jueves, 30 de agosto de 2012

WISE descubre agujeros negros y galaxias extremas

WISE descubre agujeros negros y galaxias extremas 
La NASA ha informado de un descubrimiento espectacular. El telescopio Wide-Field Infrared Survey Explorer (WISE) ha descubierto millones de agujeros negros en todo el universo, además de galaxias extremas, conocidas como 'hot DOGs' o 'galaxias oscurecidas por el polvo.

El telescopio 'WISE' fue enviado por la NASA en 2009 destinado a estudiar la radiación infrarroja. Desde su lanzamiento 'WISE' ha escaneado con luz infrarroja el cielo completo un par de veces "capturando millones de imágenes del cielo". "Estas galaxias polvorientas son tan extrañas que WISE tuvo que escanear todo el cielo para encontrarlas", han apuntado. De esta forma, las imágenes capturadas por el telescopio han revelado la existencia de millones de "polvorientos candidatos" a convertirse en agujeros negros.

Uno de los científicos del programa 'WISE' de la NASA ha manifestado que "se ha descubierto una importante colección de objetos ocultos". Asimismo, los investigadores han asegurado que en la búsqueda de las galaxias "más brillantes" han podido identificar cerca de 1.000 de estos elementos.

En este sentido, los astrónomos utilizaron el telescopio 'WISE' para identificar agujeros negros "supermasivos" y otros objetos únicos como, aproximadamente, mil galaxias "calientes y superluminosas" situadas en su gran mayoría a 10.000 millones de años luz de la Tierra. "Son dos veces más calientes que las galaxias convencionales y cien billones de veces más luminosas que el Sol y su característica principal es la formación activa de estrellas", han apostillado.

Este descubrimiento es único ya que alrededor de dos terceras partes de estos objetos "nunca antes habían sido detectados" porque el polvo bloqueaba su luz visible. Por tanto, con estos hallazgos, 'WISE' da a los astronómos una visión única del cosmos

No obstante, la NASA ha afirmado que "los últimos descubrimientos están ayudando a los astrónomos a comprender mejor cómo las galaxias y los agujeros negros crecen y evolucionan juntos". "Podríamos estar viviendo una nueva fase, poco frecuente en la evolución de las galaxias", han concluido.

EUROPA PRESS

'El Hipsi de Galve', el dinosaurio comedor de plantas más pequeño de España

'El Hipsi de Galve', el dinosaurio comedor de plantas más pequeño de España
El grupo de investigación Aragosaurus-IUCA de la Universidad de Zaragoza acaba de describir por primera vez el dinosaurio comedor de plantas más pequeño de España. El análisis de 104 restos de un único individuo, publicado en la revista Palevol, muestra el esqueleto más completo de un dinosaurio ornitópodo encontrado en nuestro país.

Los fósiles del nuevo dinosaurio Gideonmantellia amosanjuanae fueron hallados en 1982 en la localidad turolense de Galve. Con una longitud de apenas dos metros y 20 kilos de peso en edad adulta, y una antigüedad de 130 millones de años, correspondería a un ágil y veloz dinosaurio, adaptado a correr rápido para poder escapar de los depredadores, a modo de “gacela del Cretácico”, al carecer de escudo defensivo.

La investigación de estos restos fósiles, publicada en la revista Palevol y dirigida por José Ignacio Canudo –coordinador del grupo de investigación Aragosaurus-IUCA de la Universidad de Zaragoza (UNIZAR)–, ha permitido descubrir que, en realidad, se trata de un dinosaurio nuevo, al presentar una morfología única en los huesos de la cadera y del comienzo de la cola, no descrita en ningún otro dinosaurio.

Vértebras, parte de la cadera y del miembro trasero, incluyendo un pie prácticamente completo, forman parte de los fósiles. Sin embargo, según los paleontólogos no se ha recuperado nada del cráneo, pero dientes aislados de otros yacimientos podrían pertenecer a este dinosaurio.

Según los investigadores, la reconstrucción a partir de los huesos conservados apunta a una longitud de más de un metro. "El ejemplar es inmaduro, y no habría dejado totalmente de crecer, por lo que en su etapa como adulto podría ser algo mayor y llegar a alcanzar los dos metros de largo y pesar unos 20 kg", indican los expertos.

Los restos de Gideonmantellia fueron encontrados en el yacimiento Poyales Barranco Canales en la década de los '80 por José María Herrero, uno de los precursores de la recogida de fósiles en España, y su hijo. Herrero, recientemente fallecido, es el alma mater del descubrimiento de muchos de los fósiles de dinosaurio de Galve, que le han otorgado fama a este pequeño pueblo de Teruel.

El nombre de Gideonmantellia amosanjuanae es un homenaje a Gideon Mantell, naturalista inglés y uno de los padres de la investigación en dinosaurios. Mantell vivió en el siglo XIX y fue el primero en describir y figurar un fósil de “hipsilofodóntido" en 1849. La segunda parte del nombre honra a la joven investigadora María Olga Amo Sanjuán, del grupo Aragosaurus, que falleció por enfermedad en octubre del 2002 durante la realización de su tesis doctoral sobre las cáscaras de huevo del Cretácico Inferior de Galve.

Se trata del cuarto dinosaurio descrito en este municipio (tras Aragosaurus, Galvesaurus y Delapparentia), lo que convierte a Galve en el núcleo más importante de Europa continental, en cuanto al número de dinosaurios descritos(sin contar las aves). Desde hace más de 15 años, los fósiles de Gideonmantellia amosanjuanae se encuentran expuestos en el Museo de Galve, donde se le conoce como “El Hipsi de Galve”.

Unizar | SINC

miércoles, 29 de agosto de 2012

Se encuentran elementos esenciales para la vida alrededor de una estrella joven

Se encuentran elementos esenciales para la vida alrededor de una estrella joven
Usando el radiotelescopio ALMA (the Atacama Large Millimeter/submillimeter Array), un grupo de astrónomos detectó moléculas de azúcar presentes en el gas que rodea a una estrella joven, similar al sol. Esta es la primera vez que se ha descubierto azúcar en el espacio alrededor de una estrella de estas características.

Tal hallazgo demuestra que los elementos esenciales para la vida se encuentran en el momento y lugar adecuados para poder existir en los planetas que se forman alrededor de la estrella.

Los astrónomos encontraron moléculas de glicolaldehído (un azúcar simple) en el gas que rodea a una joven estrella binaria joven llamada IRAS 16293-2422, la que posee una masa similar a la del Sol. El glicolaldehído ya se había divisado en el espacio interestelar anteriormente, sin embargo, esta es la primera vez que se localiza tan cerca de una estrella de este tipo, a distancias equivalentes a las que separan Urano del Sol en nuestro propio Sistema Solar. El descubrimiento prueba que algunos de los compuestos químicos necesarios para la vida, ya existían en este sistema al momento de la formación de los planetas.

“En el disco de gas y polvo que rodea esta estrella de formación reciente encontramos glicolaldehído, un azúcar simple que no es muy distinto al que ponemos en el café", señala Jes Jørgensen (Instituto Niels Bohr, Dinamarca), autor principal del trabajo. "Esta molécula es uno de los ingredientes en la formación del ácido ribonucleico (ARN), que como el ADN, con el cual está relacionado, es uno de los ingredientes fundamentales para la vida”.

La gran sensibilidad de ALMA (incluso en las longitudes de onda más cortas a las que opera — que representan grandes desafíos técnicos) fue esencial para estas observaciones, las que se realizaron con un conjunto parcial de antenas durante la llamada fase de verificación científica del observatorio.

"Lo que es realmente fascinante de nuestros hallazgos es que las observaciones realizadas con ALMA revelan que las moléculas de azúcar están cayendo en dirección a una de las estrellas del sistema", comenta Cécile Favre, miembro del equipo (Universidad de Aarhus, Dinamarca). "Las moléculas de azúcar no sólo se encuentran en el lugar indicado para encontrar su camino hacia un planeta, sino que además van en la dirección correcta".

Las nubes de gas y polvo que colapsan para formar nuevas estrellas son extremadamente frías, por lo que muchos de estos gases se solidifican formando hielo en las partículas de polvo, donde luego se combinan y originan moléculas más complejas. Sin embargo, una vez que una estrella se forma en medio de una nube de gas y polvo, ésta calienta el interior de la nube giratoria elevándo su temperatura. Cuando esto ocurre, las moléculas químicamente complejas se evaporan en forma de gas. Este gas emite radiación en forma de ondas de radio, las que pueden ser captadas utilizando poderosos radiotelescopios como ALMA.

