una temperatura muy baja, pero no podíamos saber que formaba parte de un sistema doble y que tenía un componente incluso más interesante y frío". El CFBDSIR 1458+10 es el objeto binario de enanas marrones más frío descubierto hasta la fecha.

La más débil de las dos estrellas tiene una temperatura de alrededor de 100 grados centígrados, el punto de ebullición del agua, no muy diferente de la temperatura en el interior de una sauna. Los investigadores señalan, a efectos comparativos, que la temperatura de la superficie del Sol es de alrededor de 5.500 grados centígrados.

"A tales temperaturas esperamos que la enana marrón tenga propiedades diferentes de las descubiertas con anterioridad y mucho más parecidas a las de los exoplanetas gigantes, podría incluso tener nubes de agua en su atmósfera", explica Michael Liu, de la Universidad de Hawai y director del estudio. "En realidad, una vez que comencemos a tomar imágenes en un futuro cercano de los planetas de gas gigantes alrededor de estrellas como el Sol, espero que muchos de ellos sean similares a CFBDSIR 1458+10B", continúa Liu.

La búsqueda de objetos fríos es un tema muy recurrente en la investigación astronómica actual. El telescopio espacial Spitzer ha identificado recientemente otros dos objetos muy débiles como posibles contrincantes de las enanas marrones más frías conocidas, aunque sus temperaturas no se han medido con precisión.

El equipo de Liu planea ahora observar de nuevo a CFBDSIR 1458+10B para determinar mejor sus características y comenzar a analizar la órbita binaria, que, después de alrededor de una década de estudio, debería permitir a los astrónomos determinar la masa binaria.

EUROPA PRESS

viernes, 25 de marzo de 2011

Captan materia un milisegundo antes de entrar en un agujero negro

Ilustración del sistema Cygnus X-I. ESA
El observatorio de rayos gamma Integral de la Agencia Espacial Europea (ESA) ha logrado captar materia extremadamente caliente durante sólo una milésima de segundo antes de que se hundiera en un agujero negro. Estas observaciones únicas sugieren que parte de esa materia condenada puede estar protagonizando un gran escape.

Nadie querría estar tan cerca de un agujero negro. Sólo a unos pocos cientos de kilómetros de su superficie mortal el espacio es un torbellino de partículas y radiación. Grandes tormentas de partículas caen a su destino casi a la velocidad de la luz, aumentando su temperatura a millones de grados.

Normalmente, se tarda sólo una milésima de segundo en que las partículas crucen esta distancia final, pero puede haber una esperanza para una parte de ellas.

Gracias a las observaciones de Integral, los astrónomos ahora saben que esta región caótica se coloca por campos magnéticos. Esta es la primera vez que los campos magnéticos han sido identificados cerca de un agujero negro. Lo más importante que muestra Integral es que estos campos están formando un túnel de escape para algunas de esas partículas condenadas.

Philippe Laurent, del centro francés CEA Saclay, y sus colegas hicieron el descubrimiento al estudiar de cerca el agujero negro Cygnus X-1, que está haciendo estragos en una estrella compañera de cuyo gas se alimenta.

Sus evidencias apuntan a que el campo magnético es lo suficientemente fuerte como para arrancar de las garras del agujero negro las partículas gravitacionales y lanzarlas hacia el exterior, creando chorros de materia que se disparan hacia el espacio. Las partículas de estos chorros se disponen en trayectorias en espiral a medida que suben por el campo magnético hacia la libertad y esto afecta a una propiedad de la luz de rayos gamma se conoce como polarización.

Un rayo gamma, como la luz ordinaria, es una especie de onda y la orientación de la onda se conoce como polarización. Cuando una partícula se adentra con rapidez en espiral en un campo magnético produce una especie de luz, conocida como radiación sincrotrón, que muestra un patrón característico de la polarización. Es esta polarización la que el equipo ha encontrado en los rayos gamma. Fue una observación difícil de hacer.

"Tuvimos que usar casi todas las observaciones que Integral ha hecho nunca de Cygnus X-1 para hacer esta detección", dice Laurent, lo que supone dos meses continuados de observación a lo largo de siete años de funcionamiento de Integral, que fueron integrados en una sola exposición.

"Todavía no sabemos exactamente cómo la materia que cae se convierte en chorros. Hay un gran debate entre los teóricos; estas observaciones les ayudarán a decidir", dice Laurent. Los chorros alrededor de los agujeros negros han sido vistos por los radiotelescopios, pero con estas observaciones no se puede ver el agujero negro con suficiente detalle como para saber exactamente cuánto de cerca del agujero negro se producen los chorros. Por eso estas observaciones son tan valiosas.

EUROPA PRESS

miércoles, 23 de marzo de 2011

Descubren un agujero negro de más de cinco veces la masa del Sol

Sistema similar a XTE J1859+226. IAC
Lo intuían, pero hasta ahora no habían podido confirmarlo. Investigadores del Instituto de Astrofísica de Canarias (IAC) han descubierto la existencia de un agujero negro demás de 5,4 veces la masa del Sol en el sistema binario de rayos X XTE J1859+226. Las observaciones realizadas desde el Gran Telescopio Canarias (GTC), que ha logrado obtener los primeros espectros que se publican de este sistema binario, han sido determinantes en el hallazgo.

