martes, 19 de marzo de 2013

Una extraña roca blanca en Marte

Una extraña roca blanca en Marte 
El robot 'Curiosity' de la NASA, que está explorando la superficie de Marte, ha descubierto una roca de un brillante color blanco, una prueba más de que el planeta tuvo agua en el pasado. Dicho color indica la presencia de minerales hidratados, esto es, formados tras unirse agua a la materia cristalina del mineral.

La roca, denominada Tintina, fue descubierta en el cráter Gale, donde la semana pasada se encontraron restos de nitrógeno, hidrógeno, oxígeno, fósforo y carbono en una roca, ingredientes esenciales para la vida. Y donde se descubrieron rocas arcillosas, formadas o alteradas mediante agua.

La fotografía de la roca ha sido obtenida por la cámara Mastcam del Curiosity, que puede tomar imágenes infrarrojas. Se trata de una piedra pequeña, de 3 x 4 cm. Según ha explicado la agencia espacial estadounidense durante la Conferencia de Ciencias Lunares y Planetarias (Texas), la misma cámara ha permitido a los científicos detectar agua en ciertos minerales. «Con Mastcam se pueden ver las señales de hidratación elevada en las estrechas vetas que surcan varias de las rocas de la región», ha explicado Melissa Rice, del Instituto de Tecnología de California en Pasadena, quien ha indicado que «cuando las vetas se ven más brillantes significa que contienen minerales hidratados».

La NASA también ha detectado hidrógeno, que parece ser parte de las moléculas de agua unidas a los minerales hallados debajo del rover. Así, los científicos creen que la arcilla que descubrió el Curiosity mientras perforaba la roca marciana debe haber sido creada a través de procesos ambientales húmedos.

Se cree que estas rocas con hidratos pertenecieron a un lago que atravesó el cráter y erosionó la región. Las rocas fueron arrastradas por grandes corrientes de agua que se formaron por el deshielo de nieve. En el valle Reull Vallis se cree incluso que aún podrían existir restos de ese hielo, después de que se descubrieran restos de corrientes de agua de hasta 7 km de ancho y 300 kilómetros de profundidad, según estiman los científicos.

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