La estrella IRAS 16293-2422 se encuentra ubicada a unos 400 años- luz aproximadamente (relativamente cerca de la Tierra), lo que la hace un excelente objeto de estudio para los astrónomos que investigan la química y las moléculas que rodean a las estrellas jóvenes. Al aprovechar la gran capacidad de una nueva generación de telescopios como ALMA, hoy en día los astrónomos tienen la oportunidad de estudiar detalles precisos, dentro de las nubes de gas y polvo que originan sistemas planetarios.

"Se plantea una gran interrogante: ¿Cuán complejas pueden llegar a ser estas moléculas antes de que se incorporen a nuevos planetas? Esto podría darnos una idea con respecto a la forma en que la vida pudiese originarse en otras partes, y las observaciones de ALMA serán de vital importancia para develar este misterio", indica Jes Jørgensen.

El trabajo será publicado en un artículo de la revista 'Astrophysical Journal Letters'.

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Observatorio Europeo Austral (ESO)

martes, 28 de agosto de 2012

La voz de un ser humano surca por primera vez el espacio desde Marte a la Tierra

La voz de un ser humano surca por primera vez el espacio desde Marte a la Tierra
La voz de un ser humano ha surcado por primera vez los cielos desde Marte a la Tierra, y aunque no era una "presencia humana física", ha supuesto un hito más dentro de la misión del explorador Curiosity, que lleva ya más de 20 días en el planeta rojo.

"Hola. Soy Charlie Bolden, Administrador de la NASA, hablando con usted a través de la capacidad de difusión del Curiosity Rover, que ahora está en la superficie de Marte", se escuchó en las instalaciones de la agencia espacial estadounidense (NASA).

"Desde el principio de los tiempos, la curiosidad de la humanidad nos ha llevado a buscar constantemente algo nuevo... Nuevas opciones de vida más allá del horizonte. Quiero felicitar a los hombres y mujeres de nuestra familia de la NASA, así como a nuestros socios comerciales y gubernamentales de todo el mundo por haber dado un paso más en Marte", continuó la grabación.

Según explicó el mismo Bolden en la cinta, la agencia espera obtener importante información a través del análisis del cráter Gale, que será clave para conocer si Marte fue o será apto para albergar vida.

"Curiosity traerá beneficios a la Tierra e inspirará a una nueva generación de científicos y exploradores, mientras se prepara el camino para una misión humana en un futuro no muy lejano ", dijo Bolden en el mensaje grabado acerca de la misión de dos años que llevará a cabo el rover.

La reproducción de la voz grabada de Bolden, que se envió de la Tierra al Curiosity, sonó en el planeta rojo y luego se reenvió de vuelta a la Tierra, se anunció en una rueda de prensa en el Laboratorio Jet Propulsion, en Pasadena, California, junto con nuevas imágenes obtenidas por el explorador con sus diversas cámaras.

"A medida que el Curiosity continúe su misión, esperamos que estas palabras sean una inspiración para quien se convierta en el primero en poner un pie sobre la superficie de Marte, y como hizo el gran Neil Armstrong, ponga voz a un paso gigante para la exploración humana", añadió Lavery al recordar al recién fallecido astronauta

Por otro lado, las imágenes más recientes obtenidas con los teleobjetivos que lleva el rover, muestran una escenas de laderas quebradas y erosionadas, con capas geológicas claramente expuestas, con una resolución y nitidez mucho más elevadas que las anteriores.

Michael Malin, investigador principal del proyecto Mastcam, encargado de procesar y analizar las imágenes que llegan desde Marte, aseguró que esa es una de las zonas donde centrarán sus objetivos.

"Algunas de las rocas que se observan son redondeadas, algunas angulares, tienen historias diferentes. Es un sitio geológico muy rico a primera vista y pretendemos pasar por él", explicó.

En las nuevas fotos del cráter, retocadas por la agencia para contrastar más las diferencias de los estratos, se distingue la grava en primer plano y las dunas al fondo, con zonas de arena de diferentes colores, por lo que tienen distinta composición.

Durante la conferencia de prensa, el equipo también informó de los resultados de un ensayo en los Análisis de Muestras del Curiosity en Marte (SAM, siglas en inglés), mediante los que miden la composición de las muestras de la atmósfera, el polvo de roca o el suelo.

La cantidad de aire de la atmósfera terrestre que permaneció tras el lanzamiento en el instrumento que recoge las muestras fue mayor de lo esperado, por lo que comenzaron poniéndolo a prueba con un análisis químico del aire terrestre, antes de que analice los gases presentes en Marte.

"Los resultados son una confirmación de la hermosa sensibilidad para la identificación de los gases presentes que tiene SAM", dijo su investigador principal, Paul Mahaffy.

"Estamos contentos con esta prueba y estamos deseando que llegue la siguiente ejecución en unos pocos días cuando podamos obtener datos de Marte", añadió.

Según informó la NASA, el Curiosity ya está enviando más datos de la superficie de Marte que todos los rovers juntos enviados por la agencia con anterioridad.

El Curiosity, que aterrizó en la superficie de Marte en la madrugada del pasado 6 de agosto, ha enviado cientos de fotografías en blanco y negro y en color que han proporcionado la vista más nítida de Marte conocida hasta ahora.

EFE

jueves, 23 de agosto de 2012

Curiosity da su primer paseo por Marte

Curiosity da su primer paseo por Marte
El rover Curiosity, el más sofisticado construido jamás para explorar otro planeta, ha comenzado a rodar por Marte. Las imágenes proporcionadas por la NASA en una de sus cuentas de Twitter sobre la misión muestran las huellas dejadas por el vehículo explorador. ¡Se mueve! El paseo es breve. Tan solo unos pocos metros, un giro a la derecha y otro a la izquierda, para quedarse muy cerca del punto de partida, el lugar del cráter Gale donde aterrizó el pasado 6 de agosto.

El plan de puesta a punto del robot tras el aterrizaje en el planeta rojo se va cumpliendo día a día y todo va “extremadamente bien”, resume Pete Theisinger, jefe del proyecto."Es un vehículo mucho más complejo que los anteriores y la fase de caracterización y pruebas en las primeras semanas son una base importante para operar este precioso recurso con el debido cuidado".

A la vista de los buenos resultados con el ensayo de desplazamiento del Curiosity, los ingenieros consideran que va a cumplir el calendario que se habían hecho y que el robot emprenderá su exploración sobre ruedas del planeta rojo a principios de septiembre. Su primer objetivo está a una distancia de unos 400 metros y el robot avanzará, sobre todo al principio con mucha cautela. "empezaremos con tramos de 10 metros para ir verificando todo; pero luego pasaremos a 20, 30 40 metros... creo que con el tiempo llegaremos a recorrer 100 metros diarios".

miércoles, 22 de agosto de 2012

Un planeta devorado por su propia estrella

Un planeta devorado por su propia estrella
Un equipo de astrónomos estadounidenses, polacos y españoles ha logrado capturar la primera imagen de un planeta siendo devorado por una vieja estrella. El hallazgo fue realizado por los investigadores mientras estudiaban la estrella BD 48 740, que ya se encontraba transformada en una gigante roja. Las estrellas que se encuentran en esa etapa de su ciclo vital inician un proceso de expansión. Fue precisamente durante ese proceso cuando el planeta desapareció.

Alexander Wolszcan, el autor principal del estudio que ha sido publicado en Astrophysical Journal Letters, ha señalado la dificultad que suponía lograr el registro. "La captura de un planeta en el acto de ser devorado por una estrella es una hazaña casi improbable de lograr debido a la rapidez del proceso", dijo Wolszcan, profesor de la Universidad estadounidense de Pensilvannia. El científico ha planteado que lo ocurrido con este planeta “se puede esperar para los planetas del Sistema Solar cuando el Sol se convierta en una gigante roja".

El descubrimiento también ha tenido también otros alcances, ya que ha permitido descubrir una curiosa composición química al interior del astro. La investigación ha captado una cantidad “anormalmente alta” de litio en la BD 48 740. El responsable del estudio ha dicho que se trata de un elemento raro, “creado principalmente durante el Big Ben, 14.000 millones de años atrás”.