Las binarias de rayos X son sistemas estelares compuestos por un objeto compacto (que puede ser una estrella de neutrones o un agujero negro) y una estrella 'normal'. El objeto compacto arranca materia de la estrella y la incorpora lentamente a su propia masa a través de un disco que se forma en torno a él.A este proceso se le conoce con el nombre de acreción. Tan sólo se conocen unas 20 binarias con agujero negro de una población estimada de unas 5.000 en la Vía Láctea.

En concreto, XTE J1859+226 es una binaria de rayos X transitoria que se encuentra en la constelación de Vulpecula. Fue descubierta por el satélite RXTE durante una erupción registrada en 1999.

“Las binarias transitorias de rayos X se caracterizan por estar la mayor parte de su vida en un estado de quietud, entrando ocasionalmente en erupción, un momento en el que el ritmo de acreción de materia sobre el agujero negro se dispara”, explica el astrofísico del IAC Jesús Corral-Santana, que lidera el trabajo que publica Monthly Notices of the Royal Astronomical Society (MNRAS).

Tanto las estrellas de neutrones como los agujeros negros son los restos que deja una estrella masiva al morir. La mayor parte de las estrellas de neutrones conocidas tienen masas en torno a 1,4 veces la masa del Sol, aunque en unos pocos casos se han medido valores superiores de hasta dos veces la masa del Sol. Los astrónomos creen que a partir de unas tres masas solares las estrellas de neutrones no son estables y colapsan formando un agujero negro.

Para Corral-Santana, “medir la masa de los objetos compactos es determinante para saber de qué tipo de objeto se trata. Si tiene más de tres veces la masa del Sol, sólo puede ser un agujero negro. Nosotros hallamos que XTE J1859+226 tiene un agujero negro de más de 5,4 veces la masa solar. Es la confirmación definitiva de la existencia de un agujero negro en este objeto”.

“Con este resultado añadimos una pieza más al estudio de la distribución de masas de agujeros negros. La forma de esta distribución tiene implicaciones muy importantes en nuestro conocimiento sobre la muerte de estrellas masivas, la formación de agujeros negros y la evolución de los sistemas binarios de rayos X”, añade el astrofísico del IAC.

Instituto de Astrofísica de Canarias

Captan proteínas de la piel fósil de un reptil con 50 millones de años

Piel fósil de un reptil
Investigadores de la Universidad de Manchester en Reino Unido han publicado una imagen en colores brillantes que muestra la presencia de amidas, componentes orgánicos o elementos constituyentes de la vida, en la piel de un reptil ancestral, descubierto en rocas con 50 millones de años en la Formación Río Verde de Utah, en Estados Unidos. Los resultados del estudio se publican en la revista 'Royal Society Proceedings B: Biology'.

La imagen nunca había sido observada por el ojo humano hasta que los investigadores utilizaron tecnología de infrarrojos de última generación para revelar el tejido liso fosilizado de un reptil muy bien conservado.

Estas imágenes en infrarrojos están apoyadas por los primeros mapas específicos de un elemento de material orgánico en piel fosilizada generada utilizando rayos X en el sincrotrón de Standford en Estados Unidos, también por los investigadores de Manchester.

Los detalles químicos son lo suficientemente claros para que los investigadores puedan proponer cómo se produjo esta conservación tan excepcional. Cuando los componentes originales de la piel comienzan a descomponerse pueden formar vínculos químicos con los restos de metal y bajo condiciones excepcionales estos restos de metal actúan como un 'puente' para los minerales en los sedimentos. Esto protege el material de la piel de su descomposición posterior.

Los nuevos resultados implican que los contenidos y patrones en restos de metales de la piel de reptiles ancestrales, incluso después de la fosilización, pueden compararse con los reptiles modernos.

Según explica Nick Edwards, primer autor de la publicación, "la capacidad para analizar químicamente fósiles valiosos y raros como estos sin la necesidad de eliminar material y destruirlo es un importante logro para el campo de la paleontología. Con suerte esto proporcionará futuras oportunidades para desentrañar la información almacenada en otros especímenes conservados de forma similar".

EUROPA PRESS

sábado, 19 de marzo de 2011

Tormentas de metano en la luna Titán

Tormentas de metano en la luna Titán
La nave Cassini, en órbita de Saturno, ha conseguido detectar los primeros indicios de lluvia de metano, en las dunas del ecuador de Titán, el mayor satélite del planeta. En esta luna se conocen lagos de metano en altas latitudes, mientras que la zona ecuatorial es en su mayor parte árida, con grandes extensiones de dunas surcadas por lo que parecen ser ríos secos.

La observación de cambios súbitos en el brillo de la superficie en esta zona tras una acumulación de nubes ha llevado a los científicos, de varias instituciones de EEUU e Italia, a concluir que la explicación más plausible de estos cambios es la lluvia caída desde una gran tormenta de metano. Esto significa que los supuestos ríos secos no lo son de forma permanente, sino que llevarían caudal estacional, ya que la lluvia se ha observado durante la primavera en Titán, que en esta zona es de carácter tropical.

