domingo, 25 de marzo de 2012

La extraña galaxia Leda 074886 de forma rectangular

La extraña galaxia Leda 074886 de forma rectangular
La mayoría de las galaxias del universo se clasifican en tres formas: eliptica, de disco -y normalmente aplanado con brazos espirales- e irregular. Por eso es tan extraña Leda 074886, una galaxia enana que está a unos 70 millones de años luz de la Tierra: tiene forma rectangular o, como dicen los astrónomos que la han descubierto, parece un brillante de talla esmeralda.

“Es una de esas cosas que sencillamente te hacen sonreír porque no debería existir o, más bien, no esperabas que existiera”, señala Alsiter Graham (Universidad de Tecnología Swinburne, en Melbourne, Australia), líder de la investigación.

Los científicos habían apuntado el telescopio japonés Subaru (con espejo principal de 8,2 metros de diámetro y situado en el observatorio de Mauna Kea, en Hawai) hacia un cúmulo de estrellas que hay alrededor de la galaxia gigante NGC 1407, y en el borde de la imagen -estaban usando una cámara equivalente a un gran angular fotográfico- descubrieron la extraña galaxia rectangular.

Graham y sus colegas de Australia, Alemania, Suiza y Finlandia presentarán su descubrimiento en la revista Astrophysical Journal, en un artículo titulado precisamente Leda 074886, una sorprendente galaxia rectangular, según informa el Observatorio Nacional Astronómico de Japón.

Leda 074886 no es fácil de ver porque es poco luminosa, dado su bajo brillo intrínseco. Tiene 50 veces menos estrellas que la Vía láctea y la distancia a la que está de la Tierra equivale a poner en fila, una tras otra, 700 galaxias como la nuestra, que tiene unos 100.000 años luz de diámetro, explican los responsables del Subaru.

Los astrónomos se han planteado el por qué de esta inesperada forma rectangular del conjunto estelar, que, reconocen, puede tener mucho que ver con la orientación que tiene vista desde la Tierra. “Una posibilidad es que se formase por la colisión de dos galaxias espirales, de manera que las estrellas que ya existían en ellas quedaran distribuidas en las órbitas mayores creando esa forma de corte de diamante, mientras que el gas se concentró en el plano medio donde se condensó para formar nuestras estrellas y el disco que observamos”, apunta Duncan Forbes, también de la Universidad de Swinburne.

“Tal vez cuando nuestra Vía láctea con forma de disco colisione con la galaxia Andrómeda, dentro de unos 3.000 millones de años, acabemos perteneciendo a una galaxia de aspecto rectangular”, dicen los científicos de Subaru.

ELPAIS.com

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