La presencia del metal abre nuevas interrogantes, ya que según Wolszcan “es inusual” que este se concentre en una estrella, ya que el litio las suele destruir fácilmente. "Los teóricos han identificado pocos casos y muy específicos, que no sean en el Big Bang, de estrellas que pueden crear litio", ha señalado.

Las novedades no se quedan allí. El equipo investigador, que también está integrado por Eva Villaver, de la Universidad Autónoma de Madrid, ha encontrado un planeta que orbita alrededor de la gigante roja. Los científicos están ahora empeñados en desentrañar la existencia de la órbita, que permite al planeta sobrevivir a pesar de lo que está ocurriendo con su estrella.

martes, 21 de agosto de 2012

La NASA enviará una nueva misión a Marte en 2016: InSight

La NASA enviará una nueva misión a Marte en 2016: InSight
La NASA ha anunciado su próxima misión a Marte en 2016, con el objetivo de investigar el interior del planeta rojo para entender por qué evolucionó de manera tan diferente a la Tierra siendo ambos planetas rocosos. La misión, denominada InSight, cuyo acrónimo en inglés significa vistazo interior, viajará equipado de instrumentos para investigar si el núcleo de Marte es sólido o líquido como el de la Tierra, y por qué no está dividido en placas tectónicas como nuestro planeta.

Tener un conocimiento más detallado del interior del planeta para poder compararlo con la Tierra ayudará a los científicos a entender mejor cómo se formaron los planetas terrestres y por qué evolucionaron de manera tan diferente, ha asegurado la NASA.

"La exploración de Marte se ha convertido en una prioridad máxima para la NASA y la selección de InSight nos asegura que continuaremos desvelando los misterios del planeta rojo y sentaremos las bases para una misión humana", ha dicho en un comunicado el director de la NASA, Charles Bolden.

Bolden ha añadido que el reciente éxito del aterrizaje del Curiosity "ha impulsado el interés del público en la exploración espacial y el anuncio de hoy [este lunes] deja claro que habrá más misiones apasionantes a Marte".

La misión, prevista para partir en septiembre de 2016, será liderada por Bruce Banerdt del Laboratorio de Propulsión a Chorro (JPL) de la NASA en Pasadena (California) y el equipo científico incluirá investigadores de todo el mundo. El Centro Nacional de Estudios Espaciales de Francia (CNES) y el Centro Alemán Aeroespacial contribuirán en el diseño de algunos de los instrumentos que portará InSight.

InSight se construirá según la tecnología espacial utilizada en la misión Phoenix, el vehículo estacionario lanzado en 2007 que determinó que hubo agua en la superficie cerca de las zonas polares del planeta.

La NASA calcula que el coste de la misión, excluyendo el sistema de lanzamiento y los servicios de mantenimiento, será de 425 millones de dólares y tendrá una duración de dos años. El CNES está al frente de un consorcio internacional que construirá un instrumento para medir las ondas sísmicas del interior del planeta y el Centro Alemán Aeroespacial construirá una sonda subterránea para medir el flujo de calor desde el interior.

EFE

lunes, 20 de agosto de 2012

Rápida diversificación de la fauna marina hace 25 millones de años

Rápida diversificación de la fauna marina hace 25 millones de años
Un estudio internacional liderado por el Consejo Superior de Investigaciones Científicas (CSIC) ha constatado la existencia de un periodo común de rápida diversificación durante el Neógeno, hace unos 25 millones de años, en faunas marinas distribuidas en aguas someras y profundas en la región del indo-pacífico. La investigación ha sido publicada en la revista Evolution.

Para llegar a estas conclusiones, los investigadores han estudiado la taxonomía, relaciones filogenéticas, diversificación y biogeografía de las especies pertenecientes al género de crustáceos Paramunida, que habitan a gran profundidad.

“La mayor concentración de biodiversidad marina se localiza entre Filipinas, Indonesia y Malasia, en lo que se conoce como ‘triángulo de biodiversidad’. Sin embargo, en nuestro grupo de estudio ese pico de diversidad se encuentra desplazado hacia el arco de islas de Fiji, Tonga y Vanuatu. Esto sugiere que el origen de las especies no ha de estar necesariamente asociado con la zona de mayor riqueza de la región indo-pacífica“, explica la investigadora Patricia Cabezas.

“La constatación de ese proceso de rápida diversificación en fauna de profundidad es muy significativo, puesto que sabíamos que algo similar había ocurrido en diversos grupos de peces, crustáceos y moluscos de aguas superficiales, pero lo que había ocurrido a mayor profundidad era una incógnita”, explica el investigador del CSIC Enrique Macpherson, del Centro de Estudios Avanzados de Blanes.

Este estudio apunta a que dicha diversificación pudo estar relacionada con un aumento de la temperatura global, actividad tectónica y cambios en el patrón de las corrientes oceánicas acaecidos en la región indo-pacífica entre el Oligoceno y el Mioceno.

“Todos estos procesos probablemente facilitaron la aparición de nuevos hábitats que fueron rápidamente colonizados, lo que en combinación con la interrupción de flujo génico a diferentes profundidades permitió una rápida diversificación”, concluye Macpherson.

CSIC

domingo, 19 de agosto de 2012

Dos cúmulos estelares se fusionan en la Gran Nube de Magallanes

Dos cúmulos estelares se fusionan en la Gran Nube de Magallanes
El telescopio espacial Hubble de la NASA ha capturado dos grupos completos de estrellas masivas a punto de fusionarse. Los grupos este|ares se encuentran en la Gran Nube de Magallanes, una pequeña galaxia satélite de nuestra Vía Láctea a 170.000 años luz de distancia.

Lo que al principio se pensaba que era un solo grupo, en el centro de la enorme región de formación estelar de la Nebulosa de la Tarántula, han resultado ser dos cúmulos que difieren en aproximadamente un millón de años de edad.

Todo el complejo de la Nebulosa de la Tarántula ha sido una activa región de formación estelar durante 25 millones de años, y actualmente se desconoce cuánto tiempo más puede continuar esta región creando nuevas estrellas. Los científicos buscaban en la zona estrellas fugitivas, que han sido expulsadas de las guarderías estelares donde se formaron. «Se supone que las estrellas se forman en grupos, pero hay muchas estrellas jóvenes que están fuera de la Nebulosa de la Tarántula, que no podrían haberse formado donde están, sino que fueron expulsadas a muy alta velocidad de la nebulosa», explica Elena Sabbi, del Instituto Científico Telescopio Espacial en Baltimore.

La investigadora notó algo inusual en el grupo cuando miraba la distribución de las estrellas de baja masa detectadas por el Hubble. No era esférico, como se esperaba, sino que tenía características algo similares a la forma de dos galaxias en colisión, que tienen formas alargadas por las fuerza de marea de la gravedad. Evidencias de la inminente fusión son la estructura alargada de uno de los grupos y las edades diferentes de ambos grupos.

Según algunos modelos, las nubes gigantes de gas fuera de las cuales se forman los cúmulos de estrellas se pueden fragmentar en pedazos más pequeños. Una vez que estas pequeñas piezas originan estrellas, éstas pueden interactuar y unirse para convertirse en un sistema más grande. Esta interacción es lo que Sabbi y su equipo piensan que está ocurriendo en la Nebulosa de la Tarántula. Además, hay un número inusualmente grande de estrellas veloces alrededor de la nebulosa. Los astrónomos creen que estas estrellas fugitivas fueron expulsadas del núcleo de la nebulosa, como resultado de las interacciones dinámicas entre ellas. Estas interacciones son muy comunes durante un proceso llamado colapso del núcleo, en el que las estrellas más masivas se hunden en el centro de un grupo al interactuar con estrellas de menor masa. Cuando muchas estrellas masivas han llegado al núcleo, el núcleo se vuelve inestable y estas estrellas masivas comienzan a expulsarse unas a otras de la agrupación.

El gran cúmulo R136 en el centro de la nebulosa es demasiado joven para haber experimentado ya un colapso del núcleo. Sin embargo, como en los sistemas más pequeños este proceso es mucho más rápido, el gran número de estrellas fugitivas que se ha encontrado en la región puede ser mejor explicado si un pequeño grupo ha fusionado en R136...