Aunque estos cambios también podían deberse a fenómenos de vulcanismo o tormentas de viento, los científicos concluyeron, y así lo publican esta semana en la revista 'Science', que se trataba de grandes tormentas de metano, que llegaban a cubrir extensiones de 500.000 kilómetros cuadrados, casi como la Península Ibérica.

Según su trabajo, estas tormentas se repiten de forma estacional y las producen nubes de hasta 1000 kilómetros de longitud, como la que se observó el 27 de septiembre de 2008. Serían, afirman, las causantes de los cauces secos que se ven en la superficie de Titán, así como de la erosión de las dunas.

La existencia de estas lluvias de metano fue adelantada por un equipo de investigaciones españolas de la Universidad del País Vasco, que en julio de 2006 ya publicaron en 'Nature' un modelo que indicaba que en Titán había fuertes tormentas de este elemento y que eran la causa de las estructuras fluviales que detectó la sonda Huygens, enviada a su superficie en la misma misión que la nave Cassini.

El modelo de los españoles -Ricardo Hueso y Agustín Sánchez-Lavega- indicaba que estas tormentas podían alcanzar los 35 kilómetros de altura, con gotas de hasta cinco milímetros de metano que caerían sobre esa luna como una auténtica tromba.

viernes, 18 de marzo de 2011

La sonda Messenger en la órbita de Mercurio

La sonda Messenger en la órbita de Mercurio
La NASA cumplió otro hito al poner por primera vez en la historia un satélite en la órbita de Mercurio, que dará nuevas pistas sobre los orígenes del sistema solar e irá en busca de hielo donde, tal vez, encuentre restos de vida.

La sonda MESSENGER (acrónimo de la misión MErcury Surface, Space ENvironment, GEochemistry & Ranging) partió hace seis años y medio y entró en la órbita de Mercurio a las 01.09 GMT, tal y como estaba previsto.

Las primeras imágenes no se podrán ver hasta finales de mes, cuando los ingenieros comiencen a probar los instrumentos de la sonda y la misión de exploración comenzará oficialmente el 4 de abril, según explicó a EFE, Tony Carro, director de la misión.

La sonda va equipada de espectrómetros en varias bandas (rayos gamma, neutrones, rayos x), que permiten observar la composición tiene la superficie, un instrumento que mide el plasma, las partículas del espacio, un altímetro por láser y varias cámaras.

"Es una misión muy completa" aseguró Carro que lleva involucrado en este proyecto más de 12 años y que está deseando ver el que será el momento "culminante" de tanto trabajo.

Antes de lograrlo, la nave tuvo que hacer una difícil maniobra que empezó a las 8.45 de la tarde, hora costa del este, (00.45 GMT) y concluyó 15 minutos más tarde.

El motor más potente, de 660 newton, se encendió para desacelerar la velocidad de la nave y que pudiera ponerse en una órbita muy elíptica que irá desde los 200 kilómetros hasta los 15.000 kilómetros, explicó.

Esta gran elipse es necesaria porque la temperatura en Mercurio, el planeta más cercano al Sol, es muy alta y aunque el Messenger tiene un escudo protector conviene que se aleje para enfriarse y luego se acerque para continuar con la captura de datos, indicó.

Esta es la primera vez que un satélite se pone en la órbita de Mercurio, uno de los planetas que más ha costado investigar ya que se mueve mucho más rápido que La Tierra y una nave debe desplazarse a unos 104.607 kilómetros por hora para alcanzarlo, además enfrentarse al calor del Sol.

Para conseguirlo, Carro explicó que han tenido que hacer el viaje en distintas etapas. Messenger fue lanzado en 2004 y desde entonces ha hecho varias aproximaciones hasta conseguir su objetivo.

"Es difícil ponerse en la órbita de Mercurio a no ser que tengas un cohete muy potente, lo cual presentaría otros problemas, así que primero pasamos alrededor de la Tierra una vez, luego dos alrededor de Venus y 3 alrededor de Mercurio para al final ir frenando hasta alcanzar la órbita".

Otra misión anterior, la Mariner 10, pasó tres veces por Mercurio en los años 70 y proporcionó algo de luz a la investigación del planeta gris, pero "aún hay muchas preguntas que no sabemos, sobre su densidad, si tiene en el interior una parte sólida o una parte líquida y cuestiones sobre su campo magnético".

"Una de las cosas que queremos saber es si hay agua en los polos" indicó. En cuanto a la posibilidad de hallar vida "eso sería otro paso pero siempre cuando buscamos encontrar vida, la cuestión del agua es muy importante", aseguró.

Y todo es posible, ya que según explicó las temperaturas varían mucho en Mercurio y puede ser que en un cráter muy profundo donde no penetre la luz del sol haya hielo.

No obstante, todavía es demasiado pronto, "hay muchas preguntas que no se saben con exactitud".

Carro señaló que las investigaciones para encontrar vida en otro planeta están centradas en Marte, pero "esa es siempre la pregunta, si hay algún indicio de vida ahora o del pasado".

Los datos de Messenger abrirán la puerta a numerosas investigaciones.

"Es muy interesante saber cómo se originó el sistema solar y sobre todo en los planetas que son parecidos a la Tierra, te da mucha información sobre cómo progresó el sistema solar, qué pasó, cómo se compara con lo que pasó en la Tierra".

Mercurio, Venus, la Tierra y Marte son los tres planetas terrestres rocosos del sistema solar, de ellos, Mercurio es el más pequeño, el más denso, el que tiene la superficie más antigua, el que registra mayor variación diaria en la temperatura de su superficie y, hasta ahora, el menos explorado.

Al alcanzar la órbita de Mercurio, a la NASA sólo le quedarán dos planetas por orbitar, Urano y Neptuno, aunque ha hecho acercamientos a todos con distintas misiones.

En este proyecto actualmente participan 400 personas, entre personal de la NASA y estudiantes e investigadores de Universidades que colaboran con la agencia espacial.

EFE

martes, 15 de marzo de 2011

Los niveles de alerta nuclear

Los niveles de alerta nuclear
La central japonesa de Fukushima ha alcanzado el nivel 6 de alerta nuclear, el segundo más grave de la Escala Internacional de Sucesos Nucleares y Radiológicos, según el presidente de la autoridad nuclear francesa, André-Claude Lacoste.

El nivel 7, el más alto en la escala de medición de los sucesos nucleares (accidentes graves), corresponde a la liberación al exterior de materiales radiactivos con amplios efectos en la salud y el medio ambiente y requiere la aplicación prolongada de contramedidas.

La central de Chernobil en Ucrania, es el único caso, hasta el momento, de accidente grave. El 26 de abril de 1986 se decretó el nivel de alerta 7, tras la explosión del reactor número cuatro de la central de Chernobil, en Ucrania aunque entonces pertenecía a la URSS.

El nivel 6 (accidente importante) corresponde a la liberación, considerable, al exterior de materiales radiactivos y probablemente requerirá la aplicación de contramedidas. La central de Mayak, situada en los Montes Urales en las proximidades de Kyshtym (antigua URSS) sufrió un accidente de este nivel en septiembre de 1957.

El nivel 5 (accidente con consecuencias de mayor alcance) se establece cuando se produce una liberación limitada de materiales radiactivos al exterior o se registran varias muertes por radiación. También si el reactor sufre daños graves o si produce una liberación de grandes cantidades de materiales radiactivos dentro de la instalación. Suele requerir la aplicación de contramedidas. Los accidentes de las centrales de Windscale-Sellafield en Liverpool (Reino Unido), en 1957, y Three Mile Island, en Harrisburg, Pensilvania (EEUU), en 1979, fueron de nivel 5.

El nivel 4 (accidente con consecuencias de alcance local) corresponde a los sucesos en los que hay una liberación menor de materiales radiactivos. Conlleva al menos una muerte por radiación, se produce una fusión de combustible o se liberan cantidades considerables de radiación dentro de la instalación. No suelen ser necesarias las contramedidas, salvo los controles locales de alimentos. En este nivel se encuentran los accidentes de Tokaimura (Japón), en 1999, y Sant Laurent des Eaux (Francia), en 1980.

El nivel 3 (incidente importante) se refiere a los casos en los que la exposición a la radiación es diez veces superior al límite establecido para los trabajadores y en los que hay efectos en la salud pero no mortales (por ejemplo quemaduras). También incluye la contaminación en zonas no previstas en el diseño de la central.

Aunque entonces no se utilizaba en España la Escala Internacional de Sucesos Nucleares y Radiológicos (INES, por sus siglas en inglés), el accidente sufrido en octubre de 1989 por la central española de Vandelló I (Tarragona) alcanzó este nivel, según los expertos.

El nivel 2 (incidente) corresponde a la exposición de una persona a dosis por encima de 10 mSv (milisiever), que es el límite anual que prevé la Comunidad Europea de la Energía Atómica (EURATOM) a la exposición de un trabajador por encima de los límites anuales reglamentarios. También son de nivel 2 los sucesos en los que se registra una contaminación importante en zona no prevista de la instalación o cuando hay niveles superiores a 50 mSv/h en una zona de operación.

El nivel 1 (anomalía) contempla la sobreexposición de una persona por encima de los límites anuales reglamentarios, problemas menores en componentes de seguridad y la pérdida o robo de fuentes radiactivas.

EFE

domingo, 13 de marzo de 2011

El terremoto desplaza la principal isla de Japón



La costa japonesa antes (izda.) y después del terremoto.  NASA

El potente terremoto que sacudió Japón el viernes provocó movimientos violentos de masas de tierra y parece haber desplazado 2,4 metros Honshu, la principal isla del archipiélago japonés, según explicó Kenneth Hudnut, de la autoridad geológica de EEUU, en la cadena de noticias CNN.

El cambio se ha podido percibir en el movimiento de una estación del sistema de navegación GPS, así como en datos cartográficos de las autoridades niponas.