ABC.es

sábado, 18 de agosto de 2012

Curiosity tiene su primer destino en Marte

Curiosity tiene su primer destino en Marte
El Curiosity, el rover explorador más sofisticado jamás lanzado a una misión espacial, se prepara para la primera excursión en busca de minerales que puedan dar nuevas claves sobre la habitabilidad de Marte. El primer destino del vehículo, que llegó al Planeta rojo el 6 de agosto, será un lugar denominado Glenelg, una intersección de tres tipos de terrenos situada a 400 metros del lugar de aterrizaje que ha causado especial interés en los científicos porque puede tratarse de una plataforma de roca adecuada para la primera perforación.

También han identificado la primera roca sobre la que probará el láser de la ChemCam en los próximos días, la N165, situada a poco más de dos metros de donde se encuentra el rover. El láser convierte las rocas en una «bola de fuego» para poder ser analizadas.

Los científicos de la NASA continúan comprobando que todos los instrumentos del robot explorador están en buen estado, según ha confirmado John Grotzinger, del Instituto Tecnológico de California y el director científico de Curiosity. "Las cosas van bien", ha dicho en una videoconferencia en la que también ha participado Roger Wiens, del Laboratorio Nacional de los Alamos, el investigador principal de la ChemCam de Curiosity.

"Todos los instrumentos que estamos probando están funcionando y estamos orgullosos de anunciar que el instrumento DAN (Dynamic Albedo of Neutrons), ha sido encendido y ha operado exitosamente", ha asegurado Grotzinger. DAN es un espectrómetro de neutrones con capacidad para detectar hidrógeno -que puede significar la presencia de agua en forma de hielo o en la superficie de un mineral- en el subsuelo a una profundidad de hasta un metro.

Este es el instrumento que ha aportado la agencia espacial rusa a este proyecto en el que participan siete países además de EEUU (España, Rusia, Francia, Alemania, Italia, Canadá y Japón) que han contribuido a dotar a Curiosity con los instrumentos tecnológicos más avanzados para que pueda llevar a cabo su misión.

El aparato realizó varios disparos de neutrones sobre la superficie marciana al tiempo que se activó el sistema de radiación que "escuchó" a DAN y confirmó que estaba funcionando. Grotzinger ha señalado además que también realizaron pruebas con el instrumento REMS, la estación medioambiental aportada por España, y adelantó que esperan poder divulgar los primeros datos científicos recolectados la próxima semana.

Curiosity ya tiene en marcha sus cámaras y la NASA está definiendo cuáles serán los primeros movimientos del rover y los puntos que visitará para empezar con las primeras excavaciones, según el plan previsto.

El primer destino será un lugar denominado Glenelg, una intersección de tres tipos de terrenos adecuada para la primera perforación. Los científicos estiman que dentro de un año, el Curiosity llegará a las laderas del monte Sharp, pero antes pasará por las marcas que dejaron los motores de los cuatro propulsores al aterrizar, que han sido apodados las laderas Burnside, Gulburn, Hepburn y Sleepy Dragon.

También han identificado la primera roca sobre la que probará el láser de la ChemCam en los próximos días, la N165, situada a poco más de dos metros de donde se encuentra el rover. "Nuestro equipo ha esperado ocho largos años a que llegara este momento" señaló Wiens, quien espera poder compartir a principios de la próxima semana cómo fueron esos primeros disparos.

La ChemCam efectuará una treintena de disparos de láser en diez segundos para calentar la roca hasta tal punto que sus moléculas se conviertan en una bola de fuego con el fin de que los instrumentos de Curiosity analicen los colores que desprende, que darán pistas sobre los átomos de los que está compuesta.

EFE

viernes, 17 de agosto de 2012

El espectáculo de las auroras boreales vuelve en verano

El espectáculo de las auroras boreales vuelve en verano
El proyecto europeo GLORIA (GLObal Robotic-telescopes Intelligent Array, Red Global de Telescopios Robóticos), con participación del Instituto de Astrofísica de Canarias, realizará retransmisiones en directo del fenómeno. La propuesta de GLORIA incluye también compartir fotos y actividades educativas para los estudiantes.

Sólo desde los casquetes polares de nuestro planeta se observan las auroras boreales y australes, un fenómeno astronómico espectacular que aparece ante nuestros ojos como cortinas luminosas de tonalidades diversas y cambiantes. Pero este verano trae la oportunidad de observar las auroras boreales (aquellas que se ven en el hemisferio norte) en directo desde casa, con una conexión a Internet. El momento para la observación es propicio: en la actualidad existe un aumento de la actividad solar que produce las auroras y que alcanzará su máximo a mediados de 2013.

Del 20 al 29 de agosto la expedición Shelios 2012, coordinada por el investigador del Instituto de Astrofísica de Canarias (IAC) Miquel Serra-Ricart, observará las auroras boreales desde el sur de Groenlandia, en concreto, desde los alrededores del glaciar de Qaleraliq (longitud=46,6791W; latitud=60,9896N). Miembros del proyecto europeo GLORIA se unirán a la expedición para realizar una retransmisión en directo del fenómeno. Vídeos e imágenes de las auroras serán retransmitidos en directo por Internet (en colaboración con el portal sky-live.tv) desde Groenlandia. La emisión será bilingüe en castellano e inglés.

Se realizará una conexión diaria entre el 24 y 28 de Agosto, de01:00 a 01:10 UT, (3:00 - 3:10 Madrid). Para mantener el portal actualizado cada noche de 00:30 - 01:30 UT (2:30 - 3:30 Madrid), y con una frecuencia de un minuto se refrescará la imagen del cielo estrellado al tiempo que se ofrece un vídeo en directo del movimiento de las auroras. Todas las imágenes recogidas estarán inmediatamente disponibles para su uso en las actividades educativas.

Las auroras polares se producen cuando partículas muy energéticas originadas en el Sol (viento solar) alcanzan la atmósfera de la Tierra. La entrada de estas partículas está gobernada por el campo magnético terrestre y por ello sólo pueden penetrar por el Polo Norte (auroras boreales) y el Polo Sur (auroras australes). “La emisión de luz se produce en la alta atmósfera, entre 100 y 400 kilómetros, y se debe a los choques del viento solar, compuesto esencialmente por electrones, con átomos de oxígeno, lo que origina los tonos verdosos que son los más comunes”, explica Serra-Ricart. En el año 2000 se detectaron intensas auroras, al coincidir con un periodo de máxima actividad solar.

Durante los máximos solares hay un aumento del viento solar y, por tanto, crece el flujo de partículas elementales que al llegar a la Tierra son dirigidas hacia los polos magnéticos. La mejor zona para la observación de las auroras boreales se localiza en un círculo alrededor del Polo Norte magnético (entre 60 y 70 grados de latitud norte). Según el astrofísico del IAC, “debido a que el Polo Norte magnético no coincide con el Polo Norte geográfico y se encuentra situado al noroeste de Groenlandia, en concreto al norte de Canadá cerca de la isla Ellesmere, el sur de Groenlandia es una de las mejores plataformas de observación”.

Instituto de Astrofísica de Canarias (IAC)

jueves, 16 de agosto de 2012

Fénix, uno de los cúmulos de galaxias más grandes y activos del universo

Fénix, uno de los cúmulos de galaxias más grandes y activos del universo
Un grupo internacional de científicos ha descubierto uno de los cúmulos de galaxias más grandes y activos del universo. Lo han apodado "Fénix", porque se encuentra en dicha constelación. Según Michael McDonald, líder de la investigación, muestra "la mayor tasa de formación de estrellas jamás vista en el centro de un cúmulo de galaxias".

El descubrimiento ha sido posible por el trabajo del observatorio de rayos X de la NASA Chandra, el Telescopio de la Fundación Nacional de Ciencias del Polo Sur y otros ocho otros observatorios internacionales.

El cúmulo de galaxias, que se encuentra a 5.700 millones de años luz de la Tierra, puede llevar a los astrónomos a replantearse la evolución de estas estructuras colosales y las galaxias que las conforman. McDonald señaló que esta superestructura es, además, el mayor productor de rayos x de cualquier cúmulo conocido y uno de los más masivos.

Asimismo, según los datos recabados, la velocidad de enfriamiento de gas caliente en las regiones centrales de la agrupación es la más grande jamás observada, lo que puede aportar información sobre cómo se forman las galaxias.