Por su parte, el instituto italiano para Geofísica y Vulcanología calculó que el terremoto, de magnitud 9 en la escala de Richter, desplazó el eje de rotación de la Tierra en unos 10 centímetros. Se trataría del mayor desplazamiento de ese tipo desde el seísmo registrado en Chile en 1960.

También el terremoto de magnitud 8,8 que devastó Chile en febrero de 2010 tuvo efectos sobre el eje de la Tierra. Según cálculos de la agencia espacial estadounidense NASA, el eje terráqueo se desplazó entonces en ocho centímetros. Ello, a su vez, redujo en 1,26 microsegundos la duración de un día, completado cuando el globo ha girado una vez sobre su eje.

El terremoto fue "cientos de veces mayor" que el registrado en Haití en enero de 2010. La fuerza del seísmo de Japón es comparable a la del registrado en 2004 en Indonesia, que provocó el tsunami que acabó con la vida de unas 200.000 personas en una docena de países. El maremoto que generó es compable en términos de tamaño.

sábado, 12 de marzo de 2011

El terremoto de Japón puede haber desplazado el eje de la Tierra 10 centímetros

El mapa muestra la zona afectada por el tsunami.  NOAA
El devastador terremoto de 8,8 grados de magnitud en la escala de Richter que sacudió hoy Japón puede haber desplazado casi 10 centímetros el eje de rotación de la Tierra, según un estudio preliminar del Instituto Nacional de Geofísica y Vulcanología de Italia (INGV).

El INGV, que desde 1999 ha estudiado los numerosos fenómenos sísmicos registrados en Italia, como el devastador terremoto de la región de Los Abruzos del 6 de abril de 2009, explica en una nota que el impacto del seísmo de Japón sobre el eje de la Tierra puede ser el segundo mayor del que se tiene constancia.

"El impacto de este suceso sobre el eje de rotación ha sido mucho mayor que el del gran terremoto de Sumatra de 2004 y probablemente es el segundo mayor, sólo por detrás del terremoto de Chile de 1960", reza el comunicado.

Se teme que la cifra de muertos se eleve a medida que avanza el recuento, ya que hay edificios destruidos en varias zonas y en algunos lugares el tsunami hizo que las aguas se adentraran hasta cinco kilómetros en el interior.

EFE

viernes, 11 de marzo de 2011

Pachycrocuta brevirostris, la hiena gigante de hace 1,5 millones de años

Recreación de hienas gigantes. Universidad de Granada
La hiena gigante extinta 'Pachycrocuta brevirostris' que poblaba el mundo hace 1,5 millones de años tenia un tamaño que duplicaba al de las hienas manchadas actuales, llegando a pesar unos 110 kilos, según una investigación realizada en el yacimiento paleontológico de Venta Micena en Orce (Granada) por el Instituto Catalán de Paleoecología Humana y Evolución Social (Iphes) y la Universidad de Málaga.

La investigación, publicada en la revista 'Quternary International', ha demostrado que esta especie era exclusivamente carroñera, y que sus dientes y sus mandíbulas eran mucho más fuertes y tenían una capacidad para fracturas restos mucho más elevada que la de las hienas actuales.

Los investigadores han analizado durante tres años las modificaciones realizadas por estas hienas sobre los restos óseos de grandes mamíferos conservados en dicho yacimiento, interpretado como una zona de comedor de estos animales.

El análisis de los procesos de fosilización ha indicado que las hienas aprovechaban los cadáveres de las presas abatidas por los depredadores dominantes en estos ecosistemas del Cuaternario -tigres de dientes de sable y licaones-, transportando selectivamente sus restos a sus cuevas para fracturar los huesos y acceder a la médula ósea.

La imagen que emerge de esta investigación es la de una hiena sin análogos entre las especies modernas, de tamaño "formidable" y con una adaptación como carroñeras sumamente especializada.

Precisamente, como carnívoras las hienas debieron representar un serio competidor para las primeras poblaciones humanas asentadas en el continente europeo documentadas en Orce.

La investigación ha sido liderada por el catedrático del Departamento de Ecología y Geología de la Universidad de Málaga Paul Palmqvist y el investigador del Iphes Bienvenido Martínez-Navarro, además de haber contado con la colaboración de otros científicos de las universidades de Málaga, Granada y Valencia.

EUROPA PRESS

jueves, 10 de marzo de 2011

El Discovery se despide del espacio para siempre

El Discovery se despide del espacio para siempre
El transbordador espacial Discovery ha regresado a la Tierra tras cumplir su última misión, con la que culmina 26 años al servicio de la NASA, cuyo director destacó el éxito de todos los viajes efectuados por esta "gran nave espacial".

El Discovery "ha servido bien a su país", agregó Charles Bolden, que reconoció el trabajo de los seis tripulantes que volvieron a casa tras 12 días en la Estación Espacial Internacional (EEI) así como de "todo el personal que ha trabajado en el Discovery y en el programa de transbordadores todos estos años".

Durante su carrera la nave ha transportado el Telescopio Espacial Hubble, el laboratorio japonés Kibo y varios segmentos del eje central de la EEI. El Discovery ha sido el primer transbordador pilotado por una mujer.

"Mientras celebramos los muchos logros de esta magnífica nave, estamos deseando ver la nueva y emocionante era de vuelos tripulados que viene", dijo el director de la NASA, Bolden.

Se refería así al plan del Gobierno para la exploración espacial que incluye más cooperación con el sector privado para fabricar naves comerciales y tiene nuevos objetivos, como Marte.

El Discovery aterrizó a las 16.57 GMT, tal y como estaba previsto, en el Centro Espacial Kennedy de Florida en una soleada mañana. A bordo volvieron el comandante de la misión STS-133, Steve Lindsey; el piloto Eric Boe y los especialistas Alvin Drew, Steve Bowen, Michael Barratt y Nicole Stott.

La misión STS-133 ha sido la última del transbordador más veterano de la NASA, que realizó su primer vuelo en agosto de 1984, y desde entonces ha efectuado 39 misiones en las que ha recorrido más de 238 millones de kilómetros.

El Discovery llevó a la Estación Espacial Internacional el Módulo Multiusos "Leonardo", que puede alojar experimentos de física con fluidos, material de ciencia, biología, biotecnología y otras áreas.

En este viaje llevaba además un 'polizón' que ha suscitado el interés del presidente estadounidense, Barack Obama. Se trata del androide Robonaut 2, apodado ya R2, que viajó empaquetado en sus bodegas para convertirse en un miembro más de la tripulación permanente.

Esta misión que ha durado 12 días, 19 horas y 56 minutos, un día más de lo previsto, ha estado llena de sorpresas para los astronautas, que un día antes de volver fueron despertados en directo por la banda de rock Big Head Todd & The Monsters.

Los roqueros interpretaron la canción "Blue Sky" que fue elegida por el público en un concurso que organizó la NASA para decidir las canciones con las que despertarían a los astronautas en este último vuelo.

El Discovery es el tercer transbordador espacial que se sumó a la flota de cinco orbitadores que la NASA ha empleado durante treinta años para sus misiones tripuladas.

Su construcción comenzó el 27 de agosto de 1979 y cuatro años más tarde fue presentado en sociedad en la planta de ensamblaje de Palmdale (California), antes de su primer viaje al espacio el 30 de agosto de 1984.

El programa inició su andadura en 1981 con el lanzamiento del Columbia, al que le siguieron el Challenger (1982), el Discovery (1983), más tarde el Atlantis (1985) y el Endeavour (1991).

La NASA tiene previstos dos viajes más al complejo espacial. El Endeavour partirá el 19 de abril con el Espectrómetro Magnético Alpha (AMS) y el Atlantis el 28 de junio.

El Museo Nacional del Aire y el Espacio se disputa con una veintena de instituciones ser el nuevo hogar del Discovery que, dedicado a su público, inicia así una nueva etapa en su carrera. Esta vez terrenal.

EFE

miércoles, 9 de marzo de 2011

El más lejano cúmulo de galaxias

Imagen del cúmulo galáctico CL-JI449+0856. ESA
Un grupo de astrofísicos ha descubierto grupos de galaxias lejanas que parecen "viejas", a pesar de ser más "jóvenes", lo que puede obligar a revisar las teorías del comienzo del Universo, según un estudio difundido por la American Association for Advancement of Sciences (AAAS).

El cúmulo galáctico se llama CL-JI449+0856 (el nombre corresponde a su posición en el cielo) y es ya muy parecido a los grupos de galaxias del universo actual, como el de Virgo, el más cercano a la Vía Láctea. Los telescopios, al observar el cosmos más distante actúan como máquinas del tiempo porque ven los objetos celestes tal y como eran cuando emitieron la luz que ahora llega a sus cámaras, luz que ha estado viajando durante miles de millones de años a la velocidad constante de casi 300.000 kilómetros por segundo. Así, nadie sabe como es ahora CL-JI449+0856 porque la luz que esté emitiendo tardará miles de millones de años en llegar a la Tierra.

Los científicos se llevaron una sorpresa al observar estas galaxias de cerca ya que por cómo estaban agrupadas creían que había pasado más tiempo de su formación y suponían que eran más "viejas" de lo que son en realidad.

"Hemos medido la distancia hasta los grupos de galaxias más lejanos nunca encontrados", afirmó Raphael Gobat, quien lideró la investigación del Observatorio Europeo del Sur.

"Lo sorprendente es que cuando observamos de cerca este grupo de galaxias no parecen jóvenes, muchas de ellas se han asentado y no se parecen a las usuales galaxias con estrellas en formación observadas en el principio del Universo", explicó Gobat.

Los astrofísicos realizaron estas mediciones desde el Very Large Telescope (VLT) del Observatorio de La Silla en Chile y el telescopio Subaru en Hawai.

Los conjuntos de galaxias, que se juntan por gravedad a lo largo del tiempo, son las mayores estructuras que se conocen en el Universo.