"A pesar de que la galaxia central de la mayoría de los grupos puede haber estado inactiva durante miles de millones de años, la galaxia central en este grupo parece haber vuelto a la vida con un nuevo estallido de formación estelar", explica McDonald, autor principal de un artículo que se publicará en el numero de esta semana de la revista británica Nature.

Como otros cúmulos de galaxias, "Fénix" contiene una enorme reserva de gas caliente, que a su vez tiene más materia que todas las galaxias del cúmulo combinadas, según han podido detectar con el observatorio de rayos x Chandra.

Este gas caliente emite copiosas cantidades de rayos x, enfriándose rápidamente sobre todo cerca del centro del cúmulo, lo que provoca un flujo de gas hacia el interior y la formación de un gran número de estrellas, algo que no es muy habitual.

Los astrónomos creen que el agujero negro supermasivo que suele encontrarse en la galaxia central de estos cúmulos bombea energía al sistema, lo que evita que un enfriamiento del gas ocasione una explosión de formación de estrellas. Sin embargo, en el caso de Fénix, los chorros de energía que desprende el agujero negro gigante de la galaxia central no son lo suficientemente potentes como para prevenir el enfriamiento, de ahí su gran actividad.

Los datos de Chandra y también las observaciones en otras longitudes de onda, apuntan a que el agujero negro supermasivo está creciendo muy rápidamente, alrededor de 60 veces la masa del Sol cada año.

Una tasa que los científicos creen "insostenible", según Bradford Benson de la Universidad de Chicago y coautor del estudio, debido a que el agujero negro ya es muy grande, con una masa de alrededor de 20.000 millones de veces la del Sol. "Este ritmo de crecimiento no puede durar más de un centenar de millones de años. De lo contrario, la galaxia y el agujero negro se volverían mucho más grandes que sus pares en el universo cercano", apunta Bradford.

EFE

miércoles, 15 de agosto de 2012

La vasta nube oscura de polvo interestelar llamada Nebulosa de la Pipa

La vasta nube oscura de polvo interestelar llamada Nebulosa de la Pipa
“Esto no es una pipa”: tal y como escribió René Magritte en su famoso cuadro, esto tampoco es una pipa. Es, sin embargo, parte de la vasta nube oscura de polvo interestelar llamada la Nebulosa de la Pipa. Esta nueva imagen y detallada de lo que también se conoce como Barnard 59, fue captada por el instrumento Wide Field Imager, instalado en el telescopio MPG/ESO de 2,2 metros, en el Observatorio La Silla de ESO. Casualmente, la aparición de esta imagen coincide con el 45 aniversario de la muerte del pintor.

La Nebulosa de la Pipa es uno de los primeros ejemplos de nebulosa oscura. Originalmente, los astrónomos creían que estas eran zonas del espacio donde no había estrellas. Pero más tarde se descubrió que las nebulosas oscuras son, en realidad, nubes de polvo interestelar tan gruesas que bloquean la luz de las estrellas que hay detrás. La Nebulosa de la Pipa se dibuja sobre un rico fondo de nubes de estrellas cerca del centro de la Vía Láctea, en la constelación de Ofiuco (El portador de la Serpiente o Serpentario).

Barnard 59 forma la boquilla de la pipa en esta nebulosa y es la protagonista de esta nueva imagen del instrumento Wide Field Imager instalado en el telescopio MPG/ESO de 2, 2 metros. Esta extraña y compleja nebulosa oscura se encuentra a una distancia de entre 600 y 700 años luz de la Tierra.

La nebulosa recibe su nombre del astrónomo americano Edward Emerson Barnard, quien fue el primero en tomar, de manera sistemática, imágenes de nebulosas oscuras utilizando fotografía de larga exposición y uno de los que descubrió su naturaleza polvorienta. Barnard catalogó un total de 370 nebulosas oscuras en todo el cielo. Como hombre hecho a sí mismo, compró su primera casa con el dinero del premio por haber descubierto varios cometas. Barnard fue un extraordinario observador, un hombre con una excepcional capacidad visual que hizo contribuciones en numerosos campos de la astronomía de finales del siglo XIX y principios del XX.

En un primer momento, la atención del observador se dirige al centro de la imagen en la cual las oscuras nubes retorcidas se parecen a las patas de una enorme araña extendidas a lo largo de una telaraña de estrellas. Sin embargo, tras esta primera impresión, empezará a fijarse en una serie de detalles. Formas parecidas a nubes de niebla o humo, en el centro de la oscuridad, se encienden por la formación de nuevas estrellas. La formación estelar es común en regiones que contienen densas nubes moleculares, como ocurre en las nebulosas oscuras. El gas y el polvo colapsan al unirse por la influencia de la gravedad, y cada vez se atrae más material hasta que se forma la estrella. Aún así, comparándola con otras regiones similares, Barnard 59 tiene relativamente poca formación estelar y aún tiene una gran distribución de polvo.

Si observan detenidamente, también podrán localizar más de una docena de diminutas franjas azules, verdes y rojas repartidos por la imagen. Se trata de asteroides, pedazos de roca y metal de unos cuantos kilómetros de tamaño que orbitan alrededor del Sol. La mayoría se encuentra en el cinturón de asteroides entre las órbitas de Marte y Júpiter. Barnard 59 se encuentra unos diez millones de veces más lejos de la Tierra que estos diminutos objetos.

Finalmente, observando este tapiz rico en texturas, plagado de objetos celestes, considere por un momento que, cuando mira hacia arriba, hacia esa región del cielo desde, la Tierra, podría abarcar toda esta imagen extendiendo el pulgar con el brazo estirado pese a que tan solo cubra seis años luz sobre el tamaño de Barnard 59.

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Observatorio Europeo Austral, ESO

martes, 14 de agosto de 2012

El dramático final de una estrella masiva



El dramático final de una estrella masiva
El observatorio espacial XMM-Newton de la ESA nos muestra esta semana los restos de una explosión de supernova, el dramático final de una estrella masiva, suspendidos en el tiempo y en el espacio.

En las longitudes de onda de rayos X, los nudos de gas caliente brillan en tonos verdosos –lo que indica que presentan una temperatura de millones de grados Celsius– llenando la región central del remanente de supernova G272.2-03.2, todavía en expansión.

Un remanente de supernova es la estructura nebulosa que queda cuando una estrella masiva –con una masa de más de ocho veces la de nuestro Sol– agota su reserva de combustible y colapsa sobre sí misma, expulsando sus últimas capas de gas en una explosión cegadora.

En el corazón de la explosión puede quedar una estrella de neutrones o un agujero negro, oculto tras la capa de material compuesta por los restos de la explosión y por el medio interestelar barrido por su onda de choque.

En esta imagen se pueden distinguir dos puntos brillantes cerca del borde derecho del remanente, iluminados por la interacción de las ondas de choque con el medio que las rodea. Estos restos tan sólo tienen unos pocos miles de años – la expansión de la onda de choque tarda cientos de miles de años en frenarse.

Al estudiar los remanentes de supernovas en las longitudes de onda de los rayos X, los astrónomos son capaces de determinar la abundancia y la distribución de los distintos elementos químicos que había forjado la estrella durante las últimas etapas de su vida.

Estos datos pueden aportar nuevas pistas sobre la masa de la estrella original y sobre la dinámica de la explosión.

Las motas azules y blancas que salpican la imagen son objetos estelares que rodean a los restos de la supernova.

European Space Agency, ESA

lunes, 13 de agosto de 2012

Curiosity continúa con éxito su misión en Marte y le instalan un nuevo software

Curiosity continúa con éxito su misión en Marte y le instalan un nuevo software
'Curiosity' continúa con éxito su misión en Marte. El 'rover' de la NASA ha enviado a la Tierra una serie de 79 imágenes en alta resolución del Planeta Rojo, que según compara la NASA, recuerdan a algunos lugares del suroreste de EEUU. Las instantáneas fueron tomadas el 8 de agosto a través de la 'Mast Camera' que lleva instalada.

El 'rover', que este lunes cumple una semana de su llegada a Marte, ha elaborado un mosaico con todas las fotografías captadas.

Pocas horas después de su aterrizaje, el vehículo marciano envió las primeras imágenes en blanco y negro, a las que siguieron la semana pasada las primeras en color pero en baja resolución. En estas últimas ya se obtiene una resolución mayor de 1200 x 1200 píxeles.

Una nueva versión de software en sus equipos

El vehículo de la NASA ha sufrido un «trasplante de cerebro», una operación que terminaba este lunes y ha durado tres días, para instalar una nueva versión de software en sus equipos. Este cambio permitirá que el Curiosity realice las tareas que tiene por delante, como la conducción y el uso de su poderoso brazo robótico.

Este software de operaciones de la superficie de Marte fue subido a la memoria durante el vuelo de la misión Mars Science Laboratory, que portaba el Curiosity, desde la Tierra. «Hemos diseñado la misión de tal forma que podamos actualizar el software cuando sea necesario durante sus diferentes fases», explica Ben Cichy, ingeniero de software del Laboratorio de Propulsión a Chorro (JPL) en Pasadena, California. La cuestión es que el rover no va a volver a volar, así que la versión del software que tenía hasta ahora ya no se necesita más. Ahora, el rover tiene que «pensar» de otra manera, prepararse para echar a rodar y realizar los trabajos para los que ha sido enviado.

Una función clave en la nueva versión es el procesamiento de imágenes para comprobar si hay obstáculos. Esto permite al Curiosity más capacidad para identificar y evitar los peligros potenciales, de forma que pueda seguir un camino más seguro por sí mismo. Sus nuevas capacidades también le facilitan el uso de las herramientas en el extremo de su brazo robótico.

domingo, 12 de agosto de 2012

Descubren una cría de paquidermo de unos 100.000 años de antigüedad

Descubren una cría de paquidermo de unos 100.000 años de antigüedad
Las excavaciones arqueológicas en la cueva del Rinoceronte de Castelldefels (Barcelona), dirigidas por investigadores del Grupo de Investigación del Quaternari-SERP (Seminario de Estudios e Investigaciones Prehistóricas) de la UB, han descubierto parte del esqueleto de un elefante infantil. Es la primera vez que en el macizo del Garraf se ha descubierto un esqueleto prácticamente completo de un proboscidio (elefante y mamut).

Se trata de un hallazgo excepcional ya que los restos de elefantes completos en cuevas son escasas en Cataluña y estas tienen unos 100.000 años de antigüedad. En esta zona se habían localizado partes aisladas del esqueleto, como las defensas, en las rieras y el río Llobregat, especialmente de mamut lanudo, cronológicamente más moderno.

El hallazgo de este elefante, más antiguo que el mamut lanudo, evidencia que en la costa central catalana con anterioridad a la llegada del mamut, propio de momentos frÌos, vivÌan los elefantes. El hallazgo de este elefante, junto con otras especies como por ejemplo numerosos restos de tortuga mediterránea (Testudo hermanni) localizadas también en la cueva del Rinoceronte ponen de manifiesto que en la costa central catalana las condiciones climáticas de hace 100.000 años eran cálidas.

Hasta ahora se han documentado las dos extremidades posteriores completas (fémur, tibia, huesos del tarso y falanges) así como la pelvis y la columna vertebral en conexión anatómica. Los trabajos en curso, cofinanciados por el Ayuntamiento de Castelldefels, la Generalitat y otras entidades, sólo han permitido excavar parte de la superficie en la que se encuentra este elefante.

viernes, 10 de agosto de 2012

El mayor mapa del universo en 3D

El mayor mapa del universo en 3D
La colaboración SDSS-III, con la participación del IAC, publica el mayor mapa tridimensional del universo. Accesible a todo el mundo por Internet, contiene información sobre cientos de miles de galaxias distantes y contribuirá a saber más sobre las misteriosas materia y energía oscura.

Después de realizar la mayor y más profunda fotografía del cielo nocturno captada hasta la fecha, tocaba ofrecer su versión 3D. La colaboración internacional Sloan Digital Sky Survey III (SDSS-III), que cuenta con la participación del Instituto de Astrofísica de Canarias (IAC), ha presentado hoy el mayor mapa tridimensional de galaxias masivas y agujeros negros distantes. Es el inicio de un catálogo cartográfico del universo que proporcionará datos relevantes sobre dos grandes misterios de la astrofísica actual: la materia oscura y, sobre todo, la energía oscura, esa fuerza invisible que hace que el universo se expanda.

La colaboración ha hecho público también un video ilustrativo en el que se muestra un fiaje simulado a través de parte del universo de galaxias observadas en el proyecto SDSS. La animación muestra cerca de 400.000 galaxias, en sus posiciones observadas y con imágenes reales de las mismas.

Como explica el investigador del IAC y profesor de la Universidad de La Laguna Ismael Pérez Fournon, este mapa es el resultado de la recolección e incorporación de nuevos datos a la fotografía que la colaboración compuso hace unos meses. Esta nueva información, basada en espectros obtenidos con el telescopio Sloan, ha permitido diseñar la pieza en 3D. “El mapa, al que puede acceder cualquier persona desde Internet, recopila el trabajo realizado por SDSS-III en sus dos primeros años de funcionamiento. Aunque los resultados son muy significativos, esperamos mucho más de este proyecto de seis años”.

El astrofísico del IAC subraya el hecho de que los datos de SDSS-III no sólo serán útiles para la comunidad científica, sino también para educadores y aficionados a la astronomía. “La idea de la colaboración es crear un legado para el futuro, un catálogo de datos que pueda ser usado mucho tiempo después de que lo concluyamos. Es ciencia colaborativa en su máxima expresión”, afirma.

El mapa 3D es la pieza clave de la novena publicación de datos que realiza la colaboración. Esta publicación, disponible en las páginas web http://www.sdss3.org/dr9 y http://skyserver.sdss3.org, incluye imágenes de 200 millones de galaxias y más de un millón de espectros. De estos, 540.000 corresponden a galaxias que, en su mayoría, no habían sido estudiadas previamente y que vemos tal y como eran cuando el universo tenía la mitad de su edad actual, que es aproximadamente 13.700 millones de años.

Los espectros ofrecen información relevante para la comunidad científica. Al analizar la luz que emiten las galaxias en diferentes longitudes de onda, los investigadores pueden comprobar cómo y cuánto se ha expandido el universo desde que la luz examinada abandonó la galaxia. Las imágenes combinadas con las citadas medidas sobre la expansión han permitido crear el mapa tridimensional.

Galaxias masivas y cuásares

El cartografiado en 3D incluye nueva información del proyecto BOSS, una parte de SDSS-III, que proyecta medir las posiciones de 1,5 millones de galaxias masivas mirando hacia atrás en el tiempo en los últimos 6.000 millones de años.

¿Por qué fijarse en galaxias masivas? Como explica el coordinador científico de SDSS-III en el IAC, Carlos Allende, el proyecto escogió estos objetos porque se ubican en los mismos lugares que otras galaxias más difíciles de detectar. “Mapear las galaxias grandes constituye una fórmula eficaz para mapear el resto de galaxias del universo lejano”, apunta el científico.

BOSS también se plantea identificar en torno a 160.000 cuásares distribuidos por el universo en todas las épocas cósmicas. Según la opinión más asentada, podrían ser núcleos activos de galaxias o, lo que es lo mismo, agujeros negros gigantes alimentándose activamente de estrellas y de gas. Son, en cualquier caso, los objetos más brillantes del universo distante y su espectro ofrece una nueva forma de medir la distribución de materia en el universo, ya que muestran patrones que desvelan la materia gaseosa y oscura que hay entre cada cuásar y la Tierra.

Retroceder en la historia

En términos astrofísicos, mapear es en realidad retroceder en el tiempo. La información en 3D de SDSS-III recorre los últimos 6.000 millones años de vida del universo. “De esta manera, los científicos podemos calcular de forma aproximada cuánta materia oscura -aquella que no se ve porque no emite ni absorbe luz- hay en el universo. Y cuánta energía oscura está acelerando la expansión del universo”, apunta Allende

Sin embargo, los nuevos datos de la colaboración no sólo pretenden desvelar los misterios del universo distante, sino también del entorno cósmico que rodea al ser humano: la Vía Láctea. Junto al mapa 3D, SDSS-III acaba de publicar estimaciones mejoradas sobre la temperatura y composición química de medio millón de estrellas de nuestra galaxia. Con ellas, señala el investigador del IAC, “podemos mirar hacia atrás y reconstruir la historia de formación de la Vía Láctea”.

Instituto de Astrofísica de Canarias (IAC)

jueves, 9 de agosto de 2012

Curiosity envía sus primeras imágenes panorámicas

 Curiosity envía sus primeras imágenes panorámicas
El explorador marciano 'Curiosity' ha comenzado a enviar sus primeras imágenes en alta resolución de la superficie de Marte y panorámicas de la planicie en la que se posó el pasado domingo. La NASA ha publicado las imágenes en su página web.

La primera imagen de alta resolución fue tomada por la cámara superior del mástil, que será utilizada durante la misión para la navegación de este laboratorio rodante, que intentará hallar información sobre la composición de la superficie marciana y rastros de la presencia pasada de agua en el planeta rojo.

La instantánea, en blanco y negro, muestra una planicie salpicada de pequeñas roca, frente a la que se levanta una cordillera de suaves colinas que marca los límites del cráter Gale, uno de los destinos para este "rover" marciano, impulsado por energía nuclear.

La nasa explicó que la imagen muestra dos depresiones que "probablemente fueron excavadas por la onda expansiva de los propulsores de la fase de descenso del Curiosity", posado sobre la superficie marciana por un novedosos sistema llamado "Skycrane".

Otra de las imágenes recibidas en alta resolución muestra la sombra del mástil y la "cabeza" del Curiosity sobre la superficie de Marte, así como una panorámica de 360 grados, en la que se vuelve a ver el Morte Sharp, en el borde del cráter Gale, donde el explorador hará experimentos geológicos.

Las primeras instantáneas están llegando poco a poco, después de que los responsables de la misión verificaran el estado de los instrumentos, colocaran el mástil, con cámaras que permiten la visión estereoscópica, en posición vertical.

El centro de control de la NASA recibe la información primero en baja resolución y poco a poco va actualizando los detalles de las imágenes, que en el caso de las cámaras del mástil no muestran la película de polvo de las cámaras inferiores del Curiosity.

Las primeras imágenes que transmitió poco después de aterrizar fueron en blanco y negro y en baja resolución tomadas con unas pequeñas cámaras instaladas para detectar posibles daños en sus ruedas y el descenso a Marte.

Ayer, también se recibió la primera imagen en color de la zona en la que se encuentra el Curiosity, tomada con otra cámara, la Mars Hand Lens Imager (MAHLI), aunque esa instantánea de tonos ocres y anaranjados se encontraba difuminada por el polvo levantado durante el aterrizaje.

EFE

lunes, 6 de agosto de 2012

Curiosity aterriza en Marte

Curiosity aterriza en Marte
“Bienvenidos a Marte”, ha sido el saludo del director del centro responsable de la misión del Curiosity, Charles Elachi. El robot de la NASA ha protagonizado esta mañana una hazaña sin precedentes en la historia de la exploración planetaria: a las 7.32 (hora peninsular) ha tocado el suelo del planeta rojo superando la arriesgadísima maniobra de descenso.

Pocos minutos después han llegado las primeras imágenes al centro de control en el Jet Propulsion Laboratory (California). En blanco y negro y de escasa calidad, han sabido a gloria a las decenas de ingenieros y científicos de la misión, que han explotado en aplausos, vítores, lágrimas, abrazos y euforia generalizada. “Los siete minutos de terror [del descenso] se han convertido en los siete minutos de triunfo”, ha dicho el director científico de la NASA, John Grundsfeld.

Tal como se había planificado, la cápsula desplegó un gigantesco paracaídas cuando estaba a unos 11.000 metros de altura para frenar el descenso. A unos 20 metros del suelo, una grúa bajó el 'Curiosity', que desplegó sus seis patas de ruedas e inició su aventura en Marte.

Durante los próximos dos años, la nueva misión de la NASA consistirá en una expedición geológica hacia ese enigmático cráter, situado justo al sur del ecuador marciano, en el Monte de Sharp. Los científicos creen que el cráter se formó hace alrededor de entre 3.500 y 3.800 millones de años cuando Marte, la Tierra y el resto de los planetas del sistema solar fueron bombardeados de manera frecuente por meteoritos.

El rasgo más asombroso de Gale no es su fosa que mide 154 kilómetros de ancho en el suelo, sino los más de 5 kilómetros de escombros acumulados en el piso del cráter, que van en aumento. Los científicos creen que la montaña, situada en el centro de la cuenca, está formada por restos de capas de sedimentos que alguna vez llenaron el cráter.

España aporta a esta misión la estación medioambiental que medirá, entre otros, la temperatura del suelo, aire, presión, humedad y radiación ultravioleta, y una antena que facilitará el envío de datos y pondrá directamente en contacto el explorador con la Tierra.

viernes, 3 de agosto de 2012

Mars Express marca el lugar para el aterrizaje de Curiosity en el cráter Gale de Marte

Mars Express marca el lugar para el aterrizaje de Curiosity en el cráter Gale de Marte
Al igual que en el mapa de un tesoro, en el que la ‘X’ marca el lugar donde se esconde un cofre enterrado, el rover Curiosity de la NASA ha puesto rumbo hacia su propia ‘X’ en el interior del cráter Gale, donde tratará de encontrar indicios de la existencia de agua –y puede que de vida– en el pasado del Planeta Rojo.

Mars Express jugará un papel muy importante durante los ‘siete minutos de terror’ que durará la maniobra de entrada, descenso y aterrizaje sobre la superficie de Marte de Curiosity, monitorizando la maniobra y registrando las señales de la nave.


La sonda europea ha estado tomando imágenes del cráter Gale que han permitido afinar el lugar previsto para el aterrizaje de este rover del tamaño de un coche.

El rover Curiosity, parte de la misión MSL (Mars Science Laboratory) de la NASA, tenía previsto aterrizar en el interior de una elipse de 20 x 25 kilómetros, una diana bastante más pequeña que la de cualquiera de sus predecesores, gracias a los sofisticados sistemas de aterrizaje de precisión que incorpora MSL.

Los datos de la elevación del terreno obtenidos gracias a la Cámara Estéreo de Alta Resolución (HRSC) de Mars Express, combinados con las imágenes de la Cámara Contextual del satélite MRO de la NASA y con las tomadas por las sondas Viking en los años setenta han permitido reducir el tamaño de la elipse a tan sólo 20 x 7 km.

Curiosity aterrizará cerca de la montaña Gale
Este ajuste desplazó el centro de la elipse hacia la montaña que se encuentra en el centro del cráter Gale, de 154 kilómetros de diámetro.

El pico central de Gale – conocido coloquialmente como Monte Sharp – se eleva 5.5 km sobre el fondo del cráter, y es el principal objetivo de la misión de Curiosity.

Los satélites en órbita a Marte han identificado minerales arcillosos en esta región que parecen indicar que contuvo grandes cantidades de agua en algún momento de su pasado. Curiosity analizará muestras de estos materiales en su propio laboratorio de a bordo en busca de su propio tesoro: los componentes fundamentales de la vida.

European Space Agency, ESA

Big Rip, una inquietante hipótesis cosmológica sobre el destino del Cosmos

Big Rip, una inquietante hipótesis cosmológica sobre el destino del Cosmos
Una de las hipótesis más populares sobre el destino final del Universo es la denominada Big Crunch o Gran Implosión, por la que el cosmos en expansión se va frenando poco a poco hasta que todos los objetos (las galaxias, las estrellas, los planetas...) se acercan de nuevo y vuelven al punto original en el que comenzaron en el Big Bang. Pero existe otra teoría, una de las más aceptadas en la actualidad, llamada Big Rip o Gran Desgarramiento, en la que la energía oscura, la misteriosa fuerza opuesta a la gravedad y que se considera responsable de que el Universo se expanda cada vez más deprisa, juega un papel fundamental.

Aunque este escenario es igualmente trágico, aquí se propone exactamente lo contrario; el Universo no se contrae, sino que se expande tanto que llega a un punto en el que todo lo que existe se desgarra, como si fuera un pañuelo en manos de dos niños que tiran con fuerza cada uno hacia el lado contrario. Cinco científicos de la Universidad de Ciencia y Tecnología de China, el Instituto de Física Teórica de la Academia China de Ciencias y la Universidad de Pekín han calculado recientemente cuánto queda para este trágico final. Podemos estar tranquilos: ninguno de nosotros lo verá dentro de casi 17.000 millones de años.

Durante milenios, dicen los investigadores, los seres humanos han reflexionado acerca de dos preguntas fundamentales: «¿De dónde venimos?» y «¿Hacia dónde vamos?», preguntas que han estimulado el debate teológico y filosófico. «Gracias al rápido desarrollo de la cosmología moderna, en las últimas tres décadas los científicos han obtenido algunas pistas importantes para responder a estas preguntas», afirman. Los investigadores creen que la misteriosa energía oscura, que conforma el 74% del Universo (solo el 4% es materia ordinaria y otro 22% materia oscura), jugará un papel importante si se quiere pronosticar la duración de los tiempos.

En concreto, los científicos creen que las propiedades de la energía oscura decidirán qué es lo que ocurrirá. Si el Universo contiene suficiente energía oscura, si la densidad energética (w) de la energía oscura es <-1 en algún momento del futuro, se desgarrarán todos los objetos del Universo. Eso es el Big Rip. Una de las cuestiones más intrigantes es cuándo llegará ese día del juicio final. Según los cálculos de los investigadores, el tiempo que queda para el Universo termine es 16,7 Giga años (es decir, 16.700 millones de años). Pero, ¿qué pasará con las galaxias y estrellas? La repulsión gravitatoria de la energía oscura aumentará de forma continua hasta superar todas las fuerzas que sostienen los objetos entre sí y estos serán destrozados. Ningún objeto podrá escapar de este destino. De nuevo según sus cálculos,-si todo permaneciera entonces milagrosamente como hasta ahora y presumiendo que el Sol y la Tierra todavía existieran, se trata tan solo de un juego teórico- , la Vía Láctea quedaría hecha añicos 32,9 millones de años antes del Big Rip; dos meses antes del día del apocalipsis la Tierra sería arrancada de la órbita del Sol. Cinco días antes, la Luna nos sería arrebatada y el Sol se destruiría 28 minutos antes del final de los tiempos. Finalmente, 16 minutos antes de que todo acabase, la Tierra explotaría. Al menos, por lo que los científicos saben sobre la energía oscura, todavía tenemos un futuro muy largo por delante.
J. de Jorge | ABC.es

jueves, 2 de agosto de 2012

El lecho agrietado de la cuenca Ladon en Marte

El lecho agrietado de la cuenca Ladon en Marte
La sonda Mars Express de la ESA nos muestra la parte sur de un cráter parcialmente enterrado de unos 440 km de diámetro, conocido como la cuenca Ladon. Estas imágenes, tomadas cerca de donde Ladon Valles desemboca en esta gran cuenca de impacto, presentan un gran número de singularidades, entre las que destaca el lecho agrietado de los cráteres Sigli y Shambe.

Estas fotografías fueron tomadas el pasado día 27 de abril por la Cámara Estéreo de Alta Resolución (HRSC) de Mars Express, y son de gran interés para la comunidad científica, ya que muestran antiguos lechos de lagos y ríos en la superficie de Marte.

Los cráteres Holden y Eberswalde se encontraban entre los cuatro candidatos para el lugar de aterrizaje de la sonda MSL (Mars Science Laboratory) de la NASA, que finalmente se posará sobre el cráter Gale el próximo lunes 6 de agosto.

Esta región está marcada por el flujo de grandes cantidades de agua, que en un pasado remoto descendían desde las tierras altas del sur de Marte. El agua excavó el gran Ladon Valles, hasta desembocar en la cuenca Ladon, una antigua cuenca de impacto de impresionantes dimensiones.

Los cráteres elípticos como los que se pueden ver en esta imagen son el resultado del impacto oblicuo de asteroides o cometas contra la superficie del planeta.

Los científicos han sugerido que el patrón fluidificado que se puede distinguir sobre la capa de material que fue arrancado del cráter podría indicar la presencia de hielo bajo la superficie del planeta, que se fundió en el momento del impacto. Choques posteriores dieron lugar a los cráteres más pequeños que salpican la capa original de escombros.

Se piensa que los cráteres superpuestos Sigli y Shambe se formaron más tarde, cuando un asteroide se partió en dos instantes antes de chocar contra el suelo. Estos dos cráteres se fueron llenando de sedimentos con el paso del tiempo.

El fondo de estos cráteres está marcado por profundas grietas, que contrastan con las líneas más sutiles y redondeadas que surcan la parte central y derecha de la imagen. Estas últimas se extienden más allá de los límites de la imagen, formando patrones concéntricos, y se piensa que son el resultado de la compactación de la región bajo el peso de la inmensa cantidad de sedimentos que el tiempo fue depositando en el interior de la cuenca de impacto.

La desembocadura de Ladon Valles en la cuenca de Ladon se encuentra al este de los cráteres Sigli y Shambe, cerca de la parte inferior de esta imagen. Aquí, al igual que en otros puntos de la región, se pueden distinguir depósitos estratificados de un tono más claro. Los investigadores han descubierto que están formados por minerales arcillosos, lo que sugiere que hubo agua líquida en la región durante un periodo de tiempo considerable.

Finalmente, también se pueden distinguir estructuras dendríticas serpenteando hacia la cuenca de impacto, por encima de los cráteres Sigli y Shambe, una muestra más de la acción del agua en la región.

European Space Agency, ESA

miércoles, 1 de agosto de 2012

Una tranquila galaxia que alberga fenómenos violentos

Una tranquila galaxia que alberga fenómenos violentos
En esta nueva imagen, obtenida con el telescopio VLT (Very Large Telescope) de ESO, vemos la galaxia NGC 1187. Esta impresionante espiral se encuentra a unos 60 millones de años luz de nosotros, en la constelación de Eridanus (El Río). NGC 1187 ha albergado dos explosiones de supernova durante los últimos treinta años, la última en el año 2007. Esta imagen de la galaxia es la más precisa de las obtenidas hasta el momento.

La galaxia NGC 1187 se ve casi de frente en la nueva imagen del VLT, que nos muestra con claridad su estructura espiral. Pueden verse alrededor de media docena de brazos espirales prominentes, cada uno de los cuales contiene grandes cantidades de gas y polvo. Los rastros azulados de los brazos espirales indican la presencia de estrellas jóvenes nacidas de las nubes de gas interestelar.

Mirando hacia las zonas centrales, vemos cómo brilla el protuberante centro en tonos amarillos. Esta parte de la galaxia está compuesta, principalmente, de estrellas viejas, gas y polvo. En el caso de NGC 1187, más que un centro redondeado, hay una sutil estructura central en forma de barra. Se cree que esta característica forma barrada actúa como un mecanismo que canaliza el gas procedente de los brazos espirales hacia el centro, aumentando la formación estelar en esa zona.

En los alrededores de la galaxia, pueden verse muchas más galaxias más débiles y más distantes. Algunas incluso brillan a través del disco de NGC 1187. Sus tonos predominantemente rojizos contrastan con los cúmulos de estrellas azul pálido de los objetos más cercanos.

NGC 1187 parece una galaxia tranquila e inmutable, pero ha albergado dos explosiones de supernova desde 1982. Una supernova es una violenta explosión estelar, resultante de la muerte de una estrella masiva o de una enana blanca en un sistema binario. Las supernovas son uno de los fenómenos más energéticos del universo, y son tan brillantes que a menudo iluminan brevemente una galaxia al completo antes de desaparecer de nuestra vista durante semanas o meses. Durante este corto periodo de tiempo una supernova puede irradiar tanta energía como la que se estima que emitirá el Sol a lo largo de toda su vida.

En octubre de 1982, se descubrió la primera supernova en NGC 1187 — SN 1982R. Fue desde La Silla, un observatorio de ESO, y más recientemente, en 2007, el astrónomo aficionado Berto Monard, localizó desde Sudáfrica otra supernova en esta galaxia — SN 2007Y. Posteriormente, un equipo de astrónomos elaboró un detallado estudio y monitorizó SN 2007Y durante alrededor de un año utilizando numerosos telescopios. Esta nueva imagen de NGC 1187 fue creada a partir de observaciones obtenidas como parte de este estudio y la supernova puede verse, mucho después de su pico de brillo máximo, cerca del extremo inferior de la imagen.

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Observatorio Europeo Austral, ESO

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