Las teorías cosmológicas cuentan con una probabilidad, aunque baja, de encontrar cúmulos galácticos como este utilizando los telescopios más avanzados que existen, explica Gobat. "El hallazgo de un cúmulo, como el nuestro, es compatible con esta pequeña probabilidad y puede encajar en los modelos cosmológicos actuales". Pero si se encuentran varios más, habrá que revisar la teoría más generalmente aceptada de formación de estructuras cósmicas, añade.

sábado, 5 de marzo de 2011

Buscan restos de vida en cinco lugares de la Tierra con condiciones similares a las de Marte

Marte
Cinco regiones terrestres con características análogas a ciertos ambientes del pasado de Marte serán analizadas por científicos del Consejo Superior de Investigaciones Científicas (CSIC) y del Instituto Nacional de Técnica Aeroespacial, para evaluar la posible presencia de restos de vida en él. La cuestión es que si aquí la vida se conserva en un ambiente tan exigente, ¿por qué no va a ocurrir en Marte?

Cada una de las regiones seleccionadas posee diferentes características comunes a estos entornos primitivos. “La integración de todas ellas es la que aporta una visión conjunta del entorno marciano”, explica el responsable del proyecto, el paleontólogo del Centro de Astrobiología (centro mixto del CSIC y del Instituto Nacional de Tecnología Aeroespacial) David Fernández. La presencia de restos de biomoléculas en minerales formados en estos ambientes terrestres será extrapolable a Marte, donde los resultados se utilizarán para localizar las áreas de estudio más adecuadas.

Dos de los análogos terrestres están en Parakiri y Rotorua (Nueva Zelanda), hacia donde el equipo partirá el próximo lunes. Ambas zonas poseen depósitos de sílice asociados a fluidos hidrotermales ácidos derivados de la actividad ígnea del subsuelo. Recientemente, la sonda Spirit de la NASA descubrió sedimentos similares en la superficie marciana. El reto será dilucidar si son capaces de preservar información biológica.

La zona de Barberton (Sudáfrica) es otro de los entornos seleccionados para el proyecto, ya que está formada por rocas cuya antigüedad ronda los 3.500 millones de años. En aquella época, las condiciones ambientales de la Tierra eran parecidas a las de Marte, lo cual permitirá inferir el ambiente en el que pudieron surgir las primeras evidencias de vida en el Planeta rojo. Mientras, el desierto de Atacama (Chile) se asemeja a la superficie del Planeta rojo por sus condiciones de sequedad extremas influidas por vulcanismo que han promovido el desarrollo de depósitos salinos similares a los detectados en Marte.

El río Tinto (Huelva) es la última región seleccionada. El emplazamiento español ya ha sido objeto de múltiples estudios debido a sus singulares condiciones de acidez y oxidación, capaces de albergar vida. Los análisis han revelado que su ambiente “preserva biomoléculas de gran tamaño que permiten definir los organismos de los que proceden”, asegura el paleontólogo.

Las biomoléculas que el proyecto pretende descubrir son fósiles moleculares de seres vivos, desde microorganismos hasta grandes vertebrados. “Es posible que no se averigüe la procedencia de cada una de ellas, pero su hallazgo implica la existencia de vida en estas regiones”. Fernández se muestra optimista: “si alguna vez hubo vida en Marte, la encontraremos antes o después”.

viernes, 4 de marzo de 2011

Mars Express Orbiter fotografía un cráter de Marte en alta resolución

Mars Express Orbiter fotografía un cráter de Marte. ESA
El satélite Mars Express Orbiter ha fotografiado en alta resolución una cicatriz de 78 kilómetros de longitud y hasta 25 kilómetros de ancho, ubicada al sur del cráter de Huygens en Marte, y producida por el impacto de una lluvia de meteoritos.

Las imágenes, publicadas por la Agencia Espacial Europea (ESA), muestran con todo detalle el cráter, que llega a tener una profundidad de hasta 2.000 metros en algunos puntos.

La agencia explicó en un comunicado que las tres áreas más profundas que pueden apreciarse en las fotografías son una posible evidencia de la caída consecutiva de varios proyectiles rocosos.

Además, las dos depresiones dentro del cráter que tienen forma alargada "refuerzan la idea de una lluvia de proyectiles", insistió la ESA, cuyo satélite fotografió esa zona de Marte el pasado 4 de agosto.

Al norte de esa cicatriz se encuentra el famoso cráter de Huygens, de 456 kilómetros de largo, llamado así en honor del físico y astrónomo holandés Christian Huygens, quien descubrió la luna de Saturno, Titán.

EFE

jueves, 3 de marzo de 2011

El flujo de plasma interior de Sol explica la ausencia de manchas

Ilustración de los campos magnéticos en el Sol. NASA
Investigadores del Instituto Indio de Ciencia de la Educación y la Investigación en Kolkata en India han descubierto una explicación para el inusual mínimo prolongado en la actividad de las manchas solares al final del último ciclo solar. Los resultados de la investigación de las causas de este fenómeno se publican en el último número de la revista 'Nature'.

Según las simulaciones de dinámicas magnéticas realizadas por los investigadores, la respuesta se encuentra en las variaciones en la velocidad del flujo del plasma hacia el ecuador en el interior del Sol.

La actividad magnética del Sol varía periódicamente, mostrando un ciclo de aproximadamente 11 años que puede controlarse mediante la observación de la frecuencia y localización de las manchas solares. Además de ser de interés fundamental, el ciclo solar es relevante para las condiciones sobre y cerca de la Tierra, aunque sus efectos sobre los efectos de la radiación solar, su flujo de radio, y el flujo de rayos cósmicos alcanzan al interior del Sistema Solar.

Hacia el final del ciclo solar 23, que tuvo su punto álgido en 2001, la actividad del Sol entró en un mínimo prolongado caracterizado por un campo magnético polar muy débil y un inusual número elevado de días sin manchas solares.

Los investigadores, dirigidos por Dibyendu Nandy, utilizaron un modelo matemático de las dinámicas magnéticas del Sol para simular 210 ciclos de manchas solares, mientras que variaba la velocidad de circulación del plasma norte-sur.

Los resultados muestran que un flujo meridional rápido en la primera mitad de un ciclo, seguido de un flujo más lento en la segunda mitad, conduce a un mínimo de manchas solares y puede reproducir las características observadas del mínimo del ciclo 23.

EUROPA PRESS

miércoles, 2 de marzo de 2011

Los restos más antiguos de pteronodon

Pteronodon
Huesos fosilizados descubiertos en Texas de un reptil volador que murió hace 89 millones de años pueden ser los más antiguos conocidos hasta la fecha de una criatura prehistórica conocida como pteranodon.

Anteriormente, huesos de pteranodon se habían encontrado en Kansas, Dakota del Sur y Wyoming. Estos restos son probablemente los primeros de su tipo que se encuentran en Texas, según el paleontólogo Timothy S. Myers, de la Southern Methodist University en Dallas, quien identificó el reptil. El espécimen fue descubierto al norte de Dallas por un cazador de fósiles aficionado que encontró varios huesos pertenecientes al húmero del ala izquierda.

El pteranodon era un tipo de pterosaurio que vivió alrededor del mismo tiempo que algunos dinosaurios, entre unos 100 y 65 millones de años atrás. Fueron los únicos reptiles capaces de dominar los cielos antiguos. Los pterosaurios tenían alas amplias y torsos de piel fina.

El ejemplar identificado por Myers es un pterosaurio adulto de la variedad sin dientes y aunque es más grande que la mayoría de las aves, no estaba entre los más grandes pterosaurios, con una envergadura de 3,6 a 4 metros. Fue descubierto en una roca prominente en Texas que quedó depositada hace alrededor de 89 millones de años, a principios del período geológico llamado Cretácico Tardío.

Los pterosaurios, muchos de los cuales sobrevivieron como peces, vivió en una época en que se produjo una reducción masiva en un antiguo mar en el centro de Estados Unidos. La vía marítima interior occidental es un órgano superficial de agua que divide América del Norte en medio del Océano Ártico hasta el Golfo de México. Más de un millar de fósiles de pteranodon han sido descubiertos en la parte central de la vía marítima.

Esta muestra sería la primera descubierta hasta ahora en el sur de la vía marítima interior occidental, dijo Myers, un investigador postdoctoral en el Departamento de Ciencias de la Tierra de su universidad. Igualmente sería la más antigua de América del Norte por 1 a 2 millones de años y posiblemente la más antigua del mundo.

EUROPA PRESS

martes, 1 de marzo de 2011

Los meteoritos pudieron acelerar, o desencadenar, la evolución de la vida

Meteorito hallado en la Antártida. NASA
La ciencia aún no tiene una respuesta para la pregunta ¿Cómo surgió la vida? Los científicos especulan con muy diversas teorías que aún no han podido ser demostradas. Una de las posibilidades que manejan los astrobiólogos consiste en que los meteoritos no trajeron la vida, pero sí los elementos y moléculas necesarios para su surgimiento. Y en este sentido, una investigación recién publicada en la revista 'Proceedings of the National Academy of Sciences' (PNAS) acaba de aportar importantes datos que apoyan la posibilidad de un origen extraterrestre de las moléculas precursoras de la vida terrestre.

Los investigadores de la Universidad del Estado de Arizona en Tempe (Estados Unidos), dirigidos por Sandra Pizzarello, estudiaron un meteorito que contiene materiales orgánicos pertenecientes al grupo de la Tumba de Nunataks, hallado en la Antártida. El equipo de Pizzarello trataba de comprobar si el complejo material que forma el asteroide contenía alguna huella de la evolución química que siguió el meteorito.

Y los resultados mostraron, para la sorpresa de los investigadores, que aquel meteorito liberó una enorme cantidad de ion amonio (NH4), un importante precursor de las moléculas biológicas complejas, como los aminoácidos o el ADN.

De esta forma, Pizzarello y sus colegas lanzan en su trabajo la idea de que la llegada de estos meteoritos pudo acelerar, o desencadenar, la evolución de las moléculas que dieron lugar a la vida